Frontier Airlines y cinco aerolíneas extranjeras acordaron reembolsar más de $600 millones combinados a los viajeros cuyos viajes fueron cancelados o retrasados significativamente desde el comienzo de la pandemia, dijeron funcionarios federales el lunes.

El Departamento de Transporte de EE.UU. dijo que también multó a las mismas aerolíneas con más de $7 millones por retrasar los reembolsos tanto tiempo que violaron las reglas de protección al consumidor.

Las aerolíneas más grandes de EE.UU., que representaron la mayor parte de las quejas sobre reembolsos, evitaron multas, y un funcionario dijo que ninguna otra aerolínea estadounidense está siendo investigada por posibles multas.

Los consumidores inundaron la agencia con miles de quejas sobre su incapacidad para obtener reembolsos cuando las aerolíneas cancelaron una gran cantidad de vuelos después de que la pandemia golpeó a los EE.UU. a principios de 2020. Fue, con mucho, la principal categoría de quejas.

“Cuando los estadounidenses compran un boleto en una aerolínea, esperamos llegar a nuestro destino de manera segura, confiable y económica, y nuestro trabajo en el DOT es responsabilizar a las aerolíneas por estas expectativas”, dijo el secretario de Transporte, Pete Buttigieg.

El departamento dijo que Frontier Airlines está reembolsando $222 millones y pagando una multa civil de $2.2 millones.

En una orden de consentimiento, el gobierno acusó a Frontier de cambiar su definición de retraso significativo para que los reembolsos fueran menos probables, y un sistema en línea para procesar créditos dejó de funcionar durante un período de 15 días en 2020.

La portavoz de Frontier, Jennifer de la Cruz, dijo que la aerolínea con sede en Denver emitió casi $100 millones en “reembolsos de buena voluntad”, incluso para personas con boletos no reembolsables que cancelaron por su cuenta y no tenían derecho a un reembolso según la ley federal.

Los reembolsos “demuestran el compromiso de Frontier de tratar a nuestros clientes con equidad y flexibilidad”, dijo de la Cruz.

El Departamento de Transporte dijo que TAP Portugal reembolsará $126.5 millones y pagará una multa de $1.1 millones; Air India pagará $121.5 millones en reembolsos y una multa de $1.4 millones; Aeroméxico pagará $13.6 millones y una multa de $900,000; El Al de Israel pagará 61.9 millones de dólares y una multa de 900.000 dólares; y la colombiana Avianca pagará $76.8 millones y una multa de $750,000.

“Tenemos más acciones de cumplimiento e investigaciones en curso y puede haber más noticias por venir en forma de multas”, dijo Buttigieg durante una llamada con los periodistas.

Sin embargo, no habrá multas para otras aerolíneas de EE.UU. porque respondieron “poco después” de que el Departamento de Transporte les recordara en abril de 2020 su obligación de proporcionar reembolsos rápidos, dijo Blane Workie, asesor legal adjunto de la Oficina de Consumidores de Aviación del Departamento de Transporte. Proteccion.

“No tenemos ningún caso pendiente contra otros transportistas estadounidenses. Nuestros casos restantes son contra compañías aéreas extranjeras”, dijo Workie en la misma llamada con Buttigieg.

Eso no satisfizo a los defensores de los consumidores, quienes dijeron que las principales aerolíneas de EE. UU. también violaron las reglas sobre reembolsos, incluso si tomaron medidas correctivas más rápidamente.

“Frontier fue un mal jugador en todo esto, y merecen ser multados, y estamos contentos de que estén pagando los reembolsos que se suponía que debían pagar, pero somos muy críticos con la forma en que el DOT parece no querer perseguirlos. los peces más grandes, los que causan la mayoría de los problemas”, dijo Bill McGee, del Proyecto Estadounidense de Libertades Económicas, un grupo no partidista que se opone al poder industrial concentrado.

En 2020, United Airlines presentó la mayor cantidad de quejas relacionadas con reembolsos ante el DOT (más de 10,000), aunque la más pequeña Frontier tuvo una tasa más alta de quejas. Air Canada, El Al y TAP Portugal fueron los siguientes, ambos con más de 5,000, seguidos por American Airlines y Frontier, ambos superando los 4,000.

Air Canada acordó el año pasado pagar 4.5 millones de dólares para resolver alegaciones estadounidenses similares de reembolsos lentos y recibió un crédito de 2.5 millones de dólares por reembolsos. El Departamento de Transporte inicialmente buscó $25.5 millones en ese caso.