NUEVA YORK (AP) — Un germen que causa una enfermedad rara y a veces mortal, que durante mucho tiempo se pensó que estaba confinada a los climas tropicales, se encontró en el suelo y el agua en el territorio continental de Estados Unidos, dijeron el miércoles funcionarios de salud estadounidenses.

La bacteria, Burkholderia pseudomallei, se encontraba anteriormente solo en el sur de Asia, África y Australia. Las infecciones pueden conducir a una enfermedad posiblemente fatal llamada melioidosis.

La bacteria se encontró en la propiedad de un hombre de Mississippi que había contraído la enfermedad. Las autoridades no saben cuánto tiempo estuvo allí, pero dicen que probablemente esté ocurriendo en otras áreas a lo largo de la costa del Golfo.

Los médicos de EE.UU. deberían considerar la melioidosis incluso en pacientes que no han viajado a otros países, dijeron los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades en una alerta de salud.

“Una vez que está en el suelo, puede ser una amenaza para la salud de las personas en el área”, dijo Julia Petras de los CDC, quien supervisó la investigación.

La enfermedad puede comenzar con una amplia gama de síntomas como fiebre, dolor en las articulaciones y dolores de cabeza. Es tratable con los antibióticos adecuados si se detecta a tiempo, pero puede provocar neumonía, infecciones de la sangre e incluso la muerte si no se trata adecuadamente.

Cada año se informan alrededor de 12 casos en los EE.UU. La gran mayoría ha sido en personas que viajaron a lugares donde la bacteria es endémica, incluidas ciertas regiones de Australia, Tailandia y América Central y del Sur.

Las personas pueden contraer la enfermedad a través del contacto directo con suelo y agua contaminados, especialmente si tienen un corte en la mano o el pie. También es posible inhalar la bacteria.

Es posible que la bacteria no moleste a las personas sanas. Pero puede ser peligroso para las personas con diabetes, enfermedades renales o pulmonares crónicas y sistemas inmunitarios debilitados.

El año pasado, cuatro personas contrajeron la enfermedad a pesar de que ninguna había viajado internacionalmente. Los funcionarios culparon de sus enfermedades a un aerosol de aromaterapia contaminado importado de la India.

Los nuevos hallazgos explican dos casos de Mississippi en hombres que no habían viajado internacionalmente, dijeron las autoridades. Uno contrajo melioidosis en 2020 y el otro, que vive a unas 10 millas de distancia, la contrajo este año. Ambos se han recuperado.

Los funcionarios de salud no dijeron exactamente en qué parte de Mississippi viven los hombres, pero los investigadores tomaron 109 muestras de suelo y agua del área. La bacteria se encontró en tres lugares, dos en el suelo y uno en un charco, en la propiedad del hombre que se enfermó hace dos años.

Encontrar la bacteria en suelo estadounidense es significativo, pero no sorprendente. Los investigadores han creído durante mucho tiempo que la contaminación del suelo local estaba detrás de las infecciones en el condado de Atascosa en Texas en 2004 y 2018, dijeron funcionarios de los CDC.