FLAGSTAFF, Arizona, EE.UU. (AP) — Fuertes vientos levantaron el martes un imponente muro de llamas en las afueras de una ciudad turística del norte de Arizona, destruyeron dos docenas de estructuras y obligaron a los residentes de más de 700 casas a huir.

Llamas de hasta 30 metros (100 pies) atravesaron un área de casas dispersas, pasto seco y pinos Ponderosa en las afueras de Flagstaff mientras ráfagas de viento de hasta 80 kph (50 mph) empujaron el fuego sobre una carretera principal.

Funcionarios del condado de Coconino dijeron durante una conferencia de prensa vespertina que se habían evacuado 766 viviendas y 1.000 animales. Cerca de 250 estructuras permanecieron amenazadas en el área popular entre los excursionistas y usuarios de vehículos todo terreno y donde los astronautas se han entrenado en medio de pozos de ceniza volcánica.

El condado declaró una emergencia después de que el incendio forestal aumentara de 100 acres (40 hectáreas) el martes por la mañana a más de 9 millas cuadradas (23 kilómetros cuadrados) por la noche, y lloviera ceniza del cielo. El fuego se movía hacia el noreste, alejándose de las áreas más densamente pobladas de Flagstaff, sede de la Universidad del Norte de Arizona, y hacia el Monumento Nacional del Volcán del Cráter Sunset, dijo Brady Smith, portavoz del Bosque Nacional Coconino.

“Es bueno porque no se dirige hacia un área muy poblada y se dirige hacia menos combustible”, dijo Smith. “Pero dependiendo de la intensidad del fuego, el fuego aún puede moverse a través de las cenizas”.

Las autoridades no podrán determinar si alguien resultó herido en el incendio forestal hasta que las llamas disminuyan. Los bomberos y los agentes del orden fueron de puerta en puerta diciéndoles a las personas que evacuaran, pero tuvieron que retirarse para evitar quedar atrapados, dijo el alguacil del condado de Coconino, Jim Driscoll.

Dijo que su oficina recibió una llamada sobre un hombre que estaba atrapado dentro de su casa, pero los bomberos no pudieron localizarlo.

“No sabemos si logró salir o no”, dijo Driscoll.

Varias organizaciones trabajaron para establecer refugios para evacuados y animales, incluidas cabras y caballos.

La escena era demasiado familiar para los residentes que recordaron apresurarse a empacar sus maletas y huir hace una docena de años cuando un incendio forestal mucho más grande ardió en la misma área.

“Esta vez fue diferente, allí mismo, en su patio trasero”, dijo Kathy Vollmer, una residente.

Ella dijo que ella y su esposo agarraron a sus tres perros pero dejaron un par de gatos atrás cuando se enfrentaron a lo que ella describió como un “muro de fuego”.

“Solo esperamos que estén bien”, dijo.

Más temprano ese día, el incendio forestal cerró la US 89, la ruta principal entre Flagstaff y el extremo norte de Arizona, y las comunidades de la Nación Navajo. Los fuertes vientos dejaron en tierra un avión que podría arrojar agua y retardante de fuego sobre el incendio.

Arizona Public Service Co., la empresa de servicios públicos más grande del estado, cortó el suministro eléctrico a unos 625 clientes para mantener seguros a los bomberos, dijo una portavoz.

Unos 200 bomberos luchaban contra las llamas, pero se esperan más a medida que un equipo de gestión nacional de alto nivel tome el control a finales de esta semana.

El fuego comenzó el domingo por la tarde a 22 kilómetros (14 millas) al noreste de Flagstaff. Los investigadores aún no saben qué lo causó y aún tienen que acorralar cualquier parte del incendio.

Ali Taranto se apresuró a Flagstaff desde Winslow, donde trabaja en un hospital, el martes para revisar una propiedad de su propiedad que estaba amenazada por el incendio forestal. También estaba recibiendo mensajes para ver cómo estaba un vecino que descubrió que no tenía acceso a oxígeno mientras no había energía y no tenía la fuerza para abrir manualmente la puerta de su garaje para evacuar.

Taranto dijo que la vecina estaba “desorientada y sin aliento” cuando la alcanzó. Los bomberos de la zona ayudaron a abrir la puerta del garaje y al vecino al hospital, dijo. Taranto buscaba un refugio para los dos perros del vecino.

Cuando Taranto abandonó el área, la carretera a Flagstaff estaba cerrada y tuvo que conducir dos horas más de regreso a casa. Al menos otros dos vecinos no evacuaron, dijo.

“Ver las llamas a varios metros de distancia del límite de su propiedad y escuchar los tanques de propano estallando en el fondo, fue muy surrealista”, dijo Taranto. “Ceniza cayendo. Fue una locura”.

Se espera que el viento sea un desafío el resto de la semana, junto con un clima más cálido que el promedio y poca humedad, dijo el Servicio Meteorológico Nacional.

“No veo disminuciones significativas en el viento, no veo grandes aumentos en la humedad y, en este punto, tampoco esperamos ninguna precipitación”, dijo el meteorólogo Robert Rickey.

El humo de un incendio forestal azotado por el viento se eleva sobre los vecindarios en las afueras de Flagstaff, Arizona, el martes 19 de abril de 2022. Las casas en las afueras de Flagstaff fueron evacuadas el martes cuando los fuertes vientos azotaron un incendio forestal, cerraron una carretera principal y aviones de extinción de incendios en tierra. (Sean Golightly/Arizona Daily Sun vía AP)

Las advertencias de bandera roja cubrieron gran parte de Arizona y Nuevo México el martes, lo que indica que las condiciones están maduras para los incendios forestales. Se advirtió a los residentes de los condados de Mora y San Miguel, en el norte de Nuevo México, que estuvieran listos para evacuar mientras los incendios forestales ardían allí en medio de condiciones secas, cálidas y ventosas.

El Centro Nacional Interagencial de Bomberos informó el martes que casi 2000 bomberos forestales y personal de apoyo fueron asignados a más de una docena de grandes incendios forestales en las áreas del suroeste, el sur y las Montañas Rocosas. Los científicos dicen que el cambio climático ha hecho que el oeste de los EE. UU. sea mucho más cálido y seco en los últimos 30 años y continuará haciendo que el clima sea más extremo y que los incendios forestales sean más frecuentes y destructivos.

En otra parte de Arizona, los bomberos lucharon contra un incendio forestal en un área escasamente poblada del Bosque Nacional Prescott, a unas 10 millas (16 kilómetros) al sur de Prescott.

Cory Carlson, el comandante de incidentes del Bosque Nacional Prescott, dijo el martes por la tarde que los fuertes vientos han sido el mayor desafío, enviando brasas al aire que provocaron nuevos incendios cerca de la ruta estatal 261, junto con la demanda de equipos en otros incendios.

“Tenemos una falta de recursos”, dijo. “Hay muchos incendios en la región”.

Algunas áreas fueron evacuadas y se instaló un refugio en Yavapai College. Carlson hizo un llamado a los residentes para que cumplan con las órdenes de evacuación.

La causa del incendio forestal de 2.4 kilómetros cuadrados (600 acres) estaba bajo investigación.

En el sur de Arizona, una carretera principal entre Bisbee y Sierra Vista reabrió el martes después de estar cerrada durante unas ocho horas debido a un incendio forestal en las colinas que dominan Bisbee.

El periodista de The Associated Press Paul Davenport en Phoenix, Susan Montoya Bryan en Albuquerque, Nuevo México, y Scott Sonner en Reno, Nevada, contribuyeron a este despacho.