MOSCÚ (AP) — El traficante de armas ruso Viktor Bout, intercambiado el jueves por la estrella de la WNBA Brittney Griner, es ampliamente conocido en el extranjero como el “mercader de la muerte” que alimentó algunos de los peores conflictos del mundo.

En Rusia, sin embargo, es visto como un hombre de negocios intrépido que fue encarcelado injustamente después de una operación encubierta de EE.UU. demasiado agresiva.

La película de 2005 de Nicolas Cage “Lord of War” se basó libremente en Bout, un exoficial de la fuerza aérea soviética que ganó fama supuestamente por suministrar armas para las guerras civiles en América del Sur, Medio Oriente y África. Se decía que sus clientes incluían a Charles Taylor de Liberia, al líder libio de larga data Moammar Gadhafi y a ambos bandos en la guerra civil de Angola.

El jueves, EE.UU. y Rusia anunciaron que Griner había sido intercambiada por Bout y que se dirigía a casa.

Rusia había presionado por la liberación de Bout durante años y, a medida que crecían las especulaciones sobre tal acuerdo, la cámara alta del parlamento abrió una exhibición de pinturas que hizo en prisión, cuyos temas iban desde el dictador soviético Josef Stalin hasta un gatito.

La muestra de su arte subrayó las complejidades de Bout. Aunque en un negocio sangriento, el hombre de 55 años era vegetariano y fanático de la música clásica y se dice que habla seis idiomas.

Incluso el exjuez federal que lo condenó en 2011 pensó que sus 11 años tras las rejas era un castigo adecuado.

“Ha cumplido suficiente tiempo por lo que hizo en este caso”, dijo Shira A. Scheindlin a The Associated Press en julio, cuando parecían aumentar las perspectivas de su liberación.

Griner, quien fue arrestada en el aeropuerto Sheremetyevo de Moscú en febrero después de que se encontraran botes de vaporizador que contenían aceite de cannabis en su equipaje, fue sentenciada en agosto a nueve años de prisión. Washington protestó por su sentencia como desproporcionada, y algunos observadores sugirieron que cambiar a un traficante de armas por alguien encarcelado por una pequeña cantidad de drogas sería un mal negocio.

Bout fue condenado en 2011 por cargos de terrorismo. Los fiscales dijeron que estaba dispuesto a vender hasta 20 millones de dólares en armas, incluidos misiles tierra-aire para derribar helicópteros estadounidenses. Cuando hicieron el reclamo en su sentencia de 2012, Bout gritó: “¡Es una mentira!”

Bout ha proclamado firmemente su inocencia y se describe a sí mismo como un hombre de negocios legítimo que no vende armas.

El caso de Bout encaja bien en la narrativa de Moscú de que Washington trató de atrapar y oprimir a los rusos inocentes por motivos endebles.

“Desde el resonante caso Bout, se ha desarrollado una verdadera ‘cacería’ por parte de los estadounidenses a ciudadanos rusos en todo el mundo”, escribió el año pasado el periódico gubernamental Rossiiskaya Gazeta.

Cada vez más, Rusia citó su caso como un problema de derechos humanos. Su esposa y abogado afirmaron que su salud se deterioró en el duro ambiente carcelario donde los extranjeros no siempre son elegibles para los descansos que los estadounidenses podrían recibir.

Bout no estaba programado para ser liberado hasta 2029. Estuvo recluido en una instalación de seguridad media en Marion, Illinois.

“Obtuvo un trato difícil”, dijo Scheindlin, el juez jubilado, y señaló que los agentes encubiertos de EE.UU. “pusieron palabras en su boca” para que él dijera que sabía que los estadounidenses podían morir por las armas que vendía para exigir una mejora del terrorismo que obligaría a una larga sentencia de prisión, si no a cadena perpetua.

Scheindlin le dio a Bout la sentencia mínima obligatoria de 25 años, pero dijo que lo hizo solo porque era un requisito.

En ese momento, su abogado defensor afirmó que EE.UU. atacó a Bout de manera vengativa porque estaba avergonzado de que sus empresas ayudaran a entregar bienes a los contratistas militares estadounidenses involucrados en la guerra en Irak.

Las entregas ocurrieron a pesar de las sanciones de las Naciones Unidas impuestas contra Bout desde 2001 debido a su reputación como un notorio traficante ilegal de armas.

Los fiscales habían instado a Scheindlin a imponer una cadena perpetua, diciendo que si Bout tenía razón al llamarse a sí mismo nada más que un hombre de negocios, “era un hombre de negocios del orden más peligroso”.

Se estimó que Bout valía alrededor de $6 mil millones en marzo de 2008 cuando fue arrestado en Bangkok, Tailandia. Las autoridades estadounidenses lo engañaron para que se fuera de Rusia a lo que él pensó que era una reunión sobre un negocio para enviar lo que los fiscales describieron como “un impresionante arsenal de armas, incluidos cientos de misiles tierra-aire, ametralladoras y rifles de francotirador, 10 millones de rondas de municiones y cinco toneladas de explosivos plásticos”.

Fue detenido en un hotel de lujo de Bangkok después de conversaciones con informantes de la operación encubierta de la DEA que se hicieron pasar por oficiales de las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia, también conocidas como las FARC. El grupo había sido clasificado por Washington como grupo narcoterrorista.

Fue llevado a los Estados Unidos en noviembre de 2010.

El apodo de “Mercader de la Muerte” fue asignado a Bout por un ministro de alto rango del Ministerio de Relaciones Exteriores de Gran Bretaña. El apodo se incluyó en la acusación del gobierno de EE.UU. contra Bout.