(NEXSTAR) — El espacio está, por supuesto, lleno de asteroides y cometas. Los que orbitan en nuestro sistema solar se conocen como objetos cercanos a la Tierra o NEO. Algunos pueden representar un riesgo futuro para la Tierra, pero la NASA está preparada para protegernos, y podrás ver pruebas de eso el lunes.

Primero, es importante entender los NEO. Se definen como objetos que se encuentran a 30 millones de millas de la órbita terrestre, y la mayoría son más grandes que un pequeño estadio de fútbol. Hace seis años, la NASA inició la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria (PDCO, por sus siglas en inglés) para encontrar NEO, advertir sobre sus acercamientos, coordinar un plan de acción y mitigar cualquier impacto potencial.

El lunes, la PDCO hará su primer intento de cambiar la trayectoria de un asteroide utilizando un impacto cinético durante la Prueba de Redirección de Doble Asteroide (DART).

El objetivo de DART es el sistema de asteroides binarios cercano a la Tierra Didymos, que alberga dos asteroides: el Didymos de 2,560 pies de diámetro y un asteroide de luna pequeña que orbita Didymos, Dimorphos de 530 pies de diámetro. Si bien ninguno representa una amenaza para la Tierra, DART chocará con Dimorphos y, si la misión tiene éxito, cambiará su órbita en el sistema Didymos.

La nave espacial autónoma DART, “aproximadamente del tamaño de un automóvil pequeño”, fue construida por el Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins. Tiene un instrumento a bordo, la cámara de reconocimiento y asteroides Didymos para navegación óptica, o DRACO, que lo guiará hacia su objetivo, Dimorphos, con la ayuda de la navegación autónoma en tiempo real de maniobras de cuerpo pequeño, o Smart Nav.

Un CubeSat de paseo, LICIACube, se separará de la nave espacial momentos antes del impacto para registrar la colisión de DART con Dimorphos.

Se espera que Dimorphos se acerque más a Didymos después del impacto de DART, lo que reducirá su órbita.

La NASA espera poder medir cuánto cambia la órbita de Didymos usando telescopios en la Tierra. Los datos podrán ayudar a la NASA a prepararse mejor para un asteroide que podría “representar un impacto o peligro para la Tierra”, si eso alguna vez se convierte en realidad.

La NASA transmitirá la cobertura en vivo de la colisión de DART con Dimorphos en sus cuentas de redes sociales (Facebook, Twitter y YouTube) a partir de las 6 p.m. ET del 26 de septiembre. Se espera el impacto a las 7:14 p.m. ET. Más detalles se pueden encontrar aquí.

La nave espacial se lanzó en un cohete SpaceX Falcon 9 desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California en noviembre pasado.