HONOLULU (AP) — Un juez ordenó el martes la liberación inmediata de un hombre encarcelado después de que sus abogados presentaran nuevas pruebas y argumentaran que no cometió los delitos por los que fue condenado y por los que pasó más de 20 años tras las rejas: el asesinato de 1991, secuestro y agresión sexual de una mujer que visitaba Hawái.

Albert “Ian” Schweitzer, quien fue declarado culpable en 2000 y sentenciado a 130 años de prisión, debe ser “liberado de sus grilletes de inmediato”, dictaminó el juez Peter Kubota.

Eso provocó aplausos en la sala del tribunal de Hilo y abrazos para Schweitzer, quien fue trasladado a Big Island para la audiencia desde la prisión de Arizona donde cumplía su condena.

“Mis sentimientos estaban por todas partes”, dijo Schweitzer a la AP durante una entrevista telefónica al recordar el momento de su liberación. “Nervios, ansiedad, miedo”.

El sistema de justicia tiene “fallas”, dijo, llamándose a sí mismo uno de los muchos encarcelados por delitos que no cometieron. Anteriormente dijo a los periodistas que estaba “agradecido” por el hecho de que el juez hiciera “algo honorable”.

Una petición presentada el lunes por la noche describió evidencia adicional en uno de los mayores asesinatos de Hawái, que se desarrolló en la víspera de Navidad de 1991 en la Isla Grande.

Dana Ireland, de 23 años, fue encontrada apenas con vida entre los arbustos a lo largo de un sendero de pesca en Puna, una sección remota de la isla. Había sido agredida y golpeada sexualmente, y luego murió en el Centro Médico Hilo. La bicicleta destrozada en la que viajaba fue encontrada a varias millas de distancia y parecía haber sido atropellada por un vehículo.

El asesinato del visitante de cabello rubio y ojos azules de Virginia atrajo la atención nacional y permaneció sin resolver durante años, ejerciendo una intensa presión sobre la policía para encontrar al asesino.

“Cada vez que tienes una víctima blanca, mujer… recibe mucha más atención que las personas de color y los nativos hawaianos”, dijo Kenneth Lawson, codirector del Proyecto de Inocencia de Hawái. “Los padres, comprensiblemente, se estaban enfureciendo cada vez más. … Había una presión insuperable para resolver este caso. Y cuando eso sucede, se cometen errores. Algunos intencionales y otros no intencionales”.

Los familiares de Ireland no pudieron ser contactados de inmediato para comentar sobre la petición y la liberación de Schweitzer. Los fiscales no comentaron de inmediato sobre la liberación de Schweitzer.

Con la ayuda del Innocence Project en Nueva York, el co-abogado en el caso, el grupo de Lawson representó a Schweitzer, el último de los tres hombres nativos hawaianos condenados por la muerte de Ireland que permanecieron en prisión.

Las pruebas de ADN presentadas anteriormente en el caso pertenecían a un hombre desconocido y los tres hombres condenados fueron excluidos como fuentes.

Nueva evidencia de ADN, según la petición, muestra que una camiseta de la marca “Jimmy Z” encontrada cerca de Irlanda y empapada con su sangre pertenecía al mismo hombre desconocido, y no a uno de los tres hombres, como afirmaron los fiscales.

Además, un nuevo análisis de la banda de rodadura de los neumáticos concluyó que el automóvil Volkswagen Beetle de Schweitzer no dejó las marcas de los neumáticos en ninguno de los lugares donde se encontraron Ireland y su bicicleta. Un odontólogo forense también concluyó que una lesión en su seno izquierdo no era una marca de mordedura, como se creía anteriormente, según la petición.

“En un nuevo juicio hoy, un jurado no condenaría al Sr. Schweitzer por la agresión sexual y el asesinato de la Sra. Ireland”, decía la petición. “De hecho, un fiscal probablemente ni siquiera arrestaría al Sr. Schweitzer por este crimen”.

La probabilidad de que los tres hombres hayan participado en un ataque sexual y no hayan dejado rastro de evidencia biológica, incluida la falta de evidencia descubierta con pruebas forenses avanzadas, es “extraordinariamente improbable”, dijo la petición.

En 2019, los abogados de Schweitzer y los fiscales del condado de Hawái firmaron un “acuerdo de integridad de la condena” para volver a investigar el caso. Fue la primera vez en Hawái que hubo este tipo de acuerdo, dijo Lawson, que se utiliza cada vez más para reexaminar condenas cuestionables y protegerse contra futuros errores.

“Durante los últimos tres años, hemos compartido información y reexaminado las pruebas forenses. Independientemente del resultado de estos procedimientos posteriores a la condena, seguimos comprometidos con la identificación del hombre número 1 desconocido y la búsqueda de justicia para Dana Ireland y su `ohana”. El fiscal del condado de Hawái, Kelden Waltjen, dijo en un comunicado antes del fallo, usando la palabra hawaiana para “familia”.

Sin embargo, la fiscal adjunta Shannon Kagawa le pidió al juez que negara la petición, diciendo que la nueva evidencia no cambiaría el resultado de un nuevo juicio.

Kubota no estuvo de acuerdo y dijo que, con base en la nueva evidencia, un jurado absolvería a Schweitzer.

Gran parte de los antecedentes del caso de Irlanda se detallan en un documento presentado con la petición que enumera los hechos estipulados por los abogados defensores y los fiscales.

En 1994, la policía hizo lo que creía que era un gran avance. Un hombre que enfrenta cargos por su papel en una conspiración de cocaína contactó a la policía y afirmó que su medio hermano, Frank Pauline Jr., fue testigo del ataque de Irlanda, según el documento de hechos estipulados.

La policía entrevistó a Pauline, quien estaba en su tercer mes de una sentencia de 10 años por agresión sexual y robo no relacionados. Afirmó que los hermanos Ian y Shawn Schweitzer atacaron y mataron a Irlanda. Pero fue entrevistado al menos siete veces y dio versiones inconsistentes cada vez, eventualmente incriminándose a sí mismo, dice el documento de estipulación.

A pesar de la falta de pruebas que los relacionen con el asesinato, los dos Schweitzer y Pauline fueron acusados en 1997.

Un oficial de la corte le quita las esposas a Albert “Ian” Schweitzer luego de la decisión del juez de liberarlo de prisión inmediatamente después de que sus abogados presentaran nuevas pruebas en una audiencia el martes 24 de enero de 2023 en Hilo, Hawái y argumentaran que él no cometió los crímenes por los que fue condenado y pasó más de 20 años encarcelado: el asesinato, secuestro y agresión sexual en 1991 de una mujer que visitaba Hawái. (Marco García/The Innocence Project vía AP Images)

En un momento, los cargos fueron desestimados porque los tres hombres fueron excluidos como fuente de semen encontrado en Irlanda y en una sábana de camilla de hospital. Fueron acusados nuevamente después de que otro informante afirmó que Ian Schweitzer le confesó en la cárcel que Pauline violó y mató a Ireland.

Pauline dijo más tarde que ofreció detalles a la policía sobre el asesinato de Ireland para que se retiraran los cargos por drogas contra su medio hermano.

En una entrevista en prisión con el programa de A&E “American Justice”, Pauline comparó su historia con la historia del niño que gritaba lobo. “No fui yo”, dijo con un fuerte acento Pidgin hawaiano. Pero cuando empezó a decir la verdad, dijo que nadie le creía.

Shawn Schweitzer hizo un trato para declararse culpable de homicidio involuntario y secuestro, y recibir crédito por aproximadamente un año cumplido y cinco años de libertad condicional, después de ver a los jurados condenar a Pauline y su hermano en 2000.

En octubre, Shawn Schweitzer se reunió con los fiscales y se retractó. Según el documento de estipulación, se declaró culpable porque sus “padres no querían arriesgarse a perder otro hijo y alentaron a Shawn Schweitzer a hacer lo que tenía que hacer para volver a casa y no sufrir el mismo destino que su hermano”.

Shawn Schweitzer “sigue sintiendo una inmensa culpa por aceptar la confesión y declararse culpable de un crimen que no cometió e implicar falsamente a su hermano”, dice el documento.

Una prueba de polígrafo en noviembre mostró que estaba diciendo la verdad cuando negó cualquier participación en el asesinato, según el documento.

Pauline fue asesinada en una prisión de Nuevo México por un compañero de prisión en 2015.

Estar de regreso en Hawái “sabe muy bien”, dijo Schweitzer a la AP.

“El aire es bueno”, dijo. “El agua es buena.”