Tampa, Fla. (WFLA) — El placer que encuentran los niños cuando saltan en charcos de barro o de agua tiene una historia sorprendentemente larga. Las huellas fósiles descubiertas en un sitio arqueológico en Nuevo México muestran que un grupo de jóvenes que vivieron hace al menos 11,500 años pasaron unos minutos despreocupados chapoteando alegremente. Pero el mundo era muy diferente en aquel entonces: los charcos en cuestión se habían formado en las profundas huellas dejadas por un perezoso terrestre gigante ahora extinto, según un reporte de la revista New Scientist.

Esta foto sin fecha proporcionada por el Servicio de Parques Nacionales muestra una huella humana dentro de una gran huella de perezoso en el Monumento Nacional White Sands en Nuevo México. Los investigadores que estudian un rastro de huellas fosilizadas en el salar de Nuevo México han determinado que las huellas cuentan la historia de un grupo de cazadores de la Edad de Hielo que acecha a un perezoso gigante. (Servicio de Parques Nacionales vía AP)

Las huellas fueron descubiertas en el Parque Nacional White Sands, un sitio que rápidamente está ganando reputación por su asombrosa arqueología. Dentro del parque hay una playa, un lecho de lago seco, de unos 100 kilómetros cuadrados. La playa contiene miles de huellas dejadas por humanos, mamuts, gatos dientes de sable y otros habitantes de la Norteamérica prehistórica. Algunas de las huellas sugieren que los humanos llegaron a las Américas hace 23,000 años, unos 8,000 años antes de lo que se pensaba.

Pero lo que realmente distingue a las antiguas huellas humanas en el parque White Sands es su poder para retratar cómo era la vida de los primeros estadounidenses. Matthew Bennett de la Universidad de Bournemouth, Reino Unido, ha estado estudiando huellas en el sitio durante varios años. Él y su equipo pueden medir las huellas para calcular cosas como la edad de la persona que las hizo y qué tan rápido caminaba o corría. Luego pueden seguir las huellas y ver cómo se desarrollaron eventos como la caza de animales. “Está escrito en las pistas lo que sucedió”, le dijo Bennett a New Scientist.

En un trabajo inédito, Bennett y su equipo han encontrado una colección de grabados que cuentan una historia particularmente evocadora. Comienza con un conjunto de huellas de aproximadamente 40 centímetros de largo que muestran un perezoso terrestre gigante, que mide quizás 3 metros desde la nariz hasta la cola, caminando pesadamente por el paisaje.

Más tarde, apareció un grupo de tres a cinco niños pequeños. El revoltijo de huellas que dejaron se concentra alrededor de la huella de un perezoso. La forma en que las huellas de los niños deforman la huella del perezoso nos dice que el suelo estaba mojado, dice Bennett. Es imposible estar seguro de lo que estaba pasando, pero Bennett dice que la mejor interpretación es que el agua se había acumulado en la huella del perezoso para crear un charco perfecto para chapotear, un objetivo irresistible para los niños, incluso en la prehistoria.

Kevin Hatala de la Universidad de Chatham en Pensilvania dice que está emocionado de aprender más sobre las huellas una vez que aparezcan en un informe científico formal. “Registros como este demuestran el potencial único de las huellas para registrar información que es extremadamente difícil, si no imposible, de observar o inferir de otros materiales como huesos y herramientas de piedra”, dice.