Los votantes en tres estados aprobaron medidas electorales que cambiarán sus constituciones estatales para prohibir la esclavitud y la servidumbre involuntaria como castigo por el crimen, mientras que los de un cuarto estado rechazaron la medida. Las medidas aprobadas el martes reducen el uso de mano de obra penitenciaria en Alabama, Tennessee y Vermont. En Oregón, el “sí” encabezaba su iniciativa electoral contra la esclavitud, pero la votación aún era demasiado temprana para llamar el miércoles por la mañana.

En Luisiana, un antiguo estado esclavista, los votantes rechazaron una pregunta de la boleta conocida como Enmienda 7 que preguntaba si apoyaban una enmienda constitucional para prohibir el uso de la servidumbre involuntaria en el sistema de justicia penal.

Las iniciativas no forzarán cambios inmediatos en las prisiones de los estados, pero pueden invitar a desafíos legales sobre la práctica de obligar a los presos a trabajar bajo la amenaza de sanciones o pérdida de privilegios si se niegan a trabajar.

Los resultados fueron celebrados entre los defensores de la lucha contra la esclavitud, incluidos los que presionan para enmendar aún más la Constitución de los EE. UU., que prohíbe la esclavitud y la servidumbre involuntaria excepto como una forma de castigo penal. Más de 150 años después de que los africanos esclavizados y sus descendientes fueran liberados de la esclavitud mediante la ratificación de la Enmienda 13, la excepción de la esclavitud continúa permitiendo la explotación de mano de obra barata por parte de personas encarceladas.

“Los votantes de Oregón y otros estados se han unido a través de las líneas partidistas para decir que esta mancha debe eliminarse de las constituciones estatales”, dijo a The Associated Press el senador demócrata Jeff Merkley, de Oregón.

“Ahora, es hora de que todos los estadounidenses se unan y digan que debe eliminarse de la Constitución de los Estados Unidos. No debería haber excepciones a la prohibición de la esclavitud”, dijo.

Coincidiendo con la creación del feriado federal Juneteenth el año pasado, Merkley y la representante Nikema Williams, D-Georgia, reintrodujeron una legislación para revisar la Enmienda 13 para poner fin a la excepción de la esclavitud. Si obtiene la aprobación del Congreso, la enmienda constitucional debe ser ratificada por las tres cuartas partes de los estados de EE. UU.

Después de la votación del martes, más de una docena de estados todavía tienen constituciones que incluyen lenguaje que permite la esclavitud y la servidumbre involuntaria de los prisioneros. Varios otros estados no tienen lenguaje constitucional a favor o en contra del uso del trabajo penitenciario forzoso.

Los votantes de Colorado se convirtieron en los primeros en aprobar la eliminación del lenguaje de excepción de la esclavitud de la constitución estatal en 2018, seguidos por Nebraska y Utah dos años después.

El movimiento para poner fin o regular el uso del trabajo penitenciario ha existido durante décadas, desde la época en que los antiguos estados confederados buscaron formas de mantener el uso de la esclavitud después de la Guerra Civil. Los estados del sur utilizaron leyes racistas, conocidas como “códigos negros”, para criminalizar, encarcelar y volver a esclavizar a los afroamericanos por su comportamiento benigno.

Hoy en día, el trabajo penitenciario es una práctica multimillonaria. En comparación, los trabajadores pueden ganar centavos por dólar. Y a los prisioneros que se niegan a trabajar se les pueden negar privilegios como llamadas telefónicas y visitas familiares, así como también enfrentar confinamiento solitario, todos los castigos que son inquietantemente similares a los utilizados durante la esclavitud anterior a la guerra.

“La Enmienda 13 en realidad no abolió la esclavitud, lo que hizo fue hacerla invisible”, dijo Bianca Tylek, defensora contra la esclavitud y directora ejecutiva del grupo de defensa de la justicia penal Worth Rises, a la AP en una entrevista antes de las elecciones. Día.

Dijo que la aprobación de las iniciativas electorales, especialmente en estados republicanos como Alabama, “es una gran señal de lo que es posible a nivel federal”.

“Hay una gran oportunidad aquí, en este momento”, dijo Tylek.