CHAPEL HILL, NC ( StudyFinds.org ) – ¿Podrían el polen y los alérgenos estacionales realmente proteger a algunas personas del COVID-19? Investigadores en Carolina del Norte encontraron que las personas con asma alérgica tienen menos probabilidades de tener una infección grave.

Para las personas con asma alérgica, los mismos desencadenantes que hacen que muchas personas estornuden cuando les atacan las alergias hacen que otras sufran un ataque de asma. El estudio descubrió el papel protector que desempeña la interleucina-12 (IL-13) en los cuerpos de estas personas.

“Sabíamos que tenía que haber una razón biomecánica por la que las personas con asma alérgica parecían más protegidas de enfermedades graves”, dice Camille Ehre, PhD, profesora asistente de pediatría en la Facultad de Medicina de la UNC en un comunicado de la universidad . “Nuestro equipo de investigación descubrió una serie de cambios celulares significativos, particularmente debido a la IL-13, lo que nos llevó a concluir que la IL-13 desempeña un papel único en la defensa contra la infección por SARS-CoV-2 en ciertas poblaciones de pacientes”.

¿Evitar que el COVID se propague en los pulmones?

Normalmente, los investigadores no pueden usar citocinas como la IL-13 en tratamientos clínicos porque desencadenan inflamación. Sin embargo, a los investigadores del estudio aún les pareció importante estudiar su mecanismo de acción y cómo protegen las células de los invasores extraños. Hacerlo tiene el potencial de revelar nuevos objetivos terapéuticos más allá del uso de citoquinas.

El equipo de investigación utilizó el análisis genético de cultivos de células de las vías respiratorias humanas infectadas con el SARS-CoV-2 (el virus que causa el COVID-19) para estudiar la expresión génica de la proteína humana ACE2 en tipos de células específicas y la cantidad de virus que se encuentra en la población celular.

Los científicos utilizaron microscopía electrónica para observar la cantidad de virus de las células ciliadas infectadas, que mueven la mucosidad a lo largo de la superficie de las vías respiratorias. También encontraron cambios masivos dentro de las células humanas debido a una infección viral. Los cambios se acumularon en las células ciliadas infectadas, lo que provocó que la superficie de las vías respiratorias se desprendiera gradualmente.

“Este desprendimiento es lo que proporciona un gran reservorio viral para la propagación y transmisión del SARS-CoV-2”, dice el Dr. Ehre. “También parece aumentar el potencial de que las células infectadas se trasladen a un tejido pulmonar más profundo”.

Una proteína clave puede bloquear el virus

Otros experimentos en células de las vías respiratorias infectadas descubrieron una gran reducción de la proteína mucosa MUC5AC. El equipo sugiere que el agotamiento puede deberse a un exceso de secreción de proteínas cuando las células intentaban atrapar virus invasores . Sin embargo, en una infección viral desenfrenada, los esfuerzos celulares fueron inútiles ya que la presencia del virus siguió creciendo.

La importancia de MUC5AC atrajo el interés de los investigadores que sabían por estudios anteriores que los pacientes con asma alérgica producen en exceso MUC5AC y son menos susceptibles a la COVID grave. Además, también sabían que cuando los pacientes con asma se exponen a un alérgeno , la citocina IL-13 aumenta la secreción de MUC5AC en los pulmones.

Imitando las vías respiratorias de las personas con asma , infectaron las células de las vías respiratorias humanas y luego las trataron con IL-13. Sus hallazgos mostraron una disminución significativa en la cantidad de virus en los pulmones, la tasa de eliminación de células infectadas y la cantidad de células infectadas. La reducción se mantuvo incluso cuando se eliminó la mucosidad de los cultivos celulares, lo que indica que la IL-13 tiene múltiples métodos para defenderse contra el SARS-CoV-2.

El análisis de secuenciación de ARN mostró genes regulados al alza por IL-13 implicados en procesos antivirales y en la defensa inmunitaria de las vías respiratorias. IL-13 también disminuye la expresión de ACE2, que sirve como receptor viral.

“Creemos que esta investigación muestra aún más cuán importante es tratar la infección por SARS-CoV-2 lo antes posible”, concluye el Dr. Ehre. “Y muestra cuán importantes son los mecanismos específicos que involucran a ACE2 e IL-13, ya que hacemos todo lo posible para proteger a los pacientes del desarrollo de infecciones graves”.

El estudio se publica en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias .