(NEXSTAR) – La variante omicrón de COVID-19 ha evolucionado una vez más, generando nuevas versiones de sí misma con ligeras mutaciones que podrían hacer que el virus sea más transmisible o más peligroso.

Con cada nueva subvariante viene una nueva mezcla de letras y números. BA.5 sigue siendo la variante dominante en los EE.UU., según los últimos datos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, pero dos nuevas subvariantes están subiendo de rango: BQ.1 y BQ.1.1.

También está XBB, una subvariante que se está extendiendo rápidamente en otros países, lo que está causando cierta preocupación.

¿Qué son BQ.1 y BQ.1.1? ¿Dónde se están propagando?

Ambas subvariantes siguen siendo tipos de omicrón, la variante que se extendió como pólvora en los Estados Unidos el invierno pasado y se ha mantenido dominante desde entonces.

BQ.1 representa aproximadamente el 9% de los casos en todo el país y BQ.1.1 representa aproximadamente el 7% de los casos, según los CDC. Todavía son una minoría de casos, pero están creciendo rápidamente, a un ritmo que el principal asesor médico de la Casa Blanca, el Dr. Anthony Fauci, calificó recientemente de “bastante problemático”.

Además de los números a nivel nacional, los CDC también rastrean las variantes por región geográfica. La región formada por Nueva York, Nueva Jersey, Puerto Rico y las Islas Vírgenes tiene las proporciones más altas de casos BQ.1 y BQ.1.1.

¿Qué sabemos sobre la llamada “variante de pesadilla”, XBB?

La subvariante XBB de omicrón se ha identificado en 26 países, según la Organización Mundial de la Salud, y se está propagando más rápidamente en el sudeste asiático. Se han detectado muy pocos casos en los Estados Unidos hasta ahora.

XBB se ha ganado el apodo hiperbólico de “variante de pesadilla” porque parece ser mejor para evadir la inmunidad existente de las personas al COVID-19.

“La evidencia preliminar disponible basada en laboratorio sugiere que XBB es la variante de SARS-CoV-2 más evasiva de anticuerpos identificada hasta la fecha”, dijo la OMS la semana pasada.

Sin embargo, aunque muestra signos de propagación más rápida que las subvariantes anteriores, la OMS dijo que aún no hay evidencia de que provoque una enfermedad más grave. Todos los tipos de omicron que hemos visto hasta ahora generalmente han sido menos mortales que la variante delta que vimos en el verano de 2021, especialmente para aquellos vacunados contra el virus.

¿Son las nuevas subvariantes más contagiosas? ¿Funcionan las vacunas contra estas subvariantes?

Gracias a las mutaciones en la proteína de pico del virus, las tres parecen ser más contagiosas que BA.5, la cepa dominante actual de omicrón; así es precisamente como ganan terreno a medida que compiten contra otras mutaciones por la supervivencia, explicó la Dra. Monica Gandhi, profesora de medicina y experta en enfermedades infecciosas de la Universidad de California, San Francisco.

“A menudo, como hemos visto emerger estas variantes, también tienen muchas mutaciones en su proteína espiga, que es, por supuesto, el lugar contra el que hemos diseñado nuestras vacunas, desafortunadamente”, dijo Gandhi. “Entonces, debido a eso, tienden a evadir los anticuerpos”.

Si bien estas mutaciones pueden ser inmunes a la evasión, sus anticuerpos y la inmunidad existente no son totalmente inútiles, aseguró Gandhi. Las variantes pueden eludir la inmunidad que previene infecciones leves, pero las vacunas (o incluso mejor, las vacunas más una infección anterior) son muy efectivas para prevenir enfermedades graves y la muerte.

Las personas mayores en particular deben buscar el refuerzo más nuevo, una vacuna bivalente que combina la cepa ancestral de COVID-19 con la cepa omicrón más nueva, para obtener la protección más actualizada, dijo Gandhi.