BALTIMORE (AP) — Varias horas después de que los bomberos extinguieran el incendio de un almacén en el suroeste de Baltimore la madrugada del domingo, la escena estaba inquietantemente tranquila mientras Donte Craig caminaba entre los escombros carbonizados, tratando de mantener la esperanza.

Estaba buscando a su hermano mayor, James Craig Jr., quien alquiló el almacén para su negocio de demolición y transporte. Después de enterarse del incendio, que se informó alrededor de las 11:30 p. m. del sábado, los miembros de la familia se preocuparon cada vez más durante la noche porque James Craig Jr. no respondía las llamadas ni los mensajes de texto.

Finalmente, su hermano condujo hasta el lugar el domingo por la mañana.

Dentro del edificio, encontró el cuerpo de su hermano de 45 años en el segundo piso. La policía de Baltimore inició una investigación por homicidio.

A medida que se desarrolla la investigación, los familiares exigen respuestas. Quieren saber cómo los bomberos inicialmente no se dieron cuenta de que el edificio estaba ocupado.

Sus preguntas se suman a la creciente controversia en torno al Departamento de Bomberos de Baltimore y sus políticas, que fueron objeto de escrutinio después de que tres bomberos murieran respondiendo a una llamada a principios de este año. El jefe renunció la semana pasada en respuesta a un informe de investigación que encontró numerosas deficiencias.

En respuesta a las preguntas sobre el incendio del almacén, los funcionarios dijeron que no tenían motivos para creer que había alguien dentro del edificio comercial de dos pisos. También dijeron que el edificio finalmente se consideró estructuralmente inseguro para que ingresaran los bomberos.

Pero la familia Craig dijo que había signos de ocupación, incluida una media docena de perros que pasaban la noche en un recinto adyacente. Los primeros en responder llevaron a los perros a un refugio de animales, según miembros de la familia.

James Craig Jr. usaba el primer piso del almacén como taller, pero también tenía un dormitorio en el piso de arriba donde a veces se quedaba después de trabajar hasta tarde. Se derrumbó cerca de la parte superior de las escaleras, según su hermano.

“Estaba tratando de salir”, dijo Donte Craig en una entrevista en el lugar el martes por la tarde.

Señaló la escalera que conducía al segundo piso. Si bien las llamas dañaron severamente partes del edificio, incluidas secciones de las paredes y las tablas del piso que se redujeron a carbón y cenizas, la escalera de metal permaneció intacta.

Donte Craig dijo que subió fácilmente las escaleras el domingo por la mañana y vio el cuerpo de su hermano antes de llegar a la cima. Cuestionó por qué los bomberos no hicieron un esfuerzo similar.

“Tienen mucho por lo que responder”, dijo el padre James Craig Sr. “¿Por qué no pudieron subir un tramo de escalones? Tal vez mi hijo todavía podría estar vivo”.

La crítica surge en medio de la agitación existente en el Departamento de Bomberos de Baltimore. El jefe Niles Ford, que había dirigido el departamento desde 2014, renunció la semana pasada luego de que un informe de investigación encontrara numerosas deficiencias. El informe examinó la respuesta del departamento a un incendio en una casa adosada en el suroeste de Baltimore que dejó a tres bomberos muertos.

Entre los hallazgos de la investigación: No había ningún programa para notificar a los bomberos sobre casas desocupadas e inseguras o procedimientos estándar para combatir incendios y coordinar las respuestas de EMS en edificios desocupados. El informe también citó una cultura de competencia entre los bomberos que puede haber llevado a una mayor toma de riesgos.

En ese caso, había señales de un incendio anterior e inestabilidad estructural, pero los bomberos ingresaron al edificio de todos modos, dijeron las autoridades.

La alta concentración de edificios vacíos de Baltimore presenta un peligro único para los bomberos. Una investigación del Baltimore Sun mostró que las casas desocupadas en Baltimore se queman al doble de la tasa nacional, pero las brechas en el mantenimiento de registros han limitado lo que los bomberos saben antes de proceder al interior.

En la escena del reciente incendio en el almacén, los bomberos ingresaron inicialmente al edificio y “realizaron operaciones interiores para combatir el incendio”, dijo el portavoz del departamento, Blair Adams. Pero luego el comandante del incidente y el oficial de seguridad descubrieron “algunos signos visuales de inestabilidad estructural” y ordenaron la evacuación inmediata. En ese momento, los bomberos combatieron el fuego desde el exterior.

El fuego fue controlado alrededor de la 1 am del domingo, dijeron las autoridades.

“No había razón para creer que había alguien adentro”, dijo Adams en un mensaje de texto el martes.

Ella dijo que los bomberos respondieron a la escena nuevamente el domingo después de que se descubrió el cuerpo. Las unidades de homicidios e incendios provocados de la policía de Baltimore también respondieron. Las autoridades dijeron que la causa aún está bajo investigación.

James Craig Sr. dijo que no está satisfecho con la respuesta de la ciudad.

“Estoy haciendo suposiciones; No obtengo ningún dato”, dijo el martes por la tarde durante una conversación telefónica con un detective de homicidios asignado al caso. “Tienes que recordar, la realidad de esto es que perdí a mi hijo. Esa es la realidad de todo el asunto”.