Gaetz y DeSantis: Una amistad que pudiera convertirse en una responsabilidad

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FILE – In this Nov. 6, 2018, file photo, Florida Gov.-elect Ron DeSantis, second from left, thanks supporters with his wife, Casey, left, Lt. Gov.-elect Jeanette Nunez, center; her husband, Adrian Nunez, second from right, and Rep. Matt Gaetz, R-Fla., after being declared the winner of the Florida gubernatorial race at an election party in Orlando, Fla. (AP Photo/Phelan M. Ebenhack, File)

TALLAHASSEE, Florida (AP) – Cuando lanzó su campaña para convertirse en gobernador de Florida en enero de 2018, pocos esperaban que Ron DeSantis prevaleciera en el campo de batalla político más difícil de Estados Unidos.

El congresista de 39 años era en gran parte desconocido fuera de su distrito de Daytona Beach. No tenía el personal profesional o la destreza en recaudación de fondos que normalmente se requiere para competir en un estado tan grande. Y se enfrentaba a un rival más establecido por la nominación republicana.

Pero a su lado, DeSantis tenía un aliado clave con fuertes conexiones en la política estatal y el respeto de la Casa Blanca: Matt Gaetz , el congresista de Florida ahora envuelto en una investigación federal sobre tráfico sexual. Gaetz apareció en eventos de campaña junto a DeSantis, interpretó a su rival demócrata Andrew Gillum en los preparativos del debate simulado y alentó al entonces presidente Donald Trump a respaldar a DeSantis para gobernador.

En una parada de campaña en Navarre, Florida, Gaetz se refirió en broma a DeSantis como “Batman” a su “Robin”.

No hay indicios de que DeSantis esté vinculado a la investigación federal de Gaetz, que también ha atrapado a varias otras figuras prominentes de la política republicana de Florida. Pero la investigación podría provocar un nuevo escrutinio de su asociación política y convertirse en un lastre para DeSantis mientras se postula para la reelección antes de una posible candidatura presidencial en 2024.

The Associated Press habló con casi una docena de personas con conocimiento directo de cómo evolucionó la relación DeSantis-Gaetz en los últimos años. Muchos de ellos hablaron bajo condición de anonimato para discutir conversaciones y observaciones privadas. Describen una amistad de conveniencia política entre dos republicanos jóvenes y ambiciosos deseosos de ascender en un partido que Trump estaba redefiniendo rápidamente.

Gaetz se desempeñó como asesor político informal de DeSantis. Pero a medida que DeSantis se convirtió en un actor político más experimentado, dijo la gente, el vínculo cambió.

“Cuando Ron fue elegido gobernador por primera vez, no tenía ninguna experiencia en Tallahassee y el Sr. Gaetz sí, por lo que confió en el Sr. Gaetz para conocer sus conocimientos de Tallahassee cuando llegó allí”, dijo Peter Feaman, miembro del comité nacional de Partido Republicano de Florida. “Una vez que Ron se puso de pie en Tallahassee, lo único que han tenido en común es su apoyo al Sr. Trump y los principios conservadores. Aparte de eso, no tengo conocimiento de ninguna interacción entre los dos en absoluto “.

Los agentes del gobierno están investigando si Gaetz tuvo relaciones sexuales con un joven de 17 años y otras niñas menores de edad y violó las leyes federales de tráfico sexual, dijeron a la AP personas familiarizadas con la investigación. No se han presentado cargos y Gaetz ha negado con vehemencia las acusaciones. El gobernador no ha sido acusado de ningún delito.

Aún así, la investigación puede estar acercándose incómodamente a la oficina del gobernador. Además del propio Gaetz, las figuras políticas influyentes de Florida bajo escrutinio federal incluyen a Jason Pirozzolo, cirujano de manos y donante de la campaña de DeSantis, y Halsey Beshears, designada política de DeSantis, la ex principal reguladora de negocios del estado.

Cuando se le preguntó específicamente si DeSantis o su personal habían sido interrogados como parte de la investigación, la portavoz del gobernador, Meredith Beatrice, dijo: “Esta es una investigación en curso del Departamento de Justicia. No tenemos ningún comentario “.

DeSantis y Gaetz se superpusieron brevemente en el Congreso. Eran clientes habituales más frecuentes en Fox News, donde Gaetz era un invitado recurrente y DeSantis utilizó una avalancha de apariciones para ganar impulso en la carrera por la gobernación.

Esas apariciones en Fox News también ayudaron a DeSantis a entrar en el radar de Trump. Gaetz se basó en ese perfil creciente y estuvo entre los republicanos que alentaron a Trump a respaldar a DeSantis en las primarias republicanas. El respaldo definitivo de Trump desató una avalancha de dólares de recaudación de fondos que puso a DeSantis en el camino hacia la victoria.

Durante toda la campaña, Gaetz fue una presencia constante. Estaba entre los que estaban en el escenario con DeSantis cuando fue declarado ganador en la carrera por gobernador.

Después de la victoria, Gaetz fue uno de los cuatro presidentes, y el único funcionario electo actual, para liderar el equipo de transición de DeSantis. Gaetz, quien pasó seis años en la legislatura de Florida, asesoró al gobernador electo sobre las decisiones de contratación y políticas y apareció con él en público.

Y cuando DeSantis comenzó a completar su administración, eligió al padre de Gaetz, el ex presidente del Senado de Florida, Don Gaetz, para formar parte de un comité asesor de transición sobre educación y desarrollo de la fuerza laboral.

Si bien el gobernador y el congresista eran cercanos políticamente, se encontraban en lugares muy diferentes en sus vidas personales. DeSantis estaba casado y tenía hijos pequeños. Gaetz estaba soltero.

Empezaron a surgir signos modestos de tensión cuando DeSantis se instaló en la oficina del gobernador.

Un problema fue la costumbre de Gaetz de presentarse en eventos políticos republicanos, a menudo con diferentes mujeres, vestidas como si fueran a un club nocturno. Los críticos sugirieron en privado que Gaetz estaba actuando como un “chico de fraternidad”. La esposa de DeSantis, Casey DeSantis, uno de los asesores políticos más cercanos del gobernador, también se estaba enfriando con Gaetz.

Trump, que sigue siendo muy popular entre muchos votantes republicanos, podría tener una influencia significativa sobre el futuro político de cada hombre. Si bien se dice que el expresidente aprecia a Gaetz y DeSantis, recientemente se ha alineado más públicamente con el gobernador.

Durante el fin de semana, DeSantis fue el único prospecto presidencial invitado a compartir el escenario con Trump en una recepción privada para donantes en Mar-a-Lago. Gaetz no participó en el evento, que fue la reunión formal más grande del partido desde que Trump dejó el cargo.

A medida que se desarrolla la investigación, DeSantis está tomando medidas para posicionarse para un cargo superior. Recientemente contrató al veterano consultor republicano Phil Cox para dirigir su equipo de reelección como parte de una expansión política significativa. Hasta ahora, el equipo se ha mantenido hiperconcentrado en su reelección de 2022, pero los aliados reconocen en privado que una buena actuación el próximo año pondrá a DeSantis en una posición sólida para la contienda presidencial de 2024.

Mientras tanto, Gaetz sigue atento a las ambiciones políticas de DeSantis, ya sea que DeSantis quiera o no.

Incluso cuando los investigadores estaban investigando sus actividades esta primavera, Gaetz emitió tres comunicados de prensa separados desde su oficina del Congreso promoviendo a DeSantis.

“Es un fuerte candidato presidencial potencial en 2024”, dijo Gaetz a Fox News, según uno de los comunicados de prensa oficiales. “El equipo de Biden lo sabe, y por eso están tratando de lanzar difamaciones sobre la experiencia de Florida porque sabes lo que, en todo Estados Unidos, hay mucha envidia de Florida en este momento”.

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