SAN JUAN, Puerto Rico (AP) — Puerto Rico privatizó el miércoles su producción de electricidad y seleccionó a Genera PR para hacerse cargo de la operación y mantenimiento de las unidades de generación de energía del estado en territorio estadounidense como parte de un contrato inicial de $22.5 millones anuales.

El anuncio se produce cuando la isla lucha por reconstruir su red eléctrica que se desmorona en medio de cortes de energía crónicos atribuidos en parte a lo que el gobernador Pedro Pierluisi llamó unidades de generación “arcaicas e inestables”.

“Estoy seguro de que estamos en el camino correcto para brindarle a nuestra gente el sistema de energía confiable y asequible que se merece”, dijo.

Genera PR es una subsidiaria de New Fortress Energy, con sede en Nueva York, que trabaja en estrecha colaboración con Shell Oil y otros productores de petróleo y gas. Genera también manejará contratos relacionados con la compra de combustible para las 12 instalaciones eléctricas de la isla como parte de un contrato de 10 años con el gobierno de Puerto Rico.

“Hoy es un día histórico”, dijo el secretario de Estado Omar Marrero, quien señaló que los recientes huracanes han puesto de manifiesto el deterioro y estado crítico del sistema eléctrico de la isla.

Las unidades de generación de Puerto Rico, algunas de ellas con más de 50 años, han sufrido apagones a tasas cinco veces peores que el promedio de la industria en los últimos años, produciendo menos de la mitad de la energía que había previsto el gobierno.

“Décadas de mala administración y negligencia han dejado a Puerto Rico con un sistema de energía costoso, ineficiente y anticuado”, dijo una junta de control federal que supervisa las finanzas de Puerto Rico, en un comunicado que respalda el contrato adjudicado a Genera PR.

Muchos puertorriqueños desconfían de este proceso, conscientes de que la privatización de la transmisión y distribución de energía en junio de 2021 no condujo a una mejora en cuestiones como la duración de los apagones, que ha empeorado. La situación energética en la isla es tan grave que el gobierno de los EE.UU. anunció recientemente que suministraría generación eléctrica temporal a través de barcazas y generadores terrestres.

Otra preocupación es que las facturas de alta energía podrían encarecerse aún más con la nueva asociación público-privada, preocupaciones que los funcionarios ignoraron al señalar que Genera PR recibirá incentivos para generar ahorros, de los cuales el 50% se transferirá a los consumidores.

La compañía recibirá $22.5 millones anuales durante los primeros cinco años del contrato, un pago que disminuirá a medida que Puerto Rico cierre permanentemente las unidades de generación en medio de un impulso por más fuentes de energía renovable. Genera PR también recibirá hasta $15 millones durante un período de transición de 100 días y hasta $100 millones al año en incentivos, un pago que también disminuirá a medida que se cierren las unidades.

Wes Edens, fundador y director ejecutivo de New Fortress Energy, dijo que Genera PR comenzaría a operar a mediados de año.

Dijo que los cortes de energía son inaceptables y señaló que las facturas de electricidad en Puerto Rico son “simplemente demasiado altas”.

“Si bien reconocemos los desafíos que tenemos por delante… creemos que las oportunidades aquí… son tremendas”, dijo Edens.

Hasta el miércoles, el gobierno se había negado a dar a conocer una copia del contrato o el nombre de la empresa elegida, incluso cuando la junta de gobierno de la empresa eléctrica de Puerto Rico y la Autoridad de Asociaciones Público-Privadas de la isla lo aprobaron después de reunirse a puerta cerrada.

El único voto en contra del contrato provino de Tomás Torres, miembro de la junta de gobierno que representa el interés público.

Dijo que este tipo de contratos normalmente se hacen con una amplia participación ciudadana “dado el impacto que tendrá en todos los sectores que componen el interés público”. También señaló que Genera PR tendrá poder de monopolio como único proveedor de energía eléctrica en la isla.

Torres también advirtió que el contrato representa costos adicionales para la compañía eléctrica estatal, que tiene una deuda de unos $9 mil millones —la más grande de todas las agencias gubernamentales de Puerto Rico— y sigue sumida en una enconada batalla con los acreedores mientras trata de salir de la bancarrota. Queda por ver cuánto de esa deuda tendrán que pagar los consumidores.

Edens dijo que una de las principales prioridades será ahorrar en la compra de combustible, y señaló que New Fortress Energy tiene una gran cartera de productores de petróleo y está a punto de producir sus propias fuentes de combustible.

New Fortress Energy abrió una instalación de gas natural en Puerto Rico en 2020. Posteriormente, la Autoridad de Energía Eléctrica de Puerto Rico acusó a la compañía de violar su contrato al suministrar menos gas natural de lo prometido, lo que obligó a la compañía eléctrica estatal a usar diésel más caro en las unidades de generación a un costo que no ha sido reembolsado.

El gobernador de Puerto Rico dijo que el contrato sigue vigente. Mientras tanto, ese tema sigue siendo revisado por el Negociado de Energía de la isla.