WASHINGTON (AP) — La economía de Estados Unidos se contrajo a una tasa anual del 0,6% entre abril y junio, dijo el gobierno el jueves, en una ligera mejora con respecto a su estimación inicial. Marcó un segundo trimestre consecutivo de contracción económica, que se encuentra con una señal informal de una recesión.

Sin embargo, la mayoría de los economistas han dicho que dudan de que la economía esté al borde de una recesión, dado que el mercado laboral de Estados Unidos sigue siendo sólido, con fuertes contrataciones, bajo desempleo y vacantes generalizadas. Aún así, la inflación está cerca de un máximo de cuatro décadas y está castigando a los consumidores y las empresas. Y los agresivos esfuerzos de la Reserva Federal para controlar la inflación a través de fuertes aumentos en las tasas de interés están aumentando el riesgo de una eventual recesión.

En su estimación revisada del jueves, el Departamento de Comercio calculó que el producto interno bruto de la nación, la medida más amplia de producción económica, se contrajo el trimestre pasado, aunque menos que la disminución anual del 1,6% en el período enero-marzo. En su estimación anterior para el trimestre abril-junio, el gobierno había estimado que la economía se había contraído a una tasa del 0,9%.

El gasto del consumidor, que representa casi el 70% de la actividad económica de EE. UU., creció el último trimestre, pero a un ritmo anual más lento del 1,5%, por debajo del 1,8% de enero a marzo.

Por el contrario, el gasto público y la inversión empresarial disminuyeron. Y los inventarios se desplomaron cuando las empresas redujeron la reposición de sus estantes, lo que redujo 1,8 puntos porcentuales del PIB.

El aumento de las tasas de interés golpeó el mercado de la vivienda. La construcción de viviendas se desplomó un 16,2%.

En su campaña para frenar la inflación, la Fed ha elevado su tasa de interés de referencia cuatro veces este año en incrementos cada vez mayores. Al aumentar las tasas de préstamo, el banco central está haciendo que sea más costoso obtener una hipoteca o un préstamo para automóviles o negocios. La idea es que los consumidores y las empresas se endeuden y gasten menos, lo que ayudará a enfriar la economía y frenar la inflación.

Mientras tanto, aumentan los signos de debilidad económica. El aumento de los costos de endeudamiento ha debilitado el mercado de la vivienda, en particular. Las ventas de viviendas tanto nuevas como usadas se redujeron drásticamente, y el ritmo de construcción de viviendas en julio se hundió a su punto más bajo desde principios del año pasado. De manera similar, las ventas minoristas se mantuvieron planas el mes pasado, con la inflación y las tasas de préstamos más altas que obligaron a muchos hogares a gastar con más cautela.

Bajo la presidencia de Jerome Powell, la Fed apunta a un “aterrizaje suave”, mediante el cual la economía se desacelera lo suficiente como para reducir la contratación y el crecimiento de los salarios sin causar una recesión y reduce la inflación al objetivo anual del 2 % de la Fed. Pero al restringir el crédito incluso cuando la economía se ha desacelerado, la Fed está aumentando el riesgo de que sus aumentos de tasas desencadenen una recesión. El aumento de la inflación y el temor a una recesión han erosionado la confianza del consumidor y avivado la ansiedad pública sobre la economía.

En las últimas semanas, las presiones inflacionarias han comenzado a disminuir moderadamente, impulsadas por una caída constante en los precios de la gasolina desde sus máximos elevados, junto con medidas más bajas de inflación general. En julio, los precios al consumidor fueron un 8,5% más altos que el año anterior, por debajo del salto interanual del 9,1% en junio. Y sobre una base mensual, los precios se mantuvieron sin cambios de junio a julio.

Aún así, los costos de muchas necesidades, en particular los alimentos y el alquiler, han mostrado pocas señales de moderación y continúan exprimiendo a millones de hogares.