WASHINGTON (AP) — Una estrella de televisión de “Real Housewives of Beverly Hills”, una nadadora paralímpica y un autodenominado “rey de la marca” se encontraban entre las personas influyentes de Instagram y TikTok a las que los funcionarios chinos pagaron por una campaña discreta que promovía el Invierno de Beijing. Juegos Olímpicos, revelan nuevos documentos del Departamento de Justicia.

Las publicaciones en las redes sociales se desplegaron en una variedad de cuentas populares de Instagram y TikTok que tienen un seguimiento combinado de 5 millones de personas que siguen sus videos, fotos y contenido sobre destinos de viaje, deportes, moda y temas de mujeres. El consulado chino en Nueva York pagó 300.000 dólares a la firma Vippi Media, con sede en Nueva Jersey, para reclutar a los influencers. Las publicaciones no se etiquetaron correctamente como anuncios de la forma en que lo requieren TikTok e Instagram.

“Les permite aumentar el alcance y la resonancia de sus mensajes para que parezcan contenido auténtico e independiente”, dijo Jessica Brandt, experta en interferencia extranjera y desinformación de Brookings Institution, sobre la campaña en las redes sociales de China.

Se revelaron más detalles sobre la campaña en las redes sociales en documentos presentados el lunes ante el Departamento de Justicia, pocos días después de que un examen de Associated Press revelara que China está utilizando una amplia red de personas influyentes y cuentas de redes sociales para ofrecer sutilmente propaganda a los usuarios de todo el mundo.

El informe de AP encontró que Vippi Media aún no había presentado actualizaciones al Departamento de Justicia sobre su campaña de influencers, a pesar de que la ley federal requiere que la compañía lo haga dentro de las 24 horas posteriores a la difusión de los materiales. La compañía se había registrado bajo la Ley de Registro de Agentes Extranjeros, una ley de 1938 que tiene como objetivo permitir que los estadounidenses sepan cuándo las entidades extranjeras están tratando de influir en la opinión pública o en los políticos.

La campaña de Vippi Media, dirigida a usuarios de redes sociales de EE. UU., llegó a aproximadamente 4 millones de usuarios con anuncios que se distribuyeron en historias, videos y publicaciones en TikTok e Instagram en enero, febrero y marzo por casi una docena de personas influyentes. Las cuentas nombradas en la presentación compartieron publicaciones que promocionaban los Juegos Olímpicos con los hashtags #Beijing2022, #partner y #ad.

La mayoría del contenido de Instagram y TikTok compartido por los influencers simplemente anunciaba los Juegos Olímpicos de Invierno, compartía imágenes de algunos de los eventos ceremoniales o brindaba información sobre las costumbres culturales chinas.

Crystal Kung Minkoff, miembro del elenco de “Real Housewives of Beverly Hills” de Bravo que figuraba como una de las personas influyentes contratadas por Vippi Media, publicó un video en su Instagram en el que realizó una transmisión de estilo de noticias falsas en su casa de un juegos olímpicos simulados de sillas musicales con sus hijos. Más tarde, la publicación felicita al “Equipo de EE. UU.” y dice que Beijing es la primera ciudad en albergar los juegos de verano e invierno. Un mensaje dejado con Minkoff no fue respondido de inmediato.

Mientras tanto, Jessica Long, nadadora paralímpica condecorada y popular personalidad de Instagram, celebró los próximos Juegos Olímpicos en una publicación del 27 de enero para sus casi 100.000 seguidores. “Diviértete creando recuerdos duraderos en los Juegos Olímpicos de Invierno en Beijing, China”. Long no respondió de inmediato a la solicitud de comentarios.

Uno de los videos más llamativos provino del influencer de TikTok Ryan Dubs, un “rey de la marca” con más de medio millón de seguidores en su cuenta, donde frecuentemente promociona productos para el cuidado de la piel.

Dubs publicó una entrevista de tres minutos con el cónsul general de China en Nueva York, Huang Ping, quien habló con las banderas china y estadounidense detrás de él.

La leyenda del anuncio incluye hashtags para los juegos de Beijing 2022. Huang y Dubs denuncian los aranceles estadounidenses contra las importaciones chinas. Dubs dice que tiene proveedores increíbles en China y alienta a los empresarios de EE. UU. a hacer negocios con China. Haung siguió invitando a las empresas estadounidenses a venir a China en el video. Los juegos de Beijing se presentan brevemente, y Dubs dice que “ayudaron a definir a China en 2022”. Dubs no respondió de inmediato a la solicitud de comentarios de AP.

No está claro cuánto se pagó a cada influencer por publicar el contenido.

Minkoff, Long y Dubs usaron #partner en sus publicaciones, pero no identificaron directamente quién patrocinó el contenido. Instagram requiere que las personas influyentes etiqueten al patrocinador, y tanto TikTok como Instagram requieren que sus usuarios registren las publicaciones como una asociación paga con la empresa. Sin embargo, la mayoría de las personas influyentes se saltan esas reglas, lo que deja a los usuarios de las redes sociales en la oscuridad sobre quién paga las publicaciones que ven en sus feeds.

Un portavoz del Departamento de Justicia no respondió de inmediato un correo electrónico en busca de comentarios.