CABO CAÑAVERAL, Florida, EE.UU. (AP) — La NASA comenzó el lunes la cuenta regresiva para el despegue planeado de esta semana de su cohete a la luna nueva, aunque los daños causados por huracanes podrían causar otro retraso en el vuelo de prueba.

Los fuertes vientos del huracán Nicole provocaron que una sección de calafateo de 10 pies (3 metros) se desprendiera cerca de la cápsula de la tripulación en la parte superior del cohete el jueves pasado. Los administradores de la misión quieren asegurarse de que la franja angosta no dañe el cohete si se rompe durante el despegue. Se esperaba una decisión final el lunes por la noche.

El despegue está programado para las primeras horas de la mañana del miércoles desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA, con maniquíes de prueba en lugar de astronautas a bordo. Es el primer vuelo de prueba del cohete de 98 metros (322 pies), el más poderoso jamás construido por la NASA, e intentará enviar la cápsula a la órbita lunar.

La misión de casi un mes de $ 4 mil millones ha estado en tierra desde agosto por fugas de combustible y el huracán Ian, que obligó al cohete a regresar a su hangar para refugiarse a fines de septiembre. El cohete permaneció en la plataforma para Nicole; los gerentes dijeron que no había tiempo suficiente para moverlo una vez que quedó claro que la tormenta iba a ser más fuerte de lo previsto.

La agencia espacial planea enviar astronautas alrededor de la luna en 2024 y aterrizar una tripulación en la superficie lunar en 2025.

Los astronautas visitaron la luna por última vez en diciembre de 1972, cerrando el programa Apolo.

Mientras tanto, un satélite de la NASA del tamaño de un horno de microondas llegó el domingo a una órbita lunar especial luego de un despegue de verano desde Nueva Zelanda. Esta órbita alargada, que se extiende hasta decenas de miles de millas (kilómetros), es donde la agencia espacial planea construir un depósito para las tripulaciones lunares. La estación de paso, conocida como Gateway, servirá a los astronautas que van y vienen de la superficie lunar.

El satélite, llamado Capstone, pasará seis meses probando un sistema de navegación en esta órbita.