THE VILLAGES, Florida, EE.UU. (AP) — Los demócratas están cada vez más preocupados de que Florida, que alguna vez fue el principal estado indeciso del país, pueda desaparecer este otoño y más allá, ya que los envalentonados republicanos aprovechan los temas culturales que dividen y los cambios demográficos en las contiendas cruciales para gobernador y el Senado de EE. UU. .

La ansiedad fue evidente la semana pasada durante un desfile de demócratas en carritos de golf con la candidata al Senado Val Demings en The Villages, una comunidad de jubilados al norte del corredor de la Interestatal 4. Una vez que una parte políticamente mixta del estado donde a menudo se decidían las elecciones, algunos demócratas ahora dicen que se sienten cada vez más aislados.

“Estoy aterrorizada”, dijo Sue Sullivan, de 77 años, lamentando el giro a la derecha del estado. “Hay muy pocos demócratas por aquí”.

En una entrevista, Demings, una congresista y ex jefa de policía de Orlando que desafió al senador republicano Marco Rubio, admitió que el mensaje de mitad de período de su partido no está resonando como ella esperaba.

“Tenemos que hacer un mejor trabajo al contar nuestras historias y demostrar claramente quién está realmente del lado de las personas que tienen que ir a trabajar todos los días”, dijo.

La frustración es la culminación de casi una década de incursiones republicanas en Florida, donde los candidatos han perfeccionado mensajes sociales y económicos profundamente conservadores para construir una especie de coalición que incluye a votantes rurales y latinos, en particular cubanoamericanos. La victoria de Donald Trump aquí en 2016 marcó la evolución después de que el estado respaldara dos veces a Barack Obama. Y aunque perdió la Casa Blanca en 2020, Trump se impuso en Florida por más de 3 puntos porcentuales, un margen notable en un estado donde las elecciones se deciden regularmente por menos de un punto porcentual.

El presidente Joe Biden visitará el estado el 1 de noviembre, exactamente una semana antes del día de las elecciones, para reunir a los demócratas. Demings dijo que tuvo dos conversaciones con el presidente sobre hacer campaña juntos, pero no pudo confirmar ninguna aparición conjunta. Y Charlie Crist, el candidato demócrata a gobernador, dijo que asistiría a una recaudación de fondos privada con Biden el día del mitin, pero no estaba seguro de si aparecerían juntos en público.

“Si pudiéramos exprimir un poco de tiempo de transmisión pública, sería algo maravilloso que agradecería”, dijo Crist en una entrevista.

Aún así, el Partido Republicano es optimista de que puede seguir logrando victorias, incluso en bastiones demócratas de larga data. Algunos republicanos son optimistas de que el partido podría llevarse el condado de Miami-Dade, una perspectiva que alguna vez fue impensable y que prácticamente eliminaría el camino de los demócratas hacia la victoria en las contiendas estatales, incluidas las elecciones presidenciales.

Y en el condado Lee del suroeste de Florida, un bastión republicano importante, ni siquiera un huracán devastador parece haber hecho mella en el impulso del Partido Republicano. De hecho, republicanos y demócratas coinciden en privado en que el huracán Ian, que dejó más de 100 muertos, pudo haber ayudado al gobernador republicano Ron DeSantis a ampliar su atractivo. El lunes, participará en un debate contra Crist en el que probablemente destacará su mayordomía del estado durante una crisis abrasadora.

Pero el gobernador republicano de 44 años ha pasado gran parte de su primer mandato enfocado en temas sociales delicados. Ha firmado nuevas leyes que prohíben los abortos a las 15 semanas de embarazo sin excepciones por violación o incesto, además de bloquear la teoría crítica de la raza y los problemas LGBTQ de muchas escuelas de Florida. También le quitó millones de dólares a un equipo de béisbol de las ligas mayores que se pronunció en contra de la violencia armada y lideró los esfuerzos para eliminar el estatus fiscal especial de Disney por condenar su llamado proyecto de ley “No digas gay”.

En la víspera del huracán, DeSantis envió a docenas de inmigrantes venezolanos desde Texas a Martha’s Vineyard para llamar la atención sobre la inmigración ilegal en la frontera entre Estados Unidos y México.

Crist, excongresista y exgobernador, reconoció que algunos votantes “excavan” el enfoque de DeSantis en temas culturales, “pero la mayoría de los floridanos son personas buenas y decentes”. Señaló que al menos un locutor de radio hispano ha comparado a DeSantis con el exdictador cubano Fidel Castro.

“Por lo general, cuando sales de una primaria, la gente se mueve al medio. Claramente no está haciendo eso, por decir lo menos”, dijo Crist sobre su rival republicano.

Pero para horror de muchos demócratas, DeSantis podría convertirse en el primer floridano en ganar una carrera para gobernador por más de 1 punto desde 2006. Ese tipo de actuación podría impulsar a Rubio en las elecciones al Senado de EE. UU. y ayudar al Partido Republicano a ganar hasta 20 de las los 28 escaños de la Cámara de Representantes de los Estados Unidos.

Si DeSantis gana a lo grande como se espera, sus aliados creen que tendría el capital político para lanzar una campaña presidencial exitosa en 2024, ya sea que Trump se presente o no.

“Es impactante y da miedo”, dijo el presidente del Partido Demócrata estatal, Manny Díaz, sobre la reiterada voluntad de DeSantis de usar el poder de su cargo para atacar a los rivales políticos, ya sean oponentes individuales o corporaciones icónicas como Disney.

DeSantis, quien rechazó una solicitud de entrevista, ha tenido éxito al desafiar la sabiduría convencional antes.

Venció al demócrata Andrew Gillum hace cuatro años por 32.436 votos de más de 8,2 millones emitidos, un margen tan estrecho que requirió un recuento.

Pero en los cuatro años transcurridos desde entonces, los republicanos han borrado una ventaja en el registro de votantes que los demócratas de Florida habían protegido durante décadas. Cuando se cerró el registro para las elecciones de 2018, los demócratas disfrutaron de una ventaja de 263.269 votos. Al 30 de septiembre, los republicanos tenían una ventaja de 292 533 votantes, una oscilación de casi 556 000 votantes registrados durante el primer mandato de DeSantis.

“Ya no somos un estado cambiante. De hecho, estamos aniquilando a los demócratas”, dijo el presidente del Partido Republicano de Florida, Joe Gruters, uno de los principales aliados de DeSantis.

Y aunque dice que su partido se ha centrado en los temas tradicionales de la mesa de la cocina, como los precios de la gasolina y la inflación, Gruters se inclinó por las luchas culturales, especialmente la oposición del Partido Republicano de Florida a la educación sexual y los problemas LGBTQ en las escuelas primarias, que han definido el mandato de DeSantis.

“No quiero que nadie más les enseñe a mis hijos sobre los pájaros y las abejas y los problemas de fluidez de género”, dijo Gruters.

Los estrategas de ambos partidos creen que el cambio político de Florida se debe a múltiples factores, pero existe un acuerdo general de que los republicanos se han beneficiado de la afluencia de nuevos votantes desde que DeSantis emergió como líder de la resistencia republicana a las medidas de salud pública relacionadas con la pandemia.

Todos los días en promedio durante el año entre 2020 y 2021, 667 personas más se mudaron al estado de las que se mudaron, según estimaciones del censo de EE. UU.

Parte del cambio republicano también se puede atribuir a las personas que viven en áreas rurales del norte de Florida, remanentes del sur profundo, que cambiaron su registro para reflejar sus patrones de votación. Muchas personas se registraron como demócratas porque las generaciones anteriores lo hicieron, pero los llamados Dixiecrats todavía votaron sólidamente por los republicanos.

Pero eso por sí solo no explica el desafío de los demócratas este otoño.

Los demócratas están particularmente preocupados por la tendencia en el condado de Miami-Dade, hogar de 1,5 millones de hispanos en edad de votar y un bastión demócrata durante los últimos 20 años, donde el Partido Republicano logró avances significativos en las últimas elecciones presidenciales. En dos semanas, la región podría ponerse roja.

“Hemos visto a tantos hispanos acudir en masa al Partido Republicano aquí en el condado de Miami-Dade”, dijo la vicegobernadora de Florida, Jeanette Núñez, en un evento con otros líderes del partido la semana pasada. “Voy a hacer una predicción ahora mismo: vamos a ganar el condado de Miami-Dade el 8 de noviembre”.

Mientras tanto, en el suroeste de Florida, miles de votantes republicanos literalmente están recogiendo pedazos de sus casas y vehículos destrozados tras el paso del huracán Ian, que dejó más de 100 muertos y daños por valor de decenas de miles de millones de dólares.

Barcos destrozados y enormes trozos de muelles de concreto aún cubren la costa de Fort Myers, la sede del condado de Lee, uno de los condados más republicanos del país. Miles de viviendas fueron destruidas y varias escuelas permanecen cerradas casi un mes después de que el huracán de categoría 4 tocara tierra.

Aún así, Matt Caldwell, el tasador de propiedades del condado y miembro del Partido Republicano del estado, confiaba en las perspectivas políticas de su partido.

“La mayoría de las personas, el 90% de las personas que viven en el condado han vuelto más o menos a la vida en este momento”, dijo mientras recorría un puerto deportivo de Fort Myers cubierto de metal retorcido y yates arrugados.

Caldwell elogió al gobernador republicano por su presencia regular durante los esfuerzos de limpieza, sugiriendo que los votantes de todo el espectro político lo recompensarán el día de las elecciones.

El mismo DeSantis se mostró optimista cuando entregó una actualización de la tormenta no muy lejos en Punta Gorda durante el fin de semana. El gobernador hizo referencia a las próximas elecciones, pero centró sus comentarios en los esfuerzos de socorro.

“Hemos tenido éxito con los puentes y todas estas otras cosas en parte porque tenemos a la comunidad reunida”, dijo DeSantis. “Todos están remando en la misma dirección. Hace la diferencia”.


Gomez Licon informó desde Miami y Farrington desde Tallahassee.


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