El Congreso pide a fabricantes de autos desarrollar nueva tecnología para acabar con conductores ebrios

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In this March 31, 2021,photo, traffic flows along Interstate 90 highway as a Metra suburban commuter train moves along an elevated track in Chicago. (AP Photo/Shafkat Anowar, File)

WASHINGTON (AP) – El Congreso ha creado un nuevo requisito para los fabricantes de automóviles: encontrar una forma de alta tecnología para evitar que las personas ebrias conduzcan automóviles.

Es uno de los mandatos junto con una explosión de nuevos gastos destinados a mejorar la seguridad de los automóviles en medio de la escalada de muertes en las carreteras en el paquete de infraestructura de $1 trillón.

Según la legislación, los sistemas de monitoreo para detener a los conductores intoxicados se implementarán en todos los vehículos nuevos a partir de 2026, después de que el Departamento de Transporte evalúe la mejor forma de tecnología para instalar en millones de vehículos y los fabricantes de automóviles tengan tiempo para cumplir.

En total, se asignan alrededor de $17 mil millones a programas de seguridad vial, el mayor aumento de dicho financiamiento en décadas, según el Centro de Transporte Eno. El secretario de Transporte, Pete Buttigieg, dijo el lunes que eso podría significar carriles para bicicletas más protegidos y espacios más verdes construidos en carreteras con mucho tráfico.

“Es monumental”, dijo Alex Otte, presidente nacional de Mothers Against Drunk Driving. Otte llamó al paquete la “legislación más importante” en la historia del grupo que marca “el comienzo del fin de la conducción en estado de ebriedad”.

“Prácticamente eliminará al asesino número uno en las carreteras de Estados Unidos”, dijo.

El mes pasado, la Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras informó que aproximadamente 20,160 personas murieron en colisiones de tránsito en el primer semestre de 2021, el total más alto en el primer semestre desde 2006. La agencia ha señalado el exceso de velocidad, la conducción con problemas y no usar cinturones de seguridad durante la pandemia del coronavirus, como factores detrás del pico.

Cada año, alrededor de 10,000 personas mueren debido a accidentes relacionados con el alcohol en los EE.UU., lo que representa casi el 30% de todas las muertes por accidentes de tránsito, según la NHTSA.

Actualmente, algunos conductores ebrios condenados deben usar dispositivos de alcoholemia conectados a un dispositivo de bloqueo de encendido, soplar en un tubo e inutilizar el vehículo si su nivel de alcohol en sangre es demasiado alto. La legislación no especifica la tecnología, solo que debe “monitorear pasivamente el desempeño de un conductor de un vehículo de motor para identificar con precisión si ese conductor puede estar afectado”.

Sam Abuelsamid, analista principal de movilidad de Guidehouse Insights, dijo que el sistema más probable para prevenir la conducción en estado de ebriedad son las cámaras infrarrojas que monitorean el comportamiento del conductor. Esa tecnología ya está siendo instalada por fabricantes de automóviles como General Motors, BMW y Nissan para rastrear la atención del conductor mientras se utilizan sistemas de asistencia al conductor parcialmente automatizados.

Las cámaras se aseguran de que un conductor esté mirando la carretera y buscan signos de somnolencia, pérdida del conocimiento o discapacidad.

Si se detectan señales, los automóviles advertirán al conductor y, si el comportamiento persiste, el automóvil encenderá las luces de emergencia, reducirá la velocidad y se pondrá a un lado de la carretera.

Abuelsamid dijo que los alcoholímetros no son una solución práctica porque muchas personas se opondrían a ser obligadas a soplar en un tubo cada vez que suben al automóvil. “No creo que le vaya a ir muy bien a mucha gente”, dijo.

El voluminoso proyecto de ley también requiere que los fabricantes de automóviles instalen recordatorios en el asiento trasero para alertar a los padres si un niño se queda inadvertidamente en el asiento trasero, un mandato que podría comenzar en 2025 después de que la NHTSA complete su reglamentación sobre el tema. Desde 1990, alrededor de 1,000 niños han muerto por insolación vehicular después de que el total más alto en un solo año fuera de 54 en 2018, según Kidsandcars.org.

Mientras tanto, el Congreso ordenó a la agencia que actualizara los estándares de seguridad de hace décadas para evitar que las muertes se derrumben en los respaldos de los asientos delanteros y emitir una regla que requiera frenos automáticos de emergencia y advertencias de cambio de carril en todos los vehículos de pasajeros, aunque no se fijó una fecha para el cumplimiento.

La mayoría de los fabricantes de automóviles ya habían acordado fabricar equipos estándar de frenado automático de emergencia en la mayoría de sus modelos para septiembre del próximo año, como parte de un plan voluntario anunciado en las últimas semanas de la administración Obama.

Buttigieg, al promover los beneficios de la legislación en una sesión informativa en la Casa Blanca, dijo que había viajado por el país en los últimos meses y había visto demasiados monumentos en las carreteras para las personas que habían muerto en muertes de tráfico evitables.

Señaló un nuevo programa de $5 mil millones “Calles y caminos seguros para todos” de su departamento que promoverá en parte calles más saludables para ciclistas y peatones. El programa federal, que reconoció que podría tardar varios meses en establecerse, respaldaría las campañas de las ciudades para poner fin a las muertes por accidentes de tránsito con un esfuerzo de “Visión Cero” que podría construir rotondas de tránsito para reducir la velocidad de los automóviles, crear nuevos carriles para bicicletas y ensanchar aceras e incluso reducir algunas carreteras para cambiar a los viajeros hacia el transporte público u otros modos de transporte.

La legislación requiere que al menos 15% de los fondos del programa de mejora de la seguridad vial de un estado se dirija a los peatones, ciclistas y otros usuarios de la carretera no motorizados si esos grupos representan el 15% o más de las muertes por accidentes del estado.

“La mejor manera de permitir que las personas se muevan de manera que sean mejores para la congestión y mejores para el clima es brindarles alternativas”, dijo Buttigieg. Al describir gran parte de esto como un esfuerzo a más largo plazo, dijo: “así es como lo hacemos bien para la próxima generación”.

Aún así, a los defensores de la seguridad les preocupa que el proyecto de ley bipartidista pierda oportunidades para abordar con más fuerza una crisis emergente de muertes en carreteras en los Estados Unidos e instó al Departamento de Transporte a ofrecer soluciones inmediatas.

Han pedido a una NHTSA que a veces se mueve lentamente que aborde una acumulación de regulaciones de seguridad vial ordenadas por el Congreso hace casi una década, como los recordatorios obligatorios del cinturón de seguridad trasero. El departamento dijo recientemente que lanzará un “enfoque de sistema seguro” para la seguridad vial en enero que identifica las acciones de seguridad para los conductores, las carreteras, los vehículos, las velocidades y la atención médica posterior al accidente.

“Se deben tomar medidas rápidas sobre soluciones integrales, de sentido común y confirmadas para guiar a nuestra nación hacia cero muertes por accidentes”, dijo Cathy Chase, presidenta de Advocates for Highway and Auto Safety. “Las soluciones probadas están a la mano; es hora de actuar “.

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