DALLAS (AP) — Los precios de la gasolina han caído por debajo de $4 por primera vez en más de cinco meses, una buena noticia para los consumidores que están luchando con los altos precios de muchos otros artículos esenciales.

AAA dijo que el promedio nacional de un galón regular fue de $3.99 el jueves, por debajo del récord de mediados de junio de $5.02. Sin embargo, eso sigue siendo unos 80 centavos más alto que el promedio de hace un año.

La energía es un factor clave en el costo de muchos bienes y servicios, y la caída de los precios de la gasolina, los boletos de avión y la ropa está brindando un poco de alivio a los consumidores, aunque la inflación todavía está cerca de un máximo de cuatro décadas.

Glen Smith, un conductor contratado, evaluó el precio (3.85 dólares el galón) mientras esperaba entre viajes y viajes en una gasolinera en Kenner, Luisiana.

“No me hacen cosquillas, pero estoy más feliz de que sea menos de lo que era”, dijo Smith. “Allí por un tiempo, cada dos días le pongo $50 de gasolina a mi auto. Cuesta $12 para ir desde el aeropuerto hasta la ciudad, ¡$12 por viaje!”

Los precios del petróleo comenzaron a subir a mediados de 2020 cuando las economías se recuperaron del impacto inicial de la pandemia. Volvieron a subir cuando Estados Unidos y sus aliados anunciaron sanciones contra el petróleo ruso por la guerra del país contra Ucrania.

Recientemente, sin embargo, los precios del petróleo han caído debido a la preocupación por la desaceleración del crecimiento económico en todo el mundo. El petróleo crudo de referencia de EE.UU. cayó recientemente cerca de $90 por barril desde más de $120 por barril en junio.

No está claro si los precios de la gasolina subieron tanto que los consumidores redujeron su tiempo de conducción. Algunos expertos creen que eso es cierto, aunque reconocen que la evidencia es en gran medida anecdótica.

“No sé si $5 era la cantidad mágica. Creo que fue la cantidad de aumento en un corto período de tiempo”, dijo Peter Schwarz, experto en precios de energía y profesor de economía en la Universidad de Carolina del Norte en Charlotte. “La gente estaba empezando a observar cómo conducían”.

Schwarz espera que los precios del petróleo se mantengan relativamente estables al menos durante el próximo mes, particularmente después de que la OPEP y sus socios, incluida Rusia, acordaron solo un pequeño aumento de la producción de petróleo en septiembre, lo que no será suficiente para hacer bajar los precios.

Christian vom Lehn, profesor de economía en la Universidad Brigham Young, dijo que el precio del petróleo es el factor clave para la gasolina, pero que las tendencias estacionales también podrían evitar que los precios vuelvan a subir.

“Estamos llegando al final del verano, y el verano es una temporada alta de viajes, por lo que la demanda naturalmente va a caer”, dijo. “Eso sin duda está contribuyendo a la disminución más reciente” en los precios de la gasolina.

El precio promedio de la gasolina ha caído 58 días seguidos, pero esa racha terminará pronto, predijo Tom Kloza, jefe de análisis de energía del Servicio de Información de Precios del Petróleo. Dijo que la industria enfrentará desafíos para satisfacer la demanda de gasolina durante el resto del año.

Kloza señaló que todavía es temprano en la temporada de huracanes, que en el pasado ha cerrado algunas de las refinerías más grandes del país que se encuentran en áreas propensas a huracanes de la costa del Golfo; el Golfo de México está salpicado de plataformas productoras de petróleo. Además, dijo, “las operaciones de refinería se reducirán debido a una gran cantidad de mantenimiento retrasado que no se puede retrasar indefinidamente”.

Es probable que los precios en el surtidor sean un problema importante de cara a las elecciones intermedias de noviembre.

Los republicanos culpan al presidente Joe Biden por los altos precios de la gasolina, aprovechando sus decisiones de cancelar un permiso para un oleoducto importante y suspender nuevas concesiones de petróleo y gas en tierras federales.

Biden dijo durante el fin de semana que una familia con dos autos está ahorrando $100 al mes porque los precios han bajado desde su punto máximo a mediados de junio.

“Ese es un respiro”, tuiteó. “Y no vamos a ceder en el corto plazo”.

Biden también ha discutido con las compañías petroleras, acusándolas de no producir tanto petróleo y gasolina como podrían mientras obtienen enormes ganancias. “Exxon ganó más dinero que Dios este año”, dijo en junio.

Exxon dijo que ha aumentado la producción de petróleo. El CEO de Chevron dijo que Biden estaba tratando de vilipendiar a su industria.

Biden también ordenó la liberación de petróleo de la reserva estratégica de petróleo de la nación este año. Si bien no es lo suficientemente grande como para explicar la caída de los precios de la gasolina, el suministro adicional de las reservas podría haber ayudado a frenar el aumento de los precios de las gasolineras, según los analistas.

El promedio nacional de gasolina no ha bajado de $4 desde principios de marzo. Los precios superaron los 5,02 dólares el galón el 14 de junio, según AAA. Disminuyeron lentamente el resto de junio, luego comenzaron a caer más rápidamente. La aplicación de compras GasBuddy informó que el promedio nacional cayó por debajo de $4 el miércoles.

Los automovilistas en California y Hawái siguen pagando más de $5, y otros estados del oeste están pagando cerca de eso. La gasolina más barata está en Texas y en varios otros estados del sur y medio oeste.

Hace un año, el precio promedio a nivel nacional era de poco menos de $3.19 por galón, según AAA. Después de una larga subida, ese precio ha bajado constantemente este verano, cayendo 15 centavos en la última semana y 69 centavos en el último mes.

“Si hablas con personas que no son economistas, los precios de la gasolina siempre suben más rápido de lo que bajan”, dijo Schwarz, el experto en precios de la energía. “Siguen siendo precios altos de la gasolina”.