WASHINGTON (AP) — La economía de Estados Unidos se contrajo el último trimestre por primera vez desde que la recesión por la pandemia golpeó hace dos años, contrayéndose a una tasa anual de 1.4%, pero los consumidores y las empresas siguieron gastando en una señal de resiliencia subyacente.

El gasto constante sugirió que la economía podría seguir expandiéndose este año a pesar de que la Reserva Federal planea aumentar las tasas de forma agresiva para combatir el aumento de la inflación. El crecimiento del primer trimestre se vio obstaculizado principalmente por una menor reposición de mercancías en tiendas y almacenes y por una fuerte caída de las exportaciones.

La estimación del jueves del Departamento de Comercio del producto interno bruto del primer trimestre, la producción total de bienes y servicios de la nación, cayó muy por debajo del crecimiento anual del 6,9% en el cuarto trimestre de 2021. Y para 2021 en su conjunto, la economía creció un 5.7%, la expansión más alta en un año calendario desde 1984.

La economía enfrenta presiones que han aumentado las preocupaciones sobre su salud fundamental y suscitado inquietudes sobre una posible recesión. La inflación está afectando a los hogares a medida que aumentan los precios de la gasolina y los alimentos, aumentan los costos de los préstamos y la economía mundial se ve sacudida por la invasión de Rusia a Ucrania y los bloqueos de China por el COVID.

Aún así, el mercado laboral de EE.UU., el pilar más importante de la economía, sigue siendo sólido. Y en el trimestre enero-marzo, las empresas y los consumidores aumentaron su gasto a una tasa anual de 3,7% después de ajustar por inflación.

Los economistas consideran que esa tendencia es un mejor indicador que el PIB general de la fortaleza subyacente de la economía. La mayoría de los analistas esperan que el ritmo constante de gasto sostenga el crecimiento de la economía, aunque las perspectivas siguen siendo muy inciertas.

La desaceleración del último trimestre siguió a un vigoroso crecimiento en el último trimestre de 2021, impulsado por un aumento en los inventarios a medida que las empresas se reabastecieron antes de los gastos de la temporada navideña. Las empresas continuaron reconstruyendo inventarios el último trimestre, pero lo hicieron más lentamente, lo que obstaculizó el crecimiento en el proceso.

Las importaciones también aumentaron en el trimestre de enero a marzo, ya que las empresas y los consumidores compraron más bienes en el extranjero, mientras que las exportaciones estadounidenses aumentaron más lentamente. Esa disparidad amplió el déficit comercial y restó del crecimiento del trimestre.

La debilidad del ritmo de crecimiento global de la economía contrasta con la vitalidad del mercado laboral. Con un 3,6 %, la tasa de desempleo casi ha vuelto al mínimo de medio siglo que alcanzó justo antes de la pandemia. Los despidos han alcanzado niveles históricamente bajos ya que los empleadores, plagados de escasez de mano de obra, se han aferrado fuertemente a sus trabajadores.

Los salarios aumentan constantemente a medida que las empresas compiten para atraer y retener trabajadores, una tendencia que ha ayudado a mantener la capacidad de gasto de los consumidores. Sin embargo, al mismo tiempo, ese gasto ha ayudado a impulsar la inflación, que alcanzó el 8,5% en marzo en comparación con 12 meses antes.

El presidente de la Fed, Jerome Powell, ha señalado una serie rápida de aumentos de tasas para combatir los precios más altos. La Reserva Federal está preparada para aumentar su tasa clave a corto plazo en medio punto porcentual la próxima semana, el primer aumento tan grande desde 2000. Se esperan al menos dos aumentos más de medio punto, el doble del aumento típico de un cuarto de punto. en las siguientes reuniones de la Fed. Serían una de las series más rápidas de aumentos de tasas de la Fed en décadas.

Powell está apostando a que con las ofertas de trabajo en niveles casi récord, el gasto de los consumidores saludable y el desempleo inusualmente bajo, la Fed puede desacelerar la economía lo suficiente como para controlar la inflación sin causar una recesión. Sin embargo, la mayoría de los economistas se muestran escépticos de que la Fed pueda lograr ese objetivo con una inflación tan alta como es.