SAN JUAN, Puerto Rico (AP) — Cientos de gatos se han desplazado durante mucho tiempo por las calles empedradas del distrito histórico de Puerto Rico, deteniéndose para recibir palmaditas ocasionales en la cabeza mientras turistas y residentes encantados toman fotografías y ofrecen bocados de comida.

Los gatos son tan queridos que incluso tienen su propia estatua en el Viejo San Juan.

Una estatua de un gato en el Viejo San Juan, Puerto Rico, el jueves 3 de noviembre de 2022. (Foto AP/Alejandro Granadillo)

Pero los funcionarios dicen que su población ha crecido tanto que el Servicio de Parques Nacionales de EE.UU. quiere implementar un “plan de manejo de gatos en libertad” y está considerando opciones que podrían incluir la eliminación de los animales.

La idea ha indignado a muchas personas, que temen que los gatos sean asesinados.

“Esto es como Disney World para gatos”, dijo Alfonso Ocasio, quien ha estado yendo al Viejo San Juan desde 2014 para alimentar a los gatos un par de veces a la semana. “No sé cómo esta gente se atreve a enfrentarse al mundo con su propuesta”.

Gatos negros, gatos blancos, calicó y atigrados deambulan por los senderos costeros que rodean el histórico fuerte conocido como “El Morro” que custodiaba la Bahía de San Juan en la época colonial. Los tímidos y hoscos se agazapan en los arbustos lejos de las cámaras y las manos humanas, mientras que otros se posan en las rocas cercanas para acicalarse o mirar a los transeúntes mientras el océano lame detrás de ellos.

Se les conoce como gatos “adoquines” o “coloniales”, pero no todos los aman.

“Los encuentros entre visitantes y gatos y el olor a orina y heces son… inconsistentes con el paisaje cultural”, escribió el Servicio de Parques Nacionales en su plan.

La agencia dijo que el plan tiene como objetivo mejorar la “experiencia del visitante”, proteger los recursos culturales y naturales, reducir los problemas de salud y seguridad y aliviar los “problemas molestos”. También señaló que es probable que los gatos estén matando a la vida silvestre en el área.

Los residentes y el público en general asisten a una audiencia pública para crear un plan para manejar la colonia de gatos en el paseo Paseo El Morro por parte del Servicio de Parques Nacionales de EE.UU. en el Viejo San Juan, Puerto Rico, el miércoles 2 de noviembre de 2022. (Foto AP /Alejandro Granadillo)

Hasta ahora, los funcionarios ofrecen dos opciones: eliminar a los gatos o mantener el statu quo. Esto último incluiría el mantenimiento de las estaciones de alimentación, la esterilización o castración de los gatos y la eliminación de los que no han sido etiquetados, trabajo que actualmente realiza el grupo sin fines de lucro Save a Gato.

El miércoles por la noche, decenas de personas se reunieron para la primera de dos reuniones públicas sobre el tema. Pero cuando los funcionarios del Servicio de Parques Nacionales dijeron que no habría audiencia y pidieron a las personas que solo escribieran sus comentarios, la multitud estalló en ira.

“¡Esto no tiene sentido!”

“¡Tenemos dudas! ¡Tenemos preguntas!”

“¡Defendamos a los gatos!”

La multitud siguió gritando, exigiendo una audiencia pública hasta que los funcionarios cedieron. Abrieron las puertas de un pequeño teatro cuando un anciano activista hizo sonar el silbato de emergencia de su llavero para atraer a la multitud.

(Crédito: Getty Images)

Las personas hablaron una por una en medio de fuertes aplausos. Su mayor preocupación era que los gatos fueran sacrificados, a pesar de que el Parque Nacional dijo que todavía está recibiendo comentarios del público y que cualquier decisión se basará en ellos.

“Estas son las etapas iniciales”, dijo Myrna Palfrey, superintendente del Sitio Histórico Nacional de San Juan. “No tenemos ninguna respuesta en este momento”.

Varias organizaciones sin fines de lucro exigieron evidencia para respaldar las declaraciones del plan de que algunas personas no querían a los gatos cerca y que posiblemente estaban cazando vida silvestre en el área.

“Veo turistas completamente enamorados de esos gatos”, dijo Nydia Fernández, quien vive en el Viejo San Juan y camina tres veces por semana por el histórico fuerte, donde se congregan hordas de gatos.

Faltan meses para una decisión final, pero la propuesta de eliminar a los gatos entristece a Ocasio, un amante de los animales que gasta hasta $15 a la semana alimentando gatos en el Viejo San Juan. Dijo que adopta a los enfermos y ancianos, cuidándolos en sus últimos días.

Un gato callejero descansa sobre una estatua en el Viejo San Juan, Puerto Rico, el miércoles 2 de noviembre de 2022. (Foto AP/Alejandro Granadillo)

Entre los residentes que hablaron estaba Toru Dodo, quien se mudó a Puerto Rico desde California a principios de este año y vive en el Viejo San Juan.

Cuestionó qué iban a hacer los funcionarios con los gatos, si se han realizado evaluaciones ecológicas más allá de las cámaras trampa y qué consecuencias se derivarían de eliminarlas, en particular con la población de ratas.

Dodo también preguntó qué pasaría si la gente sigue abandonando gatos en el área, lo que los activistas dicen que es un problema.

“No soy el único que quiere saber las respuestas”, dijo entre aplausos y vítores. “Estas son una de las maravillas del Viejo San Juan”.