ORLANDO, Florida, EE.UU. (AP) — Familiares que dirigían un ministerio falso fueron acusados de defraudar al gobierno federal de los fondos de ayuda por el COVID-19 en un plan para comprar una casa de lujo de $3.7 millones en un desarrollo en Walt Disney World, dijeron las autoridades.

Evan Edwards, de 64 años, y su hijo de 30, Joshua Edwards, fueron arrestados el miércoles por cargos de fraude bancario, conspiración, declaraciones falsas a una institución crediticia y fraude de visas, según una acusación federal de seis cargos.

Un expediente en línea de la corte federal en el centro de Florida no incluyó a un abogado el jueves que pudiera hablar en nombre de los Edwards en su caso penal.

Los cargos penales se presentan más de un año y medio después de que el gobierno federal obtuviera un juicio civil que ordenaba a los Edwards perder $8.4 millones relacionados con el fraude de ayuda por el COVID. Los fiscales federales dijeron en ese momento que habían estafado a la Administración de Pequeñas Empresas con millones de dólares en fondos de ayuda en nombre de ASLAN International Ministry Inc.

La sentencia civil nombró a otros dos familiares que no fueron imputados penalmente. La familia reside en New Smyrna Beach, a unos 25 kilómetros (15 millas) al sur de Daytona Beach.

Según los fiscales, la familia usó el dinero prestado para tratar de comprar la casa de lujo en la comunidad residencial Four Seasons en Disney World y depositó el resto de los fondos en cuentas bancarias en un intento de ocultar su paradero.

De acuerdo con la acusación penal, el producto del préstamo obtenido a través del Programa de Protección de Cheques de Pago podría usarse solo para costos de nómina, beneficios de atención médica, alquiler o pago de intereses sobre la deuda con el fin de mantener a flote un negocio durante el peor período de la pandemia.

En su solicitud de préstamo, los Edwards afirmaron que ASLAN tenía gastos de nómina mensuales promedio de $2.7 millones para 486 empleados e ingresos anuales en 2019 de $51 millones. En realidad, sus gastos e ingresos mensuales de nómina fueron “significativamente más bajos, o completamente inexistentes”, dice la acusación.

Los cargos de fraude de visa se derivan de que los Edwards, que son canadienses, hicieron declaraciones falsas en junio sobre sus solicitudes de residencia permanente, según los fiscales.