Las vacunas COVID-19 para bebés, niños pequeños y niños en edad preescolar de EE. UU. se acercaron un paso más el miércoles.

Los asesores de vacunas externos de la Administración de Alimentos y Medicamentos aprobaron las dos inyecciones de Moderna para los niños más pequeños. El panel votará más tarde el miércoles sobre si también recomienda la serie de tres disparos de Pfizer para esos jóvenes.

Los expertos externos votaron por unanimidad que los beneficios de las inyecciones de Moderna superan cualquier riesgo para los niños menores de 5 años, es decir, aproximadamente 18 millones de niños.

Son el último grupo que queda en los EE. UU. en vacunarse y muchos padres han estado ansiosos por proteger a sus hijos pequeños. Si se borran todos los pasos reglamentarios, las vacunas deberían estar disponibles la próxima semana.

“Esta es una vacuna largamente esperada”, dijo un miembro del panel, el Dr. Jay Portnoy del Children’s Hospital en Kansas City, Missouri. “Hay tantos padres que están absolutamente desesperados por recibir esta vacuna y creo que les debemos darles la opción de vacunarse si así lo desean”.

El Dr. Peter Marks, jefe de vacunas de la FDA, abrió la reunión con datos que muestran un “aumento bastante preocupante” en las hospitalizaciones de niños pequeños durante la ola de omicron, y señaló que 442 niños menores de 4 años han muerto durante la pandemia. Eso es mucho menos que las muertes de adultos, pero no debe descartarse al considerar la necesidad de vacunar a los niños más pequeños, dijo.

“Cada niño que se pierde esencialmente fractura a una familia”, dijo Marks.

Los revisores de la FDA dijeron que ambas marcas parecen ser seguras y efectivas para niños de hasta 6 meses de edad en los análisis publicados antes de la reunión de todo el día. Los efectos secundarios, que incluyen fiebre y fatiga, fueron generalmente menores en ambos y menos comunes que los observados en adultos.

Las dos vacunas usan la misma tecnología pero hay diferencias. En una llamada con los periodistas a principios de esta semana, los expertos en vacunas señalaron que las inyecciones no se han probado entre sí, por lo que no hay forma de decirles a los padres si una es superior.

“Ese es un punto realmente importante”, dijo el Dr. Jesse Goodman de la Universidad de Georgetown, exjefe de vacunas de la FDA. “No se pueden comparar las vacunas directamente”.

Si la FDA está de acuerdo con sus asesores y autoriza las inyecciones, hay un paso más. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades decidirán sobre una recomendación formal después de que sus propios asesores se reúnan el sábado. Si los CDC aprueban, las vacunas podrían estar disponibles tan pronto como el lunes o el martes en los consultorios médicos, hospitales y farmacias.

La vacuna de Pfizer es para niños de 6 meses a 4 años; La vacuna de Moderna es de 6 meses a 5 años.

Las inyecciones de Moderna son una cuarta parte de la dosis de las inyecciones para adultos de la compañía. Dos dosis parecieron lo suficientemente fuertes como para prevenir enfermedades graves, pero solo entre un 40% y un 50% de efectividad para prevenir infecciones más leves. Moderna ha agregado un refuerzo a su estudio y espera ofrecer uno eventualmente.

Las inyecciones de Pfizer son solo una décima parte de la dosis para adultos. Pfizer y su socio BioNTech descubrieron que dos inyecciones no brindaban suficiente protección en las pruebas, por lo que se agregó una tercera durante la ola de omicron.

Los datos presentados por Pfizer no encontraron problemas de seguridad y sugirieron que tres inyecciones fueron 80% efectivas en la prevención de infecciones sintomáticas por coronavirus. Pero eso se basó en solo 10 casos de COVID-19; el cálculo podría cambiar a medida que ocurran más casos en los estudios en curso de la compañía.

El mismo panel de la FDA respaldó el martes las inyecciones de tamaño medio de Moderna para las edades de 6 a 11 años y las dosis de tamaño completo para adolescentes. De ser autorizado por la FDA, sería la segunda opción para esos grupos de edad. Actualmente, la vacuna de Pfizer es su única opción.

La campaña de vacunación de la nación comenzó en diciembre de 2020 con el lanzamiento de vacunas para adultos de Pfizer y Moderna, con los trabajadores de la salud y los residentes de hogares de ancianos en primera fila. El año pasado se agregaron adolescentes y niños en edad escolar.

Moderna dijo en abril que también está buscando la aprobación regulatoria fuera de los EE. UU. para sus vacunas para niños pequeños. Según la Organización Mundial de la Salud, otros 12 países ya vacunan a niños menores de 5 años, con otras marcas.

En los EE. UU., sigue siendo incierto cuántos padres quieren que sus hijos más pequeños sean vacunados. Si bien el COVID-19 es generalmente menos peligroso para los niños pequeños que para los niños mayores y los adultos, ha habido casos graves y algunas muertes. Muchos padres que tratan de mantener seguros a los niños que no están vacunados han postergado los viajes familiares o la inscripción de sus hijos en la guardería o el preescolar.

Aún así, según algunas estimaciones, las tres cuartas partes de todos los niños ya han sido infectados . Solo alrededor del 29% de los niños de 5 a 11 años han sido vacunados desde que Pfizer les abrió las vacunas en noviembre pasado, una tasa mucho más baja de lo que las autoridades de salud pública consideran ideal.

La Dra. Nimmi Rajagopal, médica de medicina familiar en Cook County Health en Chicago, dijo que ha estado preparando a los padres durante meses.

“Tenemos algunos que dudan y otros que simplemente están ansiosos por comenzar”, dijo.