NUEVA ORLEANS (AP) — Fue un precio trágicamente alto a pagar por atrapar a un presunto ladrón de autos: dos adolescentes inocentes muertos y un oficial de policía encarcelado , que enfrenta cargos graves por un accidente automovilístico que resultó de la persecución.

Maggie Dunn, de 17 años, y Caroline Gill, de 16, que eran porristas de su escuela secundaria en la ciudad de Brusly, en el sur de Luisiana, murieron en el choque el sábado. Son las últimas muertes entre cientos cada año atribuidas a accidentes que involucran persecuciones policiales .

Muchos departamentos de policía han endurecido sus políticas sobre tales actividades en los últimos años. Sin embargo, los datos de National Highway Transportation Safety muestran que 455 muertes estuvieron relacionadas con persecuciones policiales en 2020.

El caso de Louisiana es inusual porque el fiscal local dice que el oficial, David Cauthron, de 42 años, actuó de manera tan imprudente que debería enfrentar cargos y se está preparando para pedirle a un gran jurado que considere presentarlos.

Las autoridades dicen que Cauthron, un oficial de la ciudad de Addis, se unió a una persecución en la parroquia rural de West Baton Rouge que comenzó cuando la policía de Baton Rouge persiguió a un hombre sospechoso de robar el automóvil de su padre.

Cauthron, dijeron las autoridades, condujo su automóvil policial a través de una intersección en Brusly, que está al lado de Addis, ignorando un semáforo en rojo y chocando con un automóvil en el que viajaban las dos niñas y el hermano de 20 años de Dunn, Liam, quien resultó gravemente herido. .

“En mi experiencia, no he visto a un oficial de policía acusado penalmente en un caso de persecución policial”, dijo Andrew Stroth, abogado de derechos civiles de Chicago, quien ha manejado numerosas demandas en tales casos pero no tiene vínculos con la colisión de Luisiana.

Cauthron permaneció encarcelado el jueves, según registros en línea. Ni la cárcel ni la oficina del secretario del tribunal parroquial nombraron un abogado para él.

El fiscal de distrito de la parroquia, Tony Clayton, dijo en un comunicado de prensa esta semana que tiene la intención de pedirle al gran jurado que considere acusar a Cauthron. Los posibles cargos incluyen homicidio negligente y lesión negligente. Clayton enfatizó que la investigación será exhaustiva, pero dejó en claro que cree que la persecución del sospechoso Tyquel Zanders, de 24 años, fue un error mortal.

“Las sirenas y los vehículos de la policía no le dan a un oficial la autoridad para saltarse una luz roja”, escribió Clayton, y agregó que la evidencia hasta el momento indica que Cauthron fue “extremadamente negligente”.

Clayton no limitó sus críticas a Cauthron. Previamente, cuestionó públicamente si la policía de Baton Rouge debería haber perseguido a Sanders, quien fue arrestado, ileso, luego de una persecución que involucró a varias agencias policiales en ambos lados del río Mississippi.

Los medios de comunicación de Baton Rouge, citando registros de arresto, dicen que Zanders está acusado de ingresar a la casa de un pariente el sábado y huir con el automóvil de su padre antes de llevar a la policía a una persecución a través del río hasta Brusly, donde ocurrió el accidente. Las autoridades dicen que Zanders condujo de regreso al otro lado del río y fue arrestado en Baton Rouge, donde está acusado de robo de auto, allanamiento de morada y fuga agravada.

El Departamento de Policía de Baton Rouge tiene una política de persecución que se publica en el sitio web de la ciudad y establece cuándo los agentes pueden o no pueden perseguir. Un portavoz del departamento, el sargento. L’Jean McKneely, dijo que la persecución que condujo a la muerte de los dos adolescentes está bajo revisión.

Los oficiales de policía de Addis no respondieron a una solicitud de información sobre la política.

Las muertes por persecuciones policiales a menudo reciben menos atención que las controversias sobre el uso de la fuerza por parte de la policía, pero los reformadores de la justicia penal están muy conscientes de ellas. Las políticas que rigen las actividades en Nueva Orleans se adoptaron después de que la ciudad aceptara innumerables reformas en virtud de un acuerdo judicial de 2012 que siguió a numerosos incidentes de alto perfil que involucraron fuerza letal.

Michael Downing, ex subjefe de policía de Los Ángeles, dijo que su departamento adoptó restricciones más estrictas sobre las persecuciones debido a muertes, lesiones y demandas. Se necesitan políticas sólidas para moderar el impulso natural de un oficial de policía de perseguir a un sospechoso criminal, dijo.

Sin una política, dijo Downing, “sus instintos van a ser participar, participar, participar”.

Las políticas difieren de un departamento a otro, y los problemas en juego son complejos, incluso si un sospechoso representa una amenaza inmediata, dijo.

A pesar de las políticas adoptadas en todo el país, las muertes relacionadas con persecuciones siguen siendo un problema, dijo Stroth.

“Oficiales conduciendo deliberadamente, sin sentido a altas velocidades en comunidades densamente pobladas donde no existe una amenaza real”, dijo Stroth. “Y los resultados han sido trágicos”.