Las personas que aún buscan reservar viajes a casa para visitar a la familia o tomar unas vacaciones durante las vacaciones deben actuar rápido y prepararse para el impacto de la etiqueta.

Los ejecutivos de las aerolíneas dicen que, según las reservas, esperan una gran demanda de vuelos durante el Día de Acción de Gracias, Navidad y Año Nuevo. Los expertos en viajes dicen que las mejores ofertas en tarifas aéreas y hoteles ya no existen.

En las redes sociales, muchos viajeros piensan que están siendo estafados. Es un sentimiento comprensible cuando los datos del gobierno muestran que las tarifas aéreas en octubre aumentaron un 43 % con respecto al año anterior, y las aerolíneas estadounidenses reportaron una ganancia combinada de más de $2,400 millones en el tercer trimestre.

Parte del motivo de las tarifas altas es que las aerolíneas siguen operando menos vuelos que en 2019, a pesar de que el número de pasajeros casi ha vuelto a los niveles previos a la pandemia.

“Menos vuelos y más personas que buscan regresar a casa o tomar vacaciones para las fiestas significa dos cosas: los precios serán más altos y veremos que los vuelos se agotan para ambas fiestas”, dice Holly Berg, economista jefe del proveedor de datos de viajes Hopper.

Yulia Parr sabe exactamente de lo que habla Berg. La mujer de Annandale, Virginia, luchó para encontrar un vuelo de regreso a casa a un precio razonable para su hijo pequeño, quien está pasando el Día de Acción de Gracias con su abuela en Texas mientras Parr visita a su esposo, quien está en servicio militar activo en California. Finalmente encontró un boleto de ida de $250 en Southwest, pero no fue hasta el martes después del feriado.

Parr cree que esperó demasiado para reservar un vuelo.

“Los hijos de mi esposo volarán a casa para Navidad”, dijo. “Esas entradas se compraron hace mucho tiempo, así que no son tan malas”.

Los precios de los viajes aéreos y el alojamiento suelen subir antes de las vacaciones, y sucedió a principios de este año. Eso está llevando a algunos viajeros en Europa a reservar viajes más cortos, según Axel Hefer, director ejecutivo de la empresa de búsqueda de hoteles Trivago, con sede en Alemania.

“Los precios de los hoteles han subido absolutamente en todas partes”, dijo. “Si tiene el mismo presupuesto o incluso un presupuesto más bajo debido a la inflación, y aún desea viajar, simplemente recorta un día”.

Los hoteles están luchando contra la escasez de mano de obra, otra causa de los precios más altos. Glenn Fogel, director ejecutivo de Booking Holdings, propietaria de sitios de búsqueda de viajes como Priceline y Kayak, dice que un hotelero le dijo que no podía llenar todas sus habitaciones porque no tenía suficiente personal.

Las tarifas de alquiler de automóviles no son tan altas como lo fueron durante gran parte de 2021, cuando algunos lugares populares se quedaron sin vehículos. Aún así, la disponibilidad de vehículos es escasa porque el costo de los autos nuevos ha impedido que las empresas de alquiler reconstruyan por completo las flotas que descartaron al principio de la pandemia.

Los consumidores estadounidenses se enfrentan a la inflación más alta en 40 años y existe una creciente preocupación por una posible recesión. Sin embargo, eso no aparece en las cifras de viajes.

La cantidad de viajeros que pasan por los puntos de control del aeropuerto se ha recuperado a casi el 95% del tráfico de 2019, según las cifras de la Administración de Seguridad del Transporte de octubre. Los funcionarios de la industria de viajes dicen que los viajes de vacaciones podrían superar los niveles previos a la pandemia.

Las aerolíneas no siempre han hecho un buen trabajo manejando las grandes multitudes, a pesar de que han estado contratando trabajadores para reemplazar a los que se fueron después del golpe de COVID-19. Las tasas de vuelos cancelados y retrasados aumentaron por encima de los niveles previos a la pandemia este verano, lo que provocó que las aerolíneas retrasaran los planes para agregar más vuelos.

Las aerolíneas de EE. UU. operaron solo el 84 % de los vuelos de EE. UU. que en octubre de 2019, y planean aproximadamente el mismo porcentaje en diciembre, según la firma de datos de viajes Cirium. En promedio, las aerolíneas están utilizando aviones más grandes con más asientos este año, lo que compensa en parte la reducción de vuelos.

“Definitivamente estamos viendo mucha fuerza para las fiestas”, dijo Andrew Nocella, director comercial de United Airlines, en la llamada de ganancias de la compañía en octubre. “Nos acercamos al calendario de Acción de Gracias y nuestras reservas son increíblemente sólidas”.

Los ejecutivos de las aerolíneas y el secretario de Transporte, Pete Buttigieg, se culparon mutuamente por los problemas de vuelo generalizados durante el verano. Los directores ejecutivos de las aerolíneas dicen que después de contratar a más pilotos y otros trabajadores, están preparados para la multitud de vacaciones.

Los expertos en viajes ofrecen consejos para ahorrar dinero y evitar quedarse varado por un vuelo cancelado, aunque los consejos no han cambiado mucho con respecto a años anteriores.

Sea flexible con las fechas e incluso con los destinos, aunque eso no es posible cuando se visita la casa de la abuela. En una búsqueda reciente, los vuelos más baratos de Los Ángeles a Nueva York en Navidad fueron en Nochebuena y de regreso en Nochevieja.

Busque aerolíneas con descuento y aeropuertos alternativos, pero tenga en cuenta que las aerolíneas más pequeñas tienen menos opciones para volver a reservar pasajeros después de que se cancela un vuelo.

Vuele temprano en el día para reducir el riesgo de retraso o cancelación. “Si algo sale mal, tiende a progresar a lo largo del día, se convierte en un efecto dominó”, dice Chuck Thackston, gerente general de Airlines Reporting Corp., un intermediario entre las aerolíneas y las agencias de viajes.

Hay muchas teorías sobre cuál es el mejor día de la semana para reservar un viaje. Thackston dice que es domingo porque las aerolíneas saben que es cuando muchos consumidores conscientes de los precios están comprando y las aerolíneas adaptan las ofertas para ellos.

En su mayor parte, las aerolíneas han esquivado las acusaciones de aumento de precios que han girado en torno a las compañías petroleras, que provocaron otra reprimenda esta semana del presidente Joe Biden, y otras industrias.

Accountable US, un grupo de defensa crítico con las corporaciones, vinculó los retrasos y cancelaciones de las aerolíneas este verano con los recortes de empleos durante la pandemia y el mal trato de los trabajadores. “Pero, en general, diríamos que la industria de las aerolíneas no está actualmente al mismo nivel que las grandes empresas de alimentos, petróleo o comercio minorista en términos de ganancias brutas”, dice Jeremy Funk, vocero del grupo.

Brett Snyder, que dirige una agencia de viajes y escribe el blog “Cranky Flier” sobre viajes aéreos, dice que los precios son altos simplemente porque los vuelos han bajado desde 2019 mientras la demanda está en auge.

“¿Cómo está arrancando?” pregunta Snyder. “No quieren ir (despegar) con asientos vacíos, pero tampoco quieren vender todo por un dólar. Es economía básica”.

Los viajeros se están sacrificando para mantener bajo el costo de sus viajes.

Sheena Hale y su hija, Krysta Pyle, se despertaron a las 3 am y salieron de su casa en el noroeste de Indiana una hora más tarde para tomar un vuelo a las 6:25 am en Chicago la semana pasada.

“Estamos agotados”, dijo Hale después de que el avión aterrizara en Dallas, donde Krysta participaba en una competencia de porristas. “Comenzamos temprano porque los primeros vuelos eran mucho más baratos. Los vuelos son demasiado caros”.

No van a ningún lado por Navidad.

“No tenemos que viajar. Nos quedamos en casa con la familia”, dijo Hale.