CABO CAÑAVERAL, Florida, EE.UU. (AP) — Una nave espacial que se estrelló contra un pequeño e inofensivo asteroide a millones de kilómetros de distancia logró cambiar su órbita, dijo la NASA el martes al anunciar los resultados de su prueba para salvar el mundo.

La agencia espacial intentó la prueba hace dos semanas para ver si en el futuro una roca con potencial mortal podría ser apartada del camino de la Tierra.

“Esta misión muestra que la NASA está tratando de estar lista para lo que sea que el universo nos arroje”, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson, durante una sesión informativa en la sede de la NASA en Washington.

En esta imagen proporcionada por la NASA, un cohete SpaceX Falcon 9 con la prueba de redirección de doble asteroide, o DART, nave espacial a bordo, se sienta durante el amanecer, el martes 23 de noviembre de 2021, en el Complejo de Lanzamiento Espacial 4E, Base de la Fuerza Espacial Vandenberg, California. (Bill Ingalls/NASA vía AP)

La nave espacial DART cavó un cráter en el asteroide Dimorphos el 26 de septiembre, arrojando escombros al espacio y creando un rastro de polvo y escombros similar a un cometa que se extiende varios miles de millas. Se necesitaron días de observaciones con telescopios desde Chile y Sudáfrica para determinar cuánto alteró el impacto la trayectoria del asteroide de 160 metros (525 pies) alrededor de su compañero, una roca espacial mucho más grande.

This combination of images provided by NASA shows three different views of the DART spacecraft impact on the asteroid Dimorphos on Monday, Sept. 26, 2022. At left is the view from a forward camera on DART, upper right the Hubble Space Telescope and lower right the James Webb Space Telescope. (NASA via AP)

Antes del impacto, la pequeña luna tardó 11 horas y 55 minutos en dar la vuelta a su asteroide padre. Los científicos esperaban reducir 10 minutos, pero Nelson dijo que el impacto acortó la órbita del asteroide en unos 32 minutos.

La cantidad de escombros aparentemente jugó un papel en el resultado, dijeron los científicos. El impacto también puede haber dejado a Dimorphos tambaleándose un poco, dijo Tom Statler, científico del programa de la NASA. Eso puede afectar la órbita, pero nunca volverá a su órbita original, señaló.

Esta imagen proporcionada por NOIRLab muestra una columna de polvo y escombros expulsada de la superficie del asteroide Dimorphos por la nave espacial DART de la NASA después de que impactó el 26 de septiembre de 2022, capturada por el telescopio SOAR de NOIRLab de la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU. en Chile. (Teddy Kareta, Matthew Knight/NOIRLab vía AP)

Ninguno de los asteroides representaba una amenaza para la Tierra, y todavía no lo hacen mientras continúan su viaje alrededor del sol. Es por eso que los científicos eligieron a la pareja para el primer intento del mundo de alterar la posición de un cuerpo celeste.

Los expertos en defensa planetaria prefieren apartar un asteroide o cometa amenazante, con suficiente tiempo de anticipación, en lugar de hacerlo estallar y crear múltiples piezas que podrían llover sobre la Tierra.

“Es espectacular que hayamos dado este primer paso… pero también necesitamos ese tiempo de advertencia para que una técnica como esta sea efectiva”, dijo la líder de la misión, Nancy Chabot, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, que construyó la nave espacial y manejó la misión de $325 millones.

La directora de la División de Ciencias Planetarias de la NASA, Lori Glaze, a la izquierda, la directora de coordinación DART del Laboratorio de Física Aplicada de John Hopkins, Nancy Chabot, y el científico del programa DART, Tom Statler, hablan durante una conferencia de prensa sobre la prueba de redirección de doble asteroide (DART) recientemente completada por la agencia, en la sede de la NASA el martes. 11 de octubre de 2022, en Washington. (Foto AP/Alex Brandon)

“Tienes que saber que vienen”, dijo Lori Glaze de la NASA.

Lanzado el año pasado, el DART del tamaño de una máquina expendedora, abreviatura de Prueba de Redirección de Doble Asteroide, se destruyó cuando se estrelló contra el asteroide a 11 millones de kilómetros (7 millones de millas) de distancia a 22,500 kph (14,000 mph).

“Hemos estado imaginando esto durante años y que finalmente sea real es verdaderamente emocionante”, dijo Statler.


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