WASHINGTON (AP) — La Corte Suprema abordará una disputa entre funcionarios de escuelas públicas y un exentrenador de fútbol americano de secundaria que quería arrodillarse y rezar en el campo después de los partidos.

El caso ante los jueces el lunes involucra a Joseph Kennedy, un exentrenador de fútbol en la Escuela Secundaria Bremerton en Bremerton, Washington. Durante años, el entrenador se arrodillaba en el centro del campo después de los juegos y guiaba a los estudiantes en oración. El distrito escolar finalmente se enteró de lo que estaba haciendo y le pidió que se detuviera.

Los abogados de Kennedy dicen que la libertad de expresión y la libertad de religión garantizadas por la Constitución le permiten orar en el campo, junto a los estudiantes que quisieran unirse. Pero el distrito escolar dice que el discurso religioso de Kennedy interfirió con los derechos de libertad religiosa de los propios estudiantes, podría tener el efecto de presionar a los estudiantes a orar y abrió el distrito mismo a demandas. El distrito escolar dice que trató de encontrar una solución para que Kennedy, que es cristiano, pudiera orar en privado antes o después del juego, incluso en el campo después de que los estudiantes se fueran, pero la demanda de Kennedy siguió.

El caso llega a la corte en un momento en que los jueces conservadores constituyen la mayoría de la corte y se han mostrado comprensivos con las preocupaciones de los individuos y grupos religiosos, como los grupos que impugnaron las restricciones del coronavirus que se aplicaban a los lugares de culto.

Pero los casos relacionados con la religión también pueden unir a la corte. El año pasado, por ejemplo, la corte se puso unánimemente del lado de una agencia católica de cuidado de crianza que dijo que sus puntos de vista religiosos le impiden trabajar con parejas del mismo sexo . Ya este término, en una decisión de 8-1, los jueces fallaron a favor de un recluso del corredor de la muerte de Texas que buscó que su pastor orara en voz alta y lo tocara mientras se llevaba a cabo su ejecución.

Mientras tanto, el caso de Bremerton ya llamó la atención de los jueces. En 2019, los jueces se negaron a involucrarse en el caso en una etapa anterior. Pero cuatro jueces criticaron los fallos de los tribunales inferiores para el distrito escolar y escribieron que la “comprensión de los derechos de libertad de expresión de los maestros de escuelas públicas” por parte de un tribunal de apelaciones es preocupante.

Kennedy comenzó a trabajar en Bremerton High School en 2008, y era su práctica al final de los juegos, después de que los jugadores y entrenadores de ambos equipos se reunieran en el medio campo para darse la mano, hacer una pausa y arrodillarse para orar. Kennedy dijo que quería dar las gracias por lo que habían logrado sus jugadores y por su seguridad, entre otras cosas.

Kennedy inicialmente rezaba solo en la yarda 50 al final de los juegos, pero los estudiantes comenzaron a unirse a él y con el tiempo comenzó a dar una breve charla inspiradora con referencias religiosas. Kennedy dice que nunca requirió que los jugadores se unieran ni le pidió a ningún estudiante que orara. También dirigió al equipo en oración en el vestuario antes de los juegos, una práctica que lo precedió.

El distrito escolar no se enteró de la práctica de Kennedy hasta 2015. Entonces le dijeron que tenía que dejar de orar con los estudiantes o de participar en actividades abiertamente religiosas mientras aún estuviera “en servicio” como entrenador. Después de que Kennedy continuó orando en el campo, fue puesto en licencia paga. Su contrato expiró y no volvió a postularse como entrenador al año siguiente, dice la escuela.

Se espera una decisión antes de que la corte comience su receso de verano.

El caso es Kennedy contra el Distrito Escolar de Bremerton, 21-418.