Astrónomos detectan hasta 170 planetas gigantes que flotan en el espacio

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This artist’s impression shows an example of a rogue planet with the Rho Ophiuchi cloud complex visible in the background. Rogue planets have masses comparable to those of the planets in our Solar System but do not orbit a star, instead roaming freely on their own. (Bordeaux University / ESO)

(StudyFinds.org) – Cerca de 200 planetas gigantes han sido vistos moviéndose sin rumbo fijo por el espacio, según un notable descubrimiento de los astrónomos. Investigadores del Observatorio Europeo Austral dicen que estos “planetas rebeldes” flotan en el espacio y no orbitan una estrella, como lo hacen la Tierra y el resto de los planetas de nuestro sistema solar.

Los planetas están en una región de formación de estrellas relativamente cerca de nuestro Sol en las constelaciones del sur de Upper Scorpius y Ophiuchus. Aunque puede haber miles de millones de estos pícaros en la Vía Láctea, los 170 científicos que se encuentran en esta sección de la galaxia representan el grupo más grande de planetas rebeldes descubierto hasta la fecha.

“No sabíamos cuántos esperar y estamos emocionados de haber encontrado tantos”, dice la primera autora del estudio, la Dra. Nuria Miret-Roig, de la Universidad de Burdeos, en un comunicado de prensa.

Los planetas rebeldes son un misterio para los astrónomos. A modo de comparación, nuestro Sol tiene al menos ocho planetas orbitando (nueve si se cuenta a Plutón). Por lo que los científicos pueden decir, la mayoría de las otras estrellas también tienen planetas que las rodean.

Planetas ‘brillando’ en la oscuridad

Un equipo internacional combinó observaciones de telescopios espaciales y terrestres para detectar a los rebeldes. Dado que estos mundos misteriosos flotan lejos de cualquier estrella que pudiera iluminarlos, normalmente sería imposible imaginarlos. Sin embargo, incluso en los pocos millones de años posteriores a su formación, todavía están lo suficientemente calientes como para brillar.

Las cámaras sensibles del VLT (Very Large Telescope) y VISTA (Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy) los identificaron directamente. Alrededor de 70 de estas masas son similares a Júpiter y serían demasiado frías para sustentar la vida tal como la conocemos.

Para detectar tantos a la vez, los investigadores también utilizaron datos que abarcan unos 20 años de varios telescopios diferentes, incluido el satélite Gaia de la Agencia Espacial Europea. Es un gran paso en la exploración y comprensión de nuestro universo.

Planetas rebeldes
Esta imagen muestra las ubicaciones de 115 posibles planetas rebeldes, resaltados con círculos rojos, recientemente descubiertos por un equipo de astrónomos en una región del cielo ocupada por Upper Scorpius y Ophiucus. Los planetas rebeldes tienen masas comparables a las de los planetas de nuestro Sistema Solar, pero no orbitan una estrella y, en cambio, deambulan libremente por su cuenta. El número exacto de planetas rebeldes encontrados por el equipo está entre 70 y 170, dependiendo de la edad asumida para la región de estudio. Esta imagen fue creada asumiendo una edad intermedia, lo que resultó en una serie de candidatos a planetas entre los dos extremos del estudio. (Universidad de Burdeos / ESO)

“Medimos los pequeños movimientos, los colores y la luminosidad de decenas de millones de fuentes en una gran área del cielo”, explica Miret-Roig. “Estas mediciones nos permitieron identificar de forma segura los objetos más débiles en esta región, los planetas rebeldes”.

“La gran mayoría de nuestros datos provienen de los observatorios de ESO, que fueron absolutamente críticos para este estudio. Su amplio campo de visión y sensibilidad única fueron claves para nuestro éxito”, agrega el líder del proyecto, Dr. Herve Bouy. “Utilizamos decenas de miles de imágenes de campo amplio de las instalaciones de ESO, correspondientes a cientos de horas de observaciones y, literalmente, decenas de terabytes de datos”.

¿Hay planetas rebeldes por toda la galaxia?

El estudio, publicado en la revista Nature Astronomy, sugiere que podría haber muchos más de estos escurridizos planetas sin estrellas por ahí. De hecho, incluso pueden superar en número a las propias estrellas.

“Podría haber varios miles de millones de estos planetas gigantes que flotan libremente deambulando por la Vía Láctea sin una estrella anfitriona”, dice el Dr. Bouy.

Planetas rebeldes
Esta imagen muestra una pequeña área del cielo en la dirección de la región ocupada por Upper Scorpius y Ophiucus. Se acerca a un planeta rebelde recientemente descubierto, es decir, un planeta que no orbita una estrella, sino que deambula libremente por su cuenta. El planeta rebelde es el pequeño punto rojo brillante en el centro de la imagen. La imagen fue creada combinando datos del instrumento OmegaCam en el VLT Survey Telescope (VST) y del instrumento VIRCAM en el Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy (VISTA), ambos ubicados en el Observatorio Paranal de ESO en Chile. Las observaciones con estos y otros instrumentos ayudaron a los científicos a diferenciar los planetas de las estrellas, las enanas marrones y otros objetos en esta región del cielo. Acechando lejos de cualquier estrella que los ilumine, los planetas rebeldes normalmente serían imposibles de captar, pero poco después de su formación emiten un tenue resplandor que puede ser detectado por cámaras sensibles en potentes telescopios. (Universidad de Burdeos / ESO)

El análisis de los rebeldes recién encontrados podría revelar pistas sobre cómo se forman estos planetas. Una teoría es que son nubes de gas colapsadas que son demasiado pequeñas para convertirse en estrellas en toda regla. Otra teoría es que anteriormente estaban orbitando una estrella anfitriona antes de soltarse de su atracción gravitacional.

El equipo espera continuar estudiando estos objetos utilizando el Extremely Large Telescope (ELT) de ESO, actualmente en construcción en el desierto de Atacama chileno.

“Estos objetos son extremadamente tenues y poco se puede hacer para estudiarlos con las instalaciones actuales”, continúa Bouy. “El ELT será absolutamente crucial para recopilar más información sobre la mayoría de los planetas rebeldes que hemos encontrado”.

Cuanto mayores son, más fríos son

El número exacto de planetas rebeldes que descubrió el equipo es difícil de precisar porque los científicos no pueden obtener medidas precisas de la masa de cada planeta. Aquellos que son aproximadamente 13 veces más grandes que Júpiter probablemente no sean planetas y el equipo no los incluye en sus hallazgos.

Entonces, los autores del estudio analizaron el brillo de cada planeta para proporcionar un límite superior al número que los científicos creen que están flotando en el espacio. El brillo está relacionado con la edad del objeto, y los planetas más antiguos son más tenues y fríos.

Un estudio anterior realizado por científicos estadounidenses sugiere que la Vía Láctea podría albergar más de 100 mil millones de planetas rebeldes.

El escritor de South West News Service, Mark Waghorn, contribuyó a este informe.

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