¿Qué está sucediendo con la investigación estadounidense sobre el origen del COVID-19?

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(Getty Images)

WASHINGTON (AP) – Una vez descartada por la mayoría de los expertos en salud pública y funcionarios del gobierno, la hipótesis de que el COVID-19 se filtró accidentalmente de un laboratorio chino ahora está siendo objeto de escrutinio bajo una nueva investigación estadounidense.

Los expertos dicen que la revisión de 90 días ordenada el 26 de mayo por el presidente Joe Biden empujará a las agencias de inteligencia estadounidenses a recopilar más información y revisar lo que ya tienen. Ex funcionarios del Departamento de Estado bajo la presidencia de Donald Trump han presionado públicamente para que se realicen más investigaciones sobre los orígenes del virus, al igual que los científicos y la Organización Mundial de la Salud.

Muchos científicos, incluido el Dr. Anthony Fauci, dicen que todavía creen que el virus probablemente ocurrió en la naturaleza y pasó de los animales a los humanos. Los investigadores de virus no han identificado públicamente ninguna nueva evidencia científica clave que pueda hacer más probable la hipótesis de fuga de laboratorio.

Los virólogos también dicen que es poco probable que en 90 días sea posible obtener una respuesta definitiva sobre el origen del virus. El trabajo para confirmar completamente los orígenes y las vías de los virus pasados, como el primer SARS o el VIH / SIDA, ha llevado años o décadas.

Un vistazo a lo que se sabe sobre la investigación estadounidense del virus.

¿QUÉ ESTÁN REVISANDO LAS AGENCIAS DE INTELIGENCIA?

Biden ordenó una revisión de lo que la Casa Blanca dijo que era un hallazgo inicial que conducía a “dos escenarios probables”, una transmisión de animal a humano o una fuga de laboratorio. La declaración de la Casa Blanca dice que dos agencias en la comunidad de inteligencia de 18 miembros se inclinan hacia la hipótesis de una transmisión en la naturaleza; otra agencia se inclina hacia una fuga de laboratorio.

Un documento que atrae nueva atención es una hoja informativa del Departamento de Estado publicada en los últimos días de la administración de Trump. El memorando señala que EE. UU. Cree que tres investigadores en un laboratorio de Wuhan, China, buscaron tratamiento médico para una enfermedad respiratoria en noviembre de 2019.Sin embargo, el informe no es concluyente: se desconoce el origen y la gravedad de la enfermedad del personal, y la mayoría la gente en China va regularmente a los hospitales, no a los médicos de atención primaria, para recibir atención de rutina.

El memo también señaló estudios de “ganancia de función”, que en teoría podrían mejorar la letalidad o la transmisibilidad de un virus, supuestamente realizados en el laboratorio de Wuhan con el respaldo de Estados Unidos. Sin embargo, el director de los Institutos Nacionales de Salud, Francis Collins, ha negado rotundamente desde entonces que Estados Unidos apoye cualquier investigación de “ganancia de función” sobre los coronavirus en Wuhan.

David Feith, quien se desempeñó como subsecretario de estado adjunto para Asuntos de Asia Oriental y el Pacífico bajo Trump, dijo que apoyaba el llamado de Biden para una revisión mejorada. “Implícito en la declaración del presidente es que hay más para analizar y más para recopilar de lo que se ha analizado o recopilado hasta la fecha”, dijo Feith.

El Director de Inteligencia Nacional se negó a comentar.

¿ESTÁ CHINA ESTROPEANDO LAS INVESTIGACIONES?

La declaración de la Casa Blanca criticó a China por su falta de transparencia, haciéndose eco de críticas anteriores de demócratas y republicanos. “El hecho de que nuestros inspectores no estén en el terreno en esos primeros meses siempre obstaculizará cualquier investigación sobre el origen del COVID-19”, dijo la Casa Blanca.

The Associated Press ha informado sobre la interferencia de China en las investigaciones del virus de la Organización Mundial de la Salud y su avivamiento de teorías de conspiración en línea. China también ha obligado a los periodistas a abandonar el país en los últimos años y ha silenciado o encarcelado a denunciantes de Wuhan y otros lugares.

La falta de transparencia en China es un desafío importante y familiar. Pero eso en sí mismo no indica que se esté ocultando algo en particular.

“El problema es que cuando haces ese anuncio (el llamado de Biden a la investigación) en un entorno altamente politizado, es aún menos probable que China coopere con los esfuerzos para encontrar el origen del virus”, dijo Yanzhong Huang, investigador principal de salud global en el Consejo de Relaciones Exteriores.

¿QUÉ CREEN LOS CIENTÍFICOS SOBRE LOS ORÍGENES DE LOS VIRUS?

El argumento más convincente para investigar la posibilidad de una fuga de laboratorio no es una nueva evidencia sólida, sino el hecho de que no se ha confirmado al 100% otra vía de propagación del virus.

“La gran probabilidad sigue siendo que este virus provenga de un reservorio de vida silvestre”, dijo Arinjay Banerjee, virólogo de la Organización de Vacunas y Enfermedades Infecciosas en Saskatchewan, Canadá. Señaló el hecho de que los eventos de propagación, cuando los virus saltan de los animales a los humanos, son comunes en la naturaleza, y que los científicos ya conocen dos beta coronavirus similares que evolucionaron en murciélagos y causaron epidemias cuando los humanos se infectaron, SARS1 y MERS.

Sin embargo, el caso no está completamente cerrado. “Hay probabilidades y hay posibilidades”, dijo Banerjee. “Debido a que nadie ha identificado un virus que sea 100% idéntico al SARS-CoV-2 en ningún animal, todavía hay espacio para que los investigadores pregunten sobre otras posibilidades”.

¿Cuánto tiempo se tarda en confirmar el origen de un virus?

Confirmar con 100% de certeza el origen de un virus a menudo no es rápido, fácil o incluso posible.

Por ejemplo, los científicos nunca confirmaron el origen de la viruela antes de que la enfermedad fuera erradicada mediante un programa de vacunación mundial.

En el caso del Síndrome Respiratorio Agudo Severo (SARS), una enfermedad causada por un coronavirus beta, como el coronavirus actual, los investigadores identificaron el virus por primera vez en febrero de 2003. Más tarde ese año, los científicos descubrieron los probables huéspedes intermediarios : civetas de palma del Himalaya encontradas en mercados de animales vivos en Guangdong, China. Pero no fue hasta 2017 que los investigadores rastrearon la probable fuente original del virus hasta las cuevas de murciélagos en la provincia china de Yunnan.

¿CUÁN IMPORTANTE ES COMPRENDER EL ORIGEN?

Desde una perspectiva científica, los investigadores siempre están interesados en comprender mejor cómo evolucionan las enfermedades. Desde una perspectiva de salud pública, si un virus ha pasado a propagarse principalmente por contacto de persona a persona, descubrir su origen no es tan esencial para las estrategias para contener la enfermedad.

“Las preguntas sobre los orígenes y las cuestiones sobre el control de enfermedades no son lo mismo una vez que la transmisión de persona a persona se ha vuelto común”, dijo Deborah Seligsohn, experta en medio ambiente y salud pública de la Universidad de Villanova.

Los republicanos han presionado para que se realicen más investigaciones sobre una posible filtración de laboratorio como parte de un esfuerzo más amplio para culpar a China y reivindicar el manejo de la pandemia por parte de Trump. Casi 600.000 personas en los Estados Unidos han muerto a causa del COVID-19, la cifra más alta de cualquier país.

¿QUÉ PASA DESPUÉS DE LOS 90 DÍAS?

Muchos científicos advierten que es poco probable que una investigación de 90 días arroje nuevas respuestas definitivas.

“Rara vez obtenemos una ‘pistola humeante'”, dijo Stephen Morse, investigador de enfermedades de la Universidad de Columbia. “Incluso en las mejores circunstancias, rara vez obtenemos certeza, solo grados de probabilidad”.

Es probable que cualquier hallazgo sea políticamente explosivo, especialmente si sale a la luz nueva evidencia que respalde o desestime la transferencia zoonótica o la teoría de la fuga de laboratorio. Y la imposibilidad de llegar a conclusiones definitivas, casi inevitable después de una revisión de 90 días, podría brindarles a los partidarios y opositores de Trump por igual, así como a envalentonar a los teóricos de la conspiración.

Mientras tanto, expertos como Huang, del Consejo de Relaciones Exteriores, sospechan que China simplemente puede tomar más medidas drásticas, lo que agrega otra complicación a las ya tensas relaciones. “Esto probablemente hará que sea aún más difícil obtener concesiones de China para permitir que otro equipo visite Wuhan, o tenga acceso sin restricciones para investigar allí”, dijo.

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