BERKELEY, California ( StudyFinds.org ) – El Tyrannosaurus rex puede haber sido el dinosaurio más temido de su tiempo, pero ¿qué pasa con esos brazos? Un T-Rex de 45 pies de largo podría haber tenido un enorme cráneo de cinco pies de largo, pero sus brazos tenían solo tres pies de largo, el equivalente a un humano de seis pies con brazos de cinco pulgadas. Según un estudio reciente, los científicos creen que la razón por la que el icónico T-Rex tenía brazos tan cortos era para protegerlos durante los frenesíes de alimentación con los cadáveres.

La última teoría es que los brazos del depredador se encogieron a su tamaño diminuto para evitar la amputación accidental o intencional cuando una manada de T-Rex descendió sobre la presa con sus enormes cabezas y dientes trituradores de huesos.

El paleontólogo Kevin Padian, profesor de biología integradora en la Universidad de California, Berkeley, ha estado reflexionando sobre la cuestión durante décadas. Enfocó su estudio en los posibles beneficios de brazos tan pequeños.

“¿Qué pasaría si varios tiranosaurios adultos convergieran en un cadáver? Tienes un montón de cráneos masivos, con mandíbulas y dientes increíblemente poderosos , desgarrando y masticando carne y huesos justo a tu lado. ¿Qué pasa si tu amigo cree que te estás acercando demasiado? Podrían advertirte que te alejes cortándote el brazo”, dice en un comunicado. “Entonces, podría ser un beneficio reducir las extremidades anteriores, ya que de todos modos no las estás usando en la depredación.

Las heridas por mordeduras tan graves podrían provocar infecciones, hemorragias, shock e incluso la muerte del tiranosaurio rex .

Padian, también curadora del Museo de Paleontología de la UC, dice que los antepasados del tiranosaurio rex, algunos de los cuales eran incluso más grandes que el tiranosaurio rex, tenían brazos largos. Por lo tanto, debe haber una razón por la que se redujeron tanto en tamaño como en movilidad articular.

“Todas las ideas que se han presentado sobre esto no se han probado o son imposibles porque no pueden funcionar”, explica. “Y ninguna de las hipótesis explica por qué los brazos se harían más pequeños. Lo mejor que podrían hacer es explicar por qué mantendrían el tamaño pequeño. Y en todos los casos, todas las funciones propuestas habrían sido mucho más efectivas si no se hubieran reducido las armas”.

Los científicos admiten que la teoría será difícil de corroborar.

Cuando el gran cazador de dinosaurios Barnum Brown descubrió los primeros fósiles de T-Rex en 1900, pensó que los brazos eran demasiado pequeños para formar parte del esqueleto. Su colega, Henry Fairfield Osborn, quien describió y nombró a T-Rex , planteó la hipótesis de que los brazos cortos podrían haber sido “abrazaderas pectorales”, extremidades que mantienen a la hembra en su lugar durante la cópula. Esto es similar a los broches pélvicos de algunos tiburones y rayas, que son aletas modificadas, pero Osborn no proporcionó evidencia.

Pero Padian concluye que los brazos de T-Rex son demasiado cortos para rodear a otro T-Rex , y ciertamente demasiado débiles para ejercer algún control sobre una pareja.

Las explicaciones propuestas anteriormente para los brazos cortos incluían agitar para atraer pareja o señalización social. Los científicos también han sugerido que sirven como ancla para permitir que T-Rex se levante del suelo. Otros creen que fueron utilizados para sujetar presas, apuñalar a los enemigos e incluso empujar a un Triceratops dormido por la noche.

Algunos paleontólogos incluso proponen que los brazos no tenían ninguna función.

“Los brazos son simplemente demasiado cortos. No pueden tocarse entre sí, no pueden llegar a la boca y su movilidad es tan limitada que no pueden estirarse mucho, ni hacia adelante ni hacia arriba”, dice Padian. “La enorme cabeza y el cuello están muy por delante de ellos y prácticamente forman el tipo de máquina de la muerte que viste en Jurassic Park.

La respuesta llegó al profesor después de que otros paleontólogos desenterraran pruebas de que algunos tiranosáuridos cazaban en manadas, no solos, como se representa a menudo.

“Varios sitios de canteras importantes desenterrados en los últimos 20 años conservan tiranosaurios adultos y juveniles juntos. Realmente no podemos asumir que vivieron juntos o incluso murieron juntos. Solo sabemos que fueron enterrados juntos”, añade Padian. “Pero cuando encuentras varios sitios con los mismos animales , esa es una señal más fuerte. Y la posibilidad, que ya han planteado otros investigadores, es que estuvieran cazando en grupo”.

Tal vez, pensó, los brazos se encogieron para apartarse durante la alimentación de la manada. Los jóvenes Tyrannosaurus rex, en particular, habrían sido prudentes en esperar hasta que los adultos más grandes hubieran terminado.

Hace veinte años, dos paleontólogos analizaron los brazos y plantearon la hipótesis de que T-Rex podría haber levantado unas 400 libras con sus brazos en el banco . Aun así, Padian dice que la bestia aún no podía acercarse lo suficiente para recoger nada.

Aunque no es concluyente, los cocodrilos y los dragones de Komodo descienden en manadas, dejando los pedazos más pequeños para sus crías cuando han terminado. Sin embargo, a menudo sufren mutilaciones.

“Las heridas por mordedura en el cráneo y otras partes del esqueleto son bien conocidas en los tiranosaurios y otros dinosaurios carnívoros . Si se encontraron menos marcas de mordidas en las extremidades reducidas, podría ser una señal de que la reducción funcionó”, dice Padian. “Para mí, este estudio de lo que hicieron los brazos es interesante por cómo contamos historias en la ciencia y lo que califica como una explicación. Contamos muchas historias como esta sobre las posibles funciones de T-Rex porque es un problema interesante. Pero, ¿realmente estamos viendo el problema de la manera correcta?”.

El estudio se publica en la revista Acta Palaeontologia Polonica .

El escritor de South West News Service, Jim Leffman, contribuyó a este informe.