Solos en el cielo, piloto y prometida salvaron a 17 en una inundación mortal en Tennessee

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NASHVILLE, Tenn. (AP) – El piloto de helicóptero Joel Boyers, con sede en Nashville, acababa de ayudar a su prometida a obtener su licencia de piloto el sábado por la mañana, y se dirigían a casa para celebrar, cuando recibió una llamada frenética de una mujer en Pensilvania.

La casa de su hermano en Waverly, Tennessee, estaba bajo el agua y él estaba atrapado en un techo con sus hijas. ¿Podría ayudar Boyers?

“Pensé, ‘¿Cómo me sentiría si le dijera que ni siquiera voy a intentarlo?’”, Dijo en una entrevista el jueves. “Da la casualidad de que llamó a la persona adecuada, porque yo soy la única persona lo suficientemente loca como para intentar hacer eso”.

El clima era terrible y Boyers tuvo que lidiar con colinas y líneas eléctricas de alto voltaje en el camino a Waverly, una pequeña ciudad a unas 60 millas al oeste de Nashville. Justo antes de llegar a la ciudad, se sentó en un campo para orientarse y se dio cuenta de que Internet no funcionaba, lo que hacía imposible localizar la casa que estaba buscando. Voló de todos modos.

“Tan pronto como salté sobre la cresta, no era más que agua bronceada y furiosa debajo de mí”, dijo. “Había dos casas que estaban en llamas. Había coches en los árboles. Había toneladas de escombros. De cualquier forma que pudieran atrapar los escombros, así era. Sabía que nadie iba a poder nadar en eso “.

Algunas personas estaban en botes, rescatando a los varados, y una persona estaba ayudando con una moto de agua, pero Boyers estaba solo en el cielo. Comenzó a volar arriba y abajo del arroyo inundado, agarrando a todos los que podía.

Boyers, copropietario de Helistar Aviation, dijo que terminó rescatando a 17 personas ese día. Está orgulloso de eso, pero dijo que él es quien debería agradecerles. “Literalmente oré unos días antes de esto para que Dios me diera algún sentido a mi vida, y luego termino recibiendo esta llamada”, dijo.

Ha sobrevolado desastres, incluidas inundaciones, antes, pero “la policía suele estar ahí y tengo las manos atadas. Esta vez no hubo ninguno “.

La inundación del sábado mató a 20 personas, destruyendo casas, carreteras, torres de telefonía celular y líneas telefónicas, con lluvias que triplicaron los pronósticos y rompieron el récord estatal de lluvias en un día. Más de 270 casas fueron destruidas y 160 sufrieron daños importantes, según la Agencia de Manejo de Emergencias del Condado de Humphreys.

Para realizar los rescates, Boyers tuvo que maniobrar alrededor de las líneas eléctricas, equilibrar sus patines en los tejados inclinados y flotar sobre las inundaciones. Se necesitaron todas las habilidades aprendidas durante 16 años volando, incluso para una estación de noticias de televisión, documentales y estrellas de la música country.

Esta foto sin fecha proporcionada por John Pilkington muestra al piloto de helicóptero Joel Boyer y su prometida, Melody Among, en el aeropuerto John C. Tune en Nashville, Tennessee. Los dos ayudaron a rescatar a personas de los tejados durante una devastadora inundación repentina que mató a 20 personas en Waverly, Tennessee. el sábado 21 de agosto de 2021 (John Pilkington vía AP)

“No quiero mentir”, dijo. “Fue casi un poco divertido para mí”.

También fue una experiencia poderosa vivir con su prometida, Melody Among, quien actuó como su copiloto, detectando líneas eléctricas, dándole sorbos de agua e incluso tomando los controles a veces. “Ella y yo estaremos unidos a esas personas de por vida”, dijo.

En un momento, vio a cuatro personas en la repisa de un techo de una tienda de suministros agrícolas donde pudo colocar un patín, haciendo tres viajes diferentes para recogerlos a todos. Una era una mujer que dijo haber visto cómo se llevaban a su esposo y se había separado de su hija, que estaba en el techo de una gasolinera cercana. Boyers aterrizó y también rescató a la hija.

Los rescates de cuatro de esas personas fueron captados en video por Jeani Rice-Cranford, quien vive en la cima de una colina cercana y ayudó a albergar a las víctimas en su casa después. “Nunca había visto algo así”, dijo Rice-Cranford. “No en la vida real”.

Rice-Cranford y otros habían estado alineados a lo largo de la carretera, mirando y escuchando impotentes los gritos, durante más de dos horas cuando apareció Boyers. Durante el rescate “hubo una ráfaga de viento y el helicóptero se movió”, dijo Rice-Cranford. “Todos contuvimos la respiración. Solo estábamos mirando con la boca abierta, esperando y rezando para que él pudiera conseguirlos “.

Ese rescate se destaca en la mente de Among. Primero atraparon a la madre, “luego obtuvimos a la hija y se reunieron en el suelo”, dijo. “Ambos se estaban abrazando. Fue muy emotivo “.

En otro punto, vieron una casa en una elevación, rodeada de inundaciones pero aún no sumergida. Los Boyers aterrizaron, recogieron a dos hombres y vieron a una niña en la ventana que se negó a salir. Salió volando, dejó a uno de los hombres y Among, y se llevó al otro hombre con él para subir a la niña al helicóptero. Cuando aterrizó nuevamente, pudo rescatar a la niña y a una mujer que estaba con ella.

“Estoy en un pequeño agujero con cables eléctricos alrededor. Se necesita una enorme energía para despegar verticalmente así ”, dijo. Así que dejó al hombre brevemente y luego regresó por él. “Seguí haciéndolo una y otra vez hasta que me quedé sin combustible”.

Todo el tiempo, sabía que en realidad no se suponía que estuviera haciendo nada de esto.

“Cada aterrizaje fue bastante peligroso”, dijo. Ya ha tenido una conversación con la Administración Federal de Aviación al respecto.

“Sé que la FAA puede quitarme la licencia si me ven volando así”, dijo. Les aseguró que no cobró a nadie por el rescate, nadie resultó herido, el helicóptero no resultó dañado y no había helicópteros policiales en la zona. Después de salir de Waverly, se detuvo en un aeropuerto en la cercana ciudad de Dickson para repostar y escuchó que la policía estatal y la Guardia Nacional aún no habían llegado debido al mal tiempo.

Boyers dijo que escuchó de la mujer que originalmente lo llamó en su búsqueda desesperada de un helicóptero en cualquier lugar cerca de Waverly. Ella dijo que su familia estaba a salvo, pero él ni siquiera sabe si los rescató o si alguien más lo hizo.

Sacar a la gente de las inundaciones no es lo más aterrador que ha hecho en su vida, dijo Boyers. Eso tendría que estar volando a través de las nubes solo con instrumentos, con algunos de esos instrumentos fuera de servicio.

“Literalmente, me sentí como si estuviera trabajando”, dijo. “Obviamente, presenté la sensación de desgarro en el estómago de todos debido a la devastación”.

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