BAKERSFIELD, Calif. (KGET) — El sol se había hundido en el horizonte y las temperaturas estaban bajando cuando Orrin y Orson West fueron reportados como desaparecidos de su casa en la ciudad de California el 21 de diciembre de 2020.

Orrin, de 4 años, y Orson, de 3, habían estado jugando afuera temprano en la noche, dijeron a la policía los padres adoptivos Trezell y Jacqueline West. Trezell West dijo que vigilaba a los niños mientras recogía leña.

Dijo que entró brevemente a la casa y cuando volvió a salir, los niños habían desaparecido. Se dio cuenta de que dejó la puerta abierta y realizó una búsqueda frenética en el vecindario antes de llamar al 911, dijo Trezell West a la policía.

La policía y los voluntarios registraron el área usando K-9 pero no encontraron nada. Enviaron un comunicado de prensa con una descripción y fotos de los niños.

A la mañana siguiente, la comunidad se unió en la primera de muchas búsquedas masivas. Incluso con un grupo más grande de voluntarios y condiciones soleadas, los buscadores no encontraron nada.

Lo que nadie que caminara por esos vecindarios o condujera por el desierto circundante sabía esa mañana, y no lo sabría hasta un giro impactante más de un año después, es que los niños ya estaban más allá de su ayuda.

Según los fiscales, Orrin y Orson fueron asesinados tres meses antes de que se denunciara su desaparición. Sus cuerpos no han sido encontrados.

Y, dicen los fiscales, sus asesinos fueron las dos personas a las que se les confió su seguridad y bienestar: sus padres adoptivos.

La desaparición y búsquedas iniciales

Ubicada aproximadamente a 110 millas al norte de Los Ángeles, la ciudad de California es una comunidad desértica de aproximadamente 14,000 personas con la Base de la Fuerza Aérea Edwards, el Puerto Aéreo y Espacial de Mojave y una prisión como principales empleadores.

El crimen violento no es extraño, pero los homicidios siguen siendo relativamente raros. Pasan algunos años con solo uno o incluso ningún asesinato.

Entonces, si bien la noticia de dos niños desaparecidos fue ciertamente alarmante, los buscadores mantuvieron la esperanza. Los grupos invadieron la zona.

Los padres adoptivos agradecieron a la comunidad por la gran cantidad de apoyo.

Trezell y Jacqueline West hablan con los medios afuera de su casa el 23 de diciembre de 2020. 17 News.

“Nos hemos sentido tan indefensos, y ver a todos aquí realmente mirando y ayudando realmente significa mucho”, dijo Jacqueline West a los medios dos días después de la desaparición de los niños.

Sin embargo, ya algunos comenzaban a sospechar. La policía y el FBI registraron la casa de los West y confiscaron teléfonos y otros dispositivos electrónicos. Su camioneta fue remolcada e inspeccionada. Las autoridades cavaron en el patio trasero.

Otros cuatro niños, dos adoptados y dos hijos biológicos de los West, fueron puestos bajo custodia protectora.

El 29 de diciembre de 2020, el jefe de policía de la ciudad de California, Jon Walker, anunció que se sospechaba de un crimen y dijo que se había realizado una segunda búsqueda en la casa y se habían incautado artículos no identificados para su análisis.

“No puedo comentar si creo que están vivos o no”, dijo Walker a KGET de Nexstar en ese momento. “Sospecho que hubo un juego sucio. No hemos podido averiguar cómo salieron los niños del patio o adónde fueron”.

Algunos en la comunidad se volvieron contra los Wests. Los vándalos arrojaron piedras a la casa o intentaron entrar a la fuerza.

Una declaración atribuida a la familia dijo que habían sido inundados de amenazas y que estaban pasando desapercibidos.

“Nuestra prioridad es averiguar dónde están nuestros muchachos y su regreso seguro”, se lee en el comunicado. “La verdad tiene que salir y saldrá a la luz”.

Recompensas ofrecidas, vigilias celebradas

Las empresas locales comenzaron a ofrecer recompensas a principios de enero de 2021; a mediados de marzo sumaban $125,000. Esa cantidad incluía $30,000 ofrecidos por la familia adoptiva y $25,000 de la ciudad.

Se llevaron a cabo vigilias con velas en la ciudad de California y afuera de los apartamentos Casa Loma en Bakersfield, donde los West habían vivido anteriormente.

(KGET)

“¡Queremos respuestas! ¿Dónde están los chicos?” cantaron los participantes en una vigilia de febrero de 2021 en Bakersfield.

Esa pregunta se ha convertido en un grito de guerra en el caso.

Las respuestas han tardado en llegar.

El Departamento de Policía de Bakersfield se hizo cargo de la investigación y, en marzo, unos 50 oficiales y agentes del FBI registraron un lote de tierra cerca de los apartamentos Casa Loma. No se dio a conocer información sobre nuevos desarrollos.

“Diariamente hay movimiento de casos, hay entrevistas que ocurren”, dijo el sargento portavoz de BPD. Roberto Par. “Hay elementos de evidencia que están siendo registrados”.

Pero los niños seguían desaparecidos y no se realizaron arrestos.

Eso resultó frustrante para algunos, lo que llevó a discusiones e incluso a un arresto.

El YouTuber Doug Hutton acusó a un vecino de Wests de estar conectado con la desaparición. Luego, el vecino colocó fotos de Hutton en toda la casa de los West junto con una pancarta que decía “Doug Hutton, ¿dónde están los niños?”

Hutton quitó las fotos y luego se enfrentó a alguien en la casa del vecino. Se llamó a los oficiales y Hutton fue citado por órdenes de arresto por delitos menores pendientes y fue puesto en libertad, dijo la policía.

El 1 de junio de 2021, la policía dio una actualización que detalla los esfuerzos realizados para localizar a Orrin y Orson. En ese momento, se habían entregado 44 órdenes de allanamiento, 83 personas entrevistadas y 170 artículos incautados.

La policía dijo que se habían realizado 16 búsquedas en “áreas masivas”, los investigadores habían buscado en tres lugares fuera del estado y se dio seguimiento a más de 200 pistas. Se seguían extrayendo datos de dispositivos móviles y electrónicos, y los artículos incautados estaban siendo examinados forensemente.

Todos los miembros de la familia relacionados con los niños fueron entrevistados, dijo la policía.

Charles Pettus, el padre biológico de Orrin y Orson, habló con KGET en octubre, 10 meses después de su desaparición.

“No quiero que mis hijos mueran, quiero que regresen a casa porque mis hijos es todo lo que tengo”, dijo Pettus. “Después de que mis padres se vayan, solo quedaremos mis hijos y yo”.

Gran jurado escucha evidencia, Wests acusado

A mediados de febrero, KGET recibió la noticia de que se habían visto un par de camionetas frente a la casa de la ciudad de California. Un video enviado a la estación mostraba a un grupo de personas con vestimenta informal examinando el patio mientras los agentes y hombres con traje estaban parados cerca.

A juzgar por el video, parecía que el grupo vestido de manera informal era el gran jurado del condado de Kern.

Esa corazonada resultó correcta.

El 1 de marzo, el gran jurado acusó formalmente a Trezell y Jacqueline West de dos cargos de asesinato en segundo grado, dos cargos de crueldad infantil y denuncia falsa de una emergencia.

Jacqueline y Trezell West fueron procesados en marzo por cargos que incluyen asesinato. (Imágenes de archivo, KGET)

Los West fueron arrestados y retenidos sin derecho a fianza, un acontecimiento que conmocionó a la comunidad.

“La pregunta ahora es dónde están los cuerpos de los niños”. dijo Rosanna Wills, prima biológica de Orrin y Orson. “Queremos traerlos a casa para darles un entierro adecuado”.

La fiscal de distrito del condado de Kern, Cynthia Zimmer, realizó una conferencia de prensa en la que dijo que no se habían localizado los cuerpos de Orrin y Orson, pero que los investigadores creían que los niños murieron tres meses antes de que los West reportaran su desaparición. Ella no reveló cómo mataron a los niños u otros hechos del caso.

Ella dijo que los fiscales solicitaron que el gran jurado se reuniera para escuchar las pruebas.

“La oficina del fiscal de distrito luego presentó información al gran jurado y el gran jurado encontró que había evidencia suficiente para responsabilizar a Trezell y Jacqueline West por estos asesinatos y devolvieron lo que se llamó un proyecto de ley verdadero”, dijo Zimmer.

Al buscar cargos a través de una acusación, los fiscales podrían mantener la confidencialidad de los procedimientos y hacer que los testigos testifiquen en privado en lugar de en audiencia pública, como se requiere en una audiencia preliminar.

Días después de los arrestos, los abogados defensores Timothy Hennessy y Alekxia Torres-Stallings, en representación de Trezell y Jacqueline West, respectivamente, realizaron una conferencia de prensa en la que acusaron al fiscal de distrito de engañar al público y aprovecharse de las emociones.

“Las declaraciones que ha utilizado la fiscal de distrito del condado de Kern en su conferencia de prensa tienden a invocar un maremoto de emociones hacia la búsqueda de culpabilidad, ya sea con fundamento o no, y esto manchará a un grupo de jurados locales y podría negarles a nuestros clientes la oportunidad de un juicio”. juicio justo”, dijo Hennessy.

La frase utilizada por Zimmer, diciendo que el gran jurado estaba “convencido” y “creía”, no es un estándar legal utilizado en el juicio, dijo Hennessy. Dijo que el estándar de prueba en los procedimientos del gran jurado es mucho más bajo que el estándar de ser declarado culpable más allá de una duda razonable requerida en el juicio.

Hennessy también señaló que el abogado defensor y el acusado no están presentes durante los procedimientos del gran jurado y no tienen la oportunidad de contrainterrogar a los testigos o presentar pruebas.

El 8 de marzo, en una medida acordada por ambas partes, un juez del condado de Kern emitió una orden de mordaza que prohibía a los abogados, sus investigadores y las fuerzas del orden público hablar sobre el caso. La orden de mordaza también se aplica a los testigos y al personal judicial con acceso a los informes presentados en el caso.

Además, se sellaron las transcripciones del gran jurado y las órdenes de allanamiento. Es probable que no se conozcan más detalles sobre lo que les sucedió a los niños hasta que comience el juicio.

Originalmente programado para comenzar en mayo, el juicio se retrasó al 25 de julio. Es posible que se pospongan más.

Demandas presentadas

Los padres biológicos de Orrin y Orson han emprendido acciones legales contra el condado, alegando que la negligencia del Departamento de Servicios Humanos contribuyó a la muerte de los niños.

Ryan Dean, la madre de los niños, presentó un reclamo, el precursor de una demanda, en busca de $40 millones. Alega que el departamento se llevó ilegalmente a los niños y los puso en peligro.

“La demandada y sus empleados actuaron de manera afirmativa y usaron su autoridad de una manera que creó un peligro para los niños o que los hizo más vulnerables al peligro que si el estado no hubiera actuado en absoluto”, según la demanda presentada por la empresa con sede en San Francisco. Bufete de abogados McCoy.

Servicios Humanos ignoró los informes de sospechas de abuso por parte de los West, según el reclamo, lo que resultó en su muerte.

Orrin fue arrebatada de Dean el 13 de noviembre de 2016, después de que ella regresó a casa del trabajo y encontró a la niña de 3 meses “llorando incontrolablemente”, dice el reclamo.

El padre biológico del niño, Charles Pettus, había estado en casa con el niño.

Dean llevó a Orrin al Memorial Hospital, donde se descubrió que tenía las piernas rotas. Ante la sospecha de abuso, Servicios Humanos se llevó al niño, dice el reclamo.

En junio de 2017, Dean dio a luz a Orson. Él fue entregado a su cuidado, según el reclamo, pero días después se lo arrebataron.

Charles Pettus (KGET)

“Milisegundo. Se informó a Dean que los Servicios Humanos del Condado de Kern estaban sacando a [Orson] de su casa, porque [Orrin] había sido sacada, y sacaron a los hermanos juntos”, dice el reclamo.

En noviembre de 2018, según el reclamo, Dean escribió una carta expresando su preocupación por lo que percibía como un cuidado inadecuado que recibían sus hijos mientras estaban bajo el cuidado de los Wests.

Los reclamos decían que Dean notó que sus hijos habían perdido peso y parecían asustados, y Orson tenía rasguños en la cara.

Continúa diciendo que la madre de Dean, Dana Moorer, presentó solicitudes para que los niños fueran colocados con ella. El Departamento de Servicios Humanos revocó la patria potestad de Dean y negó las solicitudes de Moorer.

El abogado Waukeen McCoy dijo que la demanda se presentó para ayudar a evitar que otras familias pasen por el sufrimiento que ha experimentado Dean.

“Esta familia no debería haber pasado por esto”, dijo McCoy durante una entrevista en abril. “El sistema de acogida claramente falló aquí y ese es realmente nuestro principal objetivo”.

Pettus también presentó una demanda y tiene una audiencia programada para agosto.

Mientras tanto, la pregunta sigue siendo: ¿Dónde están los chicos?