LA HABANA (AP) — La lluvia y los vientos del huracán Ian se fortalecieron y azotaron el extremo occidental de Cuba, donde las autoridades han evacuado a 50,000 personas, mientras se convertía en una gran tormenta de categoría 3 el martes por la mañana y rugía en una trayectoria que podría hacer que golpee la costa oeste de Florida.

La tormenta tocó tierra el martes por la mañana en la provincia cubana de Pinar del Río, donde las autoridades instalaron 55 refugios, enviaron personal de emergencia y tomaron medidas para proteger los cultivos en la principal región productora de tabaco de Cuba. El Centro Nacional de Huracanes de EE.UU. dijo que la costa oeste de la isla podría sufrir hasta 4.3 metros (14 pies) de marejada ciclónica.

“Cuba espera vientos huracanados extremos, también marejadas ciclónicas que amenazan la vida y fuertes lluvias”, dijo a The Associated Press el especialista principal del centro de huracanes Daniel Brown.

Después de pasar sobre Cuba, se pronostica que Ian se fortalecerá aún más sobre las cálidas aguas del Golfo de México antes de acercarse a Florida el miércoles como una tormenta de categoría 4 con vientos máximos de 140 mph (225 km/h).

A partir del lunes, Tampa y St. Petersburg parecían estar entre los objetivos más probables para su primer impacto directo de un gran huracán desde 1921.

“Por favor, trate esta tormenta con seriedad. Es el trato real. Esto no es un simulacro”, dijo el director de Manejo de Emergencias del condado de Hillsborough, Timothy Dudley, el lunes en una conferencia de prensa sobre los preparativos para la tormenta en Tampa.

El lunes, en La Habana, los pescadores sacaban sus botes del agua a lo largo del famoso paseo marítimo del Malecón, y los trabajadores de la ciudad destapaban los desagües pluviales antes de la lluvia esperada.

El residente de La Habana, Adyz Ladron, dijo que le preocupa la posibilidad de que aumente el agua de la tormenta.

“Tengo mucho miedo porque mi casa se inunda completamente, con agua hasta aquí”, dijo, señalándose el pecho.

En El Fanguito de La Habana, un barrio pobre cerca del río Almendares, los residentes empacaban lo que podían para salir de sus casas.

“Espero que escapemos de este porque sería nuestro final. Ya tenemos muy poco”, dijo el trabajador de salud Abel Rodrigues.

El Centro de Huracanes dijo en una actualización a las 04:30 a.m. EDT (08:30 GMT) que Ian tocó tierra en Cuba mientras continuaba fortaleciéndose, con vientos sostenidos de 125 mph (205 km/h). El centro define un gran huracán como una tormenta de categoría 3 o superior, lo que significa vientos máximos sostenidos de al menos 111 mph (178 km/h), e Ian se convirtió en un huracán de categoría 3 el martes temprano.

El centro dijo que se esperaban “impactos significativos de vientos y marejadas ciclónicas” el martes por la mañana en el oeste de Cuba.

Ian no permanecerá sobre Cuba, sino que se desacelerará sobre el Golfo de México, haciéndose más ancho y más fuerte, “lo que tendrá el potencial de producir impactos significativos de vientos y marejadas ciclónicas a lo largo de la costa oeste de Florida”, dijo el centro de huracanes.

Se pronosticó un aumento de hasta 10 pies (3 metros) de agua del océano y 10 pulgadas (25 centímetros) de lluvia en el área de Tampa Bay, con hasta 15 pulgadas (38 centímetros) en áreas aisladas. Esa es suficiente agua para inundar las comunidades costeras.

Tantas como 300,000 personas pueden ser evacuadas de áreas bajas solo en el condado de Hillsborough, dijo la administradora del condado, Bonnie Wise. Algunas de esas evacuaciones comenzaron el lunes por la tarde en las áreas más vulnerables, con escuelas y otros lugares abiertos como refugios.

“Debemos hacer todo lo posible para proteger a nuestros residentes. El tiempo es esencial”, dijo Wise.

Los floridanos hicieron fila durante horas en Tampa para recolectar bolsas de arena y limpiar los estantes de las tiendas de agua embotellada. El gobernador Ron DeSantis declaró una emergencia estatal y advirtió que Ian podría azotar grandes áreas del estado, cortando la energía e interrumpiendo el suministro de combustible a medida que se desplaza hacia el norte desde la costa del Golfo del estado.

“Tienes una tormenta significativa que puede terminar siendo un huracán de categoría 4”, dijo DeSantis en una conferencia de prensa. “Eso va a causar una gran cantidad de marejadas ciclónicas. Vas a tener eventos de inundación. Vas a tener muchos impactos diferentes”.

DeSantis dijo que el estado suspendió los peajes en el área de Tampa Bay y movilizó a 5,000 soldados de la guardia nacional del estado de Florida, con otros 2,000 en espera en los estados vecinos.

El presidente Joe Biden también declaró una emergencia, autorizando al Departamento de Seguridad Nacional y a la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias a coordinar el socorro en casos de desastre y brindar asistencia para proteger vidas y propiedades. El presidente pospuso un viaje programado para el martes a Florida debido a la tormenta.

Yendo a lo seguro, la NASA planeó rodar lentamente su cohete lunar desde la plataforma de lanzamiento hasta su hangar en el Centro Espacial Kennedy, agregando semanas de retraso al vuelo de prueba.

Los Tampa Bay Buccaneers anunciaron el lunes por la noche que el equipo de fútbol trasladaría sus operaciones de fútbol al área de Miami en preparación para el partido del próximo fin de semana contra los Kansas City Chiefs. Los Buccaneers dijeron que el equipo dejará Tampa el martes.

Se pronosticaron inundaciones repentinas para gran parte de la península de Florida, y se esperaban fuertes lluvias para el sureste de los Estados Unidos a finales de esta semana. Con vientos con fuerza de tormenta tropical que se extienden 185 kilómetros (115 millas) desde el centro de Ian, los relojes cubrieron los Cayos de Florida hasta el lago Okeechobee.

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Los colaboradores de Associated Press incluyen a Curt Anderson en St. Petersburg, Florida, Anthony Izaguirre en Tallahassee, Florida y Julie Walker en Nueva York.

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