John Lewis, león de los derechos civiles y el Congreso, muere a los 80

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FILE- In this Jan. 3, 2019, file photo, Rep. John Lewis, D-Ga., waves to the audience during swearing-in ceremony of Congressional Black Caucus members of the 116th Congress in Washington. The NAACP is honoring Lewis for his Congressional service and long history as a civil rights activist. (AP Photo/Jose Luis Magana, File)

ATLANTA (AP) – John Lewis, un león del movimiento de derechos civiles, cuya sangrienta paliza por parte de los soldados del estado de Alabama en 1965 ayudó a impulsar la oposición a la segregación racial, y que pasó a una carrera larga y celebrada en el Congreso, murió. Tenía 80 años.

La presidenta de la Cámara de Representantes, Nancy Pelosi, confirmó el fallecimiento de Lewis el viernes por la noche y lo llamó “uno de los héroes más grandes de la historia de Estados Unidos”.

“Todos nos sentimos honrados de llamar colega al congresista Lewis, y estamos desconsolados por su fallecimiento”, dijo Pelosi. “Que su memoria sea una inspiración que nos lleve a todos, ante la injusticia, a crear ‘buenos problemas, problemas necesarios'”.

John Lewis
ARCHIVO – En esta foto de archivo del jueves 10 de mayo de 2007, el representante estadounidense John Lewis, republicano de Georgia, en su oficina en Capitol Hill, en Washington. Lewis, quien llevó la lucha contra la discriminación racial desde los campos de batalla del sur de la década de 1960 hasta los pasillos del Congreso, murió el viernes 17 de julio de 2020. (Foto AP / Susan Walsh, Archivo)

Las condolencias por Lewis fueron bipartidistas. El líder de la mayoría del Senado, Mitch McConnell, dijo que Lewis fue “un líder pionero en derechos civiles que arriesgó su vida para luchar contra el racismo, promover la igualdad de derechos y alinear a nuestra nación con sus principios fundacionales”. ”

El anuncio de Lewis a fines de diciembre de 2019 de que le habían diagnosticado cáncer de páncreas avanzado: “Nunca he enfrentado una pelea como la que tengo ahora”, dijo, inspiró homenajes de ambos lados del pasillo y un acuerdo no declarado de que el La probable muerte de este demócrata de Atlanta representaría el fin de una era

El anuncio de su muerte se produjo pocas horas después del fallecimiento del reverendo CT Vivian , otro líder de derechos civiles que murió el viernes a los 95 años.

Lewis fue el sobreviviente más joven y último de los seis grandes activistas de derechos civiles, un grupo dirigido por el reverendo Martin Luther King Jr. que tuvo el mayor impacto en el movimiento. Fue mejor conocido por liderar a unos 600 manifestantes en la marcha del domingo sangriento a través del puente Edmund Pettus en Selma.

A los 25 años, caminando a la cabeza de la marcha con las manos metidas en los bolsillos de su abrigo marrón, Lewis fue derribado y golpeado por la policía. Su cráneo estaba fracturado, y las imágenes televisadas a nivel nacional de la brutalidad forzaron la atención del país sobre la opresión racial en el sur.

En cuestión de días, King lideró más marchas en el estado, y el presidente Lyndon Johnson pronto presionó al Congreso para que aprobara la Ley de Derechos Electorales. El proyecto de ley se convirtió en ley más tarde ese año, eliminando las barreras que habían impedido a los negros votar.

“Amaba tanto a este país que arriesgó su vida y su sangre para que pudiera cumplir su promesa”, dijo el presidente Barack Obama después de la muerte de Lewis. “Al principio, abrazó los principios de resistencia no violenta y desobediencia civil como los medios para lograr un cambio real en este país”.

Lewis se unió a King y otros cuatro líderes de derechos civiles en la organización de la Marcha de 1963 en Washington. Habló con la gran multitud justo antes de que King pronunciara su discurso de época “Tengo un sueño”.

Martin Luther King hijo.
ARCHIVO – En esta foto del 1 de marzo de 1965, el reverendo Martin Luther King Jr. y sus asociados encabezan una procesión detrás del ataúd de Jimmie Lee Jackson durante los ritos funerarios en Marion, Ala. Desde la izquierda, John Lewis, el reverendo Ralph Abernathy , King y el reverendo Andrew Young. En 1965, Jackson recibió un disparo mortal en una protesta en Marion. Fue ese asesinato lo que envió a cientos de personas a Selma para una marcha en el puente Edmund Pettus dos semanas después. (Foto AP / Archivo)

Lewis, una marca de fuego de 23 años, atenuó sus comentarios previstos ante la insistencia de otros, dejando caer una referencia a una marcha de “tierra quemada” por el Sur y reduciendo las críticas al presidente John Kennedy. No obstante, fue un discurso potente, en el que prometió: “Por las fuerzas de nuestras demandas, nuestra determinación y nuestros números, dividiremos el Sur segregado en mil pedazos y los juntaremos en una imagen de Dios y la democracia”.

Fue casi de inmediato, y para siempre, eclipsado por las palabras de King, el hombre que lo había inspirado al activismo.

Lewis nació el 21 de febrero de 1940, en las afueras de la ciudad de Troya, en el condado de Pike, Alabama. Creció en la granja de su familia y asistió a escuelas públicas segregadas.

Cuando era niño, quería ser ministro y practicó su oratoria sobre los pollos de la familia. Al negarle una tarjeta de la biblioteca por el color de su piel, se convirtió en un ávido lector y pudo citar fechas y detalles históricos oscuros incluso en sus últimos años. Era un adolescente cuando escuchó por primera vez a King predicando en la radio. Se conocieron cuando Lewis buscaba apoyo para convertirse en el primer estudiante negro en la segregada Universidad Estatal de Troy de Alabama.

Finalmente asistió al Seminario Teológico Bautista Americano y a la Universidad Fisk en Nashville, Tennessee. Comenzó a organizar manifestaciones sentadas en los mostradores de almuerzos para blancos y se ofreció como voluntario como Freedom Rider, soportando palizas y arrestos mientras viajaba por el sur para desafiar la segregación.

Lewis ayudó a fundar el Comité de Coordinación No Violenta para Estudiantes y fue nombrado presidente en 1963, lo que lo convirtió en uno de los Seis Grandes a una temprana edad. Los otros, además de King, eran Whitney Young de la National Urban League; A. Philip Randolph, del Consejo Laboral Americano Negro; James L. Farmer Jr., del Congreso de Igualdad Racial; y Roy Wilkins de la NAACP. Los seis se reunieron en el Hotel Roosevelt en Nueva York para planificar y anunciar la Marcha en Washington.

La gran manifestación galvanizó el movimiento, pero el éxito no llegó rápidamente. Después de un extenso entrenamiento en protesta no violenta, Lewis y la reverenda Hosea Williams lideraron manifestantes en una marcha planificada de más de 50 millas (80 kilómetros) desde Selma a Montgomery, la capital de Alabama, el 7 de marzo de 1965. Una falange de la policía bloqueó su salida desde el puente de Selma.

Las autoridades empujaron, luego balancearon sus porras, lanzaron gases lacrimógenos y cargaron a caballo, enviando a muchos al hospital y horrorizando a gran parte de la nación. King regresó con miles, completando la marcha a Montgomery antes de fin de mes.

Lewis recurrió a la política en 1981, cuando fue elegido para el Consejo de la Ciudad de Atlanta.

Ganó su escaño en el Congreso en 1986 y pasó gran parte de su carrera en la minoría. Después de que los demócratas obtuvieron el control de la Cámara en 2006, Lewis se convirtió en el principal diputado de su partido, un puesto de liderazgo detrás de escena en el que ayudó a mantener el partido unificado.

En un revés temprano para la campaña primaria demócrata de Barack Obama en 2008, Lewis respaldó a Hillary Rodham Clinton para la nominación. Lewis cambió cuando se hizo evidente que Obama tenía un abrumador apoyo negro. Más tarde, Obama honró a Lewis con la Medalla Presidencial de la Libertad, y marcharon de la mano en Selma en el 50 aniversario del ataque del Domingo Sangriento.

El presidente Bill Clinton y la exsecretaria de Estado Hillary Clinton elogiaron a Lewis el viernes como un “gigante” que se convirtió en “la conciencia de la nación”.

Lewis también trabajó durante 15 años para obtener la aprobación del Museo Nacional de Historia y Cultura Afroamericana del Smithsonian. Humilde e indefectiblemente amigable, Lewis fue venerado en Capitol Hill, pero como uno de los miembros más liberales del Congreso, a menudo perdió batallas políticas, desde su esfuerzo por detener la Guerra de Irak hasta su defensa de los jóvenes inmigrantes.

Conoció el éxito bipartidista en el Congreso en 2006 cuando dirigió los esfuerzos para renovar la Ley de Derechos Electorales, pero la Corte Suprema luego invalidó gran parte de la ley, y se convirtió una vez más en lo que era en su juventud, un trabajo en progreso. Más tarde, cuando la presidencia de Donald Trump desafió su legado de derechos civiles, Lewis no hizo ningún esfuerzo por ocultar su dolor.

Lewis se negó a asistir a la toma de posesión de Trump, diciendo que no lo consideraba un “presidente legítimo” porque los rusos habían conspirado para que fuera elegido. Cuando Trump luego se quejó de los inmigrantes de “países de mierda”, Lewis declaró: “Creo que es un racista … tenemos que tratar de levantarnos y hablar y no tratar de esconderlo debajo de la alfombra”.

Lewis dijo que había sido arrestado 40 veces en la década de 1960, cinco más como congresista. A los 78 años, dijo en una manifestación que lo volvería a hacer para ayudar a reunir a las familias inmigrantes separadas por la administración Trump.

“No puede haber paz en Estados Unidos hasta que estos niños sean devueltos a sus padres y liberen a toda nuestra gente”, dijo Lewis en junio, recordando el “buen problema” que tuvo al protestar la segregación cuando era joven.

“Si no lo hacemos, la historia no será amable con nosotros”, gritó. “Iré a la frontera. Seré arrestado nuevamente. Si es necesario, estoy preparado para ir a la cárcel.

En un discurso el día del voto de destitución de Trump en la Cámara de Representantes, Lewis explicó la importancia de ese voto.

“Cuando ves algo que no está bien, no es justo, no es justo, tienes la obligación moral de decir algo, de hacer algo. Nuestros hijos y sus hijos nos preguntarán ‘¿qué hiciste? ¿qué dijiste?” Si bien la votación sería difícil para algunos, dijo: “Tenemos una misión y un mandato para estar del lado correcto de la historia”.

La esposa de Lewis de cuatro décadas, Lillian Miles, murió en 2012. Tenían un hijo, John Miles Lewis.

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Woodward informó desde Washington. El escritor de Associated Press, Michael Warren, contribuyó a este informe.

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