( NewsNation ) — Al menos 25 personas murieron, incluidos cuatro niños, en inundaciones repentinas en Kentucky, dijo el sábado el gobernador del estado.

Entre los que murieron había cuatro niños de la misma familia, dijo el forense del condado de Knott. El gobernador Andy Beshear dijo que es probable que el número aumente significativamente y que podría llevar semanas encontrar a todas las víctimas.

Más de 330 personas han buscado refugio y ha habido grandes daños a la propiedad en el estado.

Beshear, que sobrevoló partes de la región afectada por las inundaciones el viernes, lo describió como “simplemente una devastación total, como nunca antes habíamos visto”.

“Estamos comprometidos con un esfuerzo de reconstrucción completo para que estas personas se recuperen”, dijo Beshear. “Pero por ahora, solo estamos rezando para no perder a nadie más”.

La lluvia amainó el viernes temprano después de que partes del este de Kentucky recibieron entre 8 y 10 1/2 pulgadas durante 48 horas. No se esperaba que algunas vías fluviales alcanzaran su punto máximo hasta el sábado.

“Por todo lo que hemos visto, es posible que actualicemos el recuento de cuántos perdimos durante las próximas semanas”, dijo Beshear. “En algunas de estas áreas, es difícil saber exactamente cuántas personas había allí”.

El gobernador predijo que el estado tardaría al menos un año en reconstruirse por completo.

Austin y Brianna Imhoff lo perdieron todo en la inundación. Le dijeron a NewsNation de Nexstar que todavía estaban tratando de procesar lo que había sucedido.

“Realmente no sabes lo que pasó a menos que estés viviendo en ello”, dijo Austin. “A menos que estés allí y el agua suba un pie cada cinco minutos, no lo entiendes”.

El presidente Joe Biden aprobó el viernes una declaración de desastre mayor para el Estado Libre Asociado de Kentucky y ordenó la ayuda federal para complementar los esfuerzos de recuperación locales y del Estado Libre Asociado en 13 condados.

El condado de Perry es una de las áreas más afectadas del estado. Casi todos en el área sufrieron algún tipo de daño. El alguacil del condado de Perry, Joe Engle, dijo que su tía abuela de 82 años se ahogó en las aguas de la inundación.

“Todavía tenemos mucho que buscar”, dijo Jerry Stacy, director de manejo de emergencias del condado.

Los grupos sin fines de lucro como la “Cajun Navy” se han ofrecido para ayudar con los esfuerzos de búsqueda y rescate y todavía están pidiendo más voluntarios para unirse a sus esfuerzos, dijo el fundador de la fuerza terrestre de la Marina Cajun, Rob Gaudet.

Dijo que “el tiempo corre” para que la gente salve sus hogares.

“Los sistemas de comunicación están caídos, hay mucho peligro”, dijo Gaudet. “Cuanto más tiempo permanezcan estas casas, más difícil será repararlas. El moho se asentará… hay enormes desafíos para una inundación”.

Se han producido aguaceros intensos en las zonas rurales de los Apalaches, con colinas empinadas y terrenos de estrechos canales de ríos que canalizan el agua hacia Kentucky, Virginia y Virginia Occidental. El agua caía por las laderas y hacia los valles y hondonadas donde crecían los arroyos y las tormentas atravesaban los pueblos pequeños. El torrente se tragó casas y negocios y destrozó vehículos. Algunas personas quedaron abandonadas en laderas empinadas por deslizamientos de tierra.

St. Louis, Missouri, también ha visto mucha lluvia, lo que ha dificultado que el entorno de la ciudad pavimentada absorba todo.

Los científicos advierten que el cambio climático es el culpable de que este tipo de desastres meteorológicos sean más comunes.

“Es una batalla de extremos que está ocurriendo ahora mismo en los Estados Unidos”, dijo Jason Furtado, meteorólogo de la Universidad de Oklahoma. “Estas son cosas que esperamos que sucedan debido al cambio climático. … Una atmósfera más cálida contiene más vapor de agua y eso significa que puede producir más lluvias intensas”.

Associated Press contribuyó a este informe.