HONOLULU (AP) — Tiffany Reyes acababa de regresar a su asiento del baño y estaba a punto de abrocharse el cinturón de seguridad cuando el vuelo 35 de Hawaiian Airlines fue impactado por una fuerte turbulencia.

En un instante, Reyes se encontró en el piso del pasillo, mirando los paneles del techo hundidos y un letrero de baño roto que colgaba.

“Le pregunté a todos a mi alrededor: ‘¿Fui yo? Reyes dijo en una entrevista el lunes. “Dijeron que aparentemente volé hacia el techo y me estrellé contra el suelo”.

Reyes, de 40 años, estaba entre las 20 personas en el vuelo (pasajeros y tripulación) que fueron llevadas a hospitales después de que una turbulencia golpeó su avión que volaba de Phoenix a Honolulu sin previo aviso el domingo.

Once personas estaban en estado grave. En total, 36 personas recibieron tratamiento médico por golpes, contusiones, cortes y náuseas, dijo Jim Ireland, director de los Servicios Médicos de Emergencia de Honolulu.

Reyes se dirigía a su casa después de recoger a su hija Kaylee de la universidad. Inicialmente pensó que algo había golpeado el avión y que se estaba estrellando. Por un momento pensó que iban a morir porque nunca antes se había encontrado con algo tan violento en un vuelo.

“Esa es la experiencia más aterradora que he vivido en mis 40 años de vida”, dijo Reyes.

Reyes no estaba sangrando. Y la adrenalina que fluía a través de ella mitigaba el dolor que eventualmente vendría. Ella se arrastró hacia atrás en su asiento. Y su hija, que estaba abrochada y no se lesionó, “simplemente me abrazó todo el tiempo”.

Otros lo pasaron mucho peor, dijo Reyes. Vio a una mujer salir del avión con cortes en la cabeza y sangre en la cara y la ropa.

Una ambulancia llevó a Reyes a una sala de emergencias donde recibió radiografías, le tomaron sangre y varios otros exámenes. Después de cinco horas allí, ella y su familia, su hija, su hijo y su esposo, se fueron a casa para relajarse.

Tenía un dolor de cabeza que comenzó a desvanecerse el domingo por la noche. Pero el lado izquierdo de su cuerpo comenzó a doler.

“Ni siquiera puedo moverme en la cama”, dijo Reyes. “Así que tengo que dormir boca arriba sin siquiera moverme”.

La Junta Nacional de Seguridad en el Transporte dijo el lunes que está investigando el incidente.

El vuelo completo tenía casi 300 personas a bordo y transportaba a muchos pasajeros que viajaban a Hawái para las fiestas navideñas, como Jacie Hayata Ano, que se dirigía a casa.

“Fue simplemente difícil”, le dijo a KHON-TV. “Y luego, rápidamente se intensificó hasta el punto en que estábamos temblando tanto que estábamos como flotando de nuestras sillas”.

El director de operaciones de Hawaiian Airlines, Jon Snook, dijo que tal turbulencia es aislada e inusual, y señaló que la aerolínea no había experimentado nada parecido en la historia reciente. Tres asistentes de vuelo estaban entre los heridos, dijo.

Jazmin Bitanga, quien también viajaba a casa para las vacaciones, dijo que hubo dos caídas de altura, incluida una que fue tan fuerte que envió la botella de agua de su novio al techo del avión.

“A mi alrededor, había gente llorando”, le dijo a Hawaii News Now.

Hubo algunos daños internos en la aeronave durante la turbulencia, dijo Snook. El letrero de abrocharse los cinturones de seguridad estaba encendido en ese momento, aunque algunos de los heridos no los usaban, dijo.

La aerolínea estaba al tanto del pronóstico de tormentas eléctricas y condiciones climáticas y del aire inestables, pero no tenía ninguna advertencia de que la zona de aire en particular donde ocurrió la turbulencia “fuera de alguna manera peligrosa”, dijo Snook.

No sabía cuánta altitud perdió el avión durante la turbulencia, y dijo que eso sería parte de una investigación que involucra a la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte. El registrador de datos de vuelo del avión proporcionaría esos detalles, dijo.

La investigación también abordaría con precisión qué estaban haciendo los pasajeros y la tripulación en ese momento, dijo.

El Airbus A330-200 comenzó su descenso inmediatamente después de la turbulencia, dijo Snook. La tripulación declaró emergencia por el número de heridos a bordo y los controladores aéreos dieron prioridad al vuelo para aterrizar.

La aeronave se someterá a una inspección y mantenimiento exhaustivos, principalmente para reparar componentes en la cabina, dijo Snook.

Snook dijo que solo podía especular si algunos pasajeros se golpearon la cabeza, pero eso probablemente se basó en las lesiones y los daños en los paneles de la cabina.

“Si no tienes puesto el cinturón de seguridad, te quedas donde estás mientras el avión cae, y así es como ocurren esas lesiones”, dijo Snook.

La investigación examinará qué otras medidas se tomaron, además de encender la señal de abrocharse el cinturón de seguridad, para garantizar que los pasajeros estuvieran abrochados, dijo.

Una advertencia de viento fuerte y una vigilancia de inundaciones estaban vigentes el lunes para Hawái a medida que un frente fuerte se mueve a través de las islas, según el Servicio Meteorológico Nacional.

El lunes, una fuerte turbulencia golpeó un vuelo de United Airlines que viajaba de Río de Janeiro a Houston. La aerolínea dijo que dos pasajeros y tres miembros de la tripulación sufrieron “heridas leves” y fueron trasladados a un hospital poco después de que el vuelo aterrizara en el Aeropuerto Intercontinental George Bush en Houston. La aerolínea no describió la naturaleza de las lesiones.

Un informe de la NTSB de 2021 sobre la prevención de lesiones relacionadas con turbulencias en vuelos regulares de pasajeros dijo que usar el cinturón de seguridad reduce el riesgo de lesiones graves. También descubrió que los procedimientos de control de tráfico aéreo para procesar los informes meteorológicos de los pilotos “requerían mucho tiempo y no estaban estandarizados”. El informe dijo que las compañías aéreas a menudo comparten observaciones sobre turbulencias con su propio personal, pero no con todo el sistema de espacio aéreo nacional.

En 2019, 37 pasajeros y miembros de la tripulación resultaron heridos cuando un vuelo de Air Canada de Vancouver a Sídney atravesó intensas turbulencias unas dos horas después de Hawái. El Boeing 777-200 fue desviado a Honolulu, donde los heridos recibieron tratamiento. Treinta personas fueron trasladadas a hospitales y nueve sufrieron heridas graves.

La mayoría de la gente asocia la turbulencia con fuertes tormentas. Pero el tipo más peligroso es la llamada turbulencia en aire despejado . El fenómeno de la cizalladura del viento puede ocurrir en tenues cirros o incluso en el aire despejado cerca de las tormentas eléctricas, ya que las diferencias de temperatura y presión crean poderosas corrientes de aire que se mueven rápidamente.

Los aviones pueden navegar en turbulencias de aire despejado sin previo aviso.