SANIBEL ISLAND, Florida, EE.UU. (AP) — No había tiempo que perder. Mientras el huracán Ian azotaba el suroeste de Florida , Bryan Stern, un veterano de las fuerzas armadas de EE.UU., y otros comenzaron a reunir tripulaciones, botes e incluso palancas para la tarea urgente que pronto estaría a la mano: rescatar a cientos de personas que podrían quedar atrapadas por las inundaciones.

“Tan pronto como salió el sol, comenzamos a rodar”, dijo Stern, quien el año pasado formó un equipo de búsqueda y rescate llamado Project Dynamo, que ha llevado a cabo operaciones en Afganistán, Ucrania y, ahora, Florida.

Project Dynamo ha rescatado a más de 20 personas, muchos de ellos ancianos residentes que quedaron aislados cuando la tormenta de categoría 4 arrasó un puente que conecta el continente de Florida con Sanibel Island, una franja de arena en forma de media luna cubierta de conchas popular entre los turistas que es Hogar de unos 7.000 habitantes.

En un tramo de playa, grabado en la arena, hubo llamadas de asistencia inmediata: “Ayuda”, “SOS”.

A medida que las autoridades locales continúan llegando a las personas aisladas en las islas de barrera o atrapadas por las inundaciones, otros que no están dispuestos a ser espectadores han entrado en acción, a veces arriesgando su propia seguridad o dejando de lado sus propias pérdidas y tribulaciones para ayudar en las operaciones oficiales de rescate. No es un fenómeno nuevo: los grupos de rescate de base han respondido a desastres pasados, incluso después de que el huracán Ida azotara Louisiana el año pasado.

Aunque algunos funcionarios fruncen el ceño ante las personas que dirigen sus propias operaciones de rescate, especialmente al principio si aún no es lo suficientemente seguro o si los rescatistas carecen de capacitación, otros agradecen cualquier tipo de ayuda.

“De alguna manera restaura tu visión de la humanidad. Ves gente contribuyendo y no se les paga por ello”, dijo Tim Barrett, jefe de la división de capacitación del Departamento de Bomberos de Sanibel. “Incluso hay personas cuyas casas están destruidas, pero los están ayudando. Todavía están ayudando a otras personas”.

Puede ser un trabajo peligroso. Cientos de edificios fueron destruidos por la feroz tormenta, que azotó algunas áreas con vientos de 155 mph (249 kph) o más y azotó la costa con marejadas.

“Todavía estamos trabajando en el rescate de personas. Quiero decir, es simplemente horrible que la gente haya perdido la vida. Es horrible que la gente todavía esté posiblemente atrapada entre los escombros”, dijo el domingo el senador republicano Rick Scott de Florida en “Meet the Press” de NBC.

“Pero he estado hablando con los alguaciles y los socorristas y están tratando de llegar a estas personas lo más rápido posible”, dijo. “Han estado trabajando para evacuar a las personas que se quedaron en lugares como Sanibel y Pine Island y Fort Myers Beach”.

La tormenta ha matado a decenas de personas en Florida y es posible que aún se recuperen más cuerpos.

Matt Mengel y sus amigos dijeron que habían realizado siete rescates hasta el momento, la mayoría de ellos ancianos residentes de la isla de Sanibel a quienes llegaron en motos de agua.

“Teníamos gasolina. Teníamos motos de agua. Teníamos agua. Tuvimos comida y bocadillos. Y nuestra misión era simplemente ir a buscarlos, vivos o muertos”, dijo.

Llamó a la destrucción del área, donde ha vivido durante siete años, desgarradora. “Fue triste ver que nuestra casa fue destruida y nuestros lugares favoritos fueron destruidos”.

Las misiones de rescate del grupo comenzaron el viernes cuando no habían tenido noticias de un amigo que vive y trabaja en la isla de Sanibel. Ese amigo fue encontrado sano y salvo, pero rápidamente encontraron a otros que necesitaban ayuda.

Justo cuando se iban, la novia de Mengel escuchó a una mujer pedir ayuda. Respondieron y encontraron a una pareja que desesperadamente quería irse de la isla.

Un helicóptero de la Guardia Costera patrullaba cerca y Mengel, con la ayuda del equipo del Proyecto Dynamo, comenzó a agitar frenéticamente para llamar la atención. El helicóptero lo vio y aterrizó en la playa para llevarse a la pareja.

“Todo lo que quería hacer era ayudar”, dijo Mengel.

Una estación de televisión local contó cómo tres hermanos, Leah, Evan y Jayden Wickert, ayudaron a salvar a unas 30 personas de las crecientes inundaciones en un vecindario de Naples.

El agua se había profundizado a unos 6 pies (casi 2 metros) en su vecindario, y la gente se paraba en lo que podía para mantener el cuello fuera del agua. Los hermanos usaron kayaks y botes para salvar a la gente.

“Había mucha gente de pie en sus sofás saliendo del agua”, dijo Leah Wickert a WBBH-TV.

Betty Reynolds, de 73 años, expresó su aprecio por los hombres que la rescataron después de que pasó días en su hogar dañado en la isla de Sanibel.

“Odias dejar una casa en la que has vivido durante 47 años”, dijo, pero dijo que estaba llena de “mucho, mucho barro”.

Ella dijo que no evacuó antes de la tormenta porque ella y su hogar sobrevivieron ilesos a tormentas anteriores. Pero dijo que esta la tomó por sorpresa: “Simplemente no creía que iba a haber tanta marejada ciclónica”.

Reynolds fue sacado de la isla el sábado mientras Stern y su equipo de Project Dynamo estaban en otra misión, luego de recibir un mensaje de texto de un hombre que estaba preocupado por su madre.

Stern, cuyas cohortes también son veteranos militares, habla rápido y está lleno de bravuconería. En un viaje reciente a la isla de Sanibel, aterrizó un bote directamente en la playa, saltó al agua cuando golpeó la arena y corrió a tierra.

“Es como el Día D”, dijo después.

Cuando no hubo respuesta en la casa de la mujer cuyo hijo había enviado un mensaje de texto, su equipo usó una palanca para entrar, con el permiso del hijo.

Stern dijo que no podía quedarse de brazos cruzados. Su proyecto de rescate nació de sus frustraciones al ver a los estadounidenses y sus aliados luchar el año pasado para salir de Afganistán.

Desde entonces, ha centrado su atención en ayudar a las personas a huir de la guerra en Ucrania, donde Stern y su equipo planean regresar poco después de lo que llamó unas breves “vacaciones” en Florida.