Las pruebas de venta libre pueden ayudar a retrasar la propagación de COVID-19, aquí se explica cómo usarlas de manera efectiva

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(Getty Images)

El aumento de la variante delta altamente transmisible en los EE. UU. Ha aumentado la demanda de pruebas rápidas de antígeno COVID-19 que se pueden comprar en una farmacia sin receta , usar en el hogar, la escuela o el trabajo y que dan resultados en 15 minutos.

El 9 de septiembre de 2021, la Casa Blanca anunció varias iniciativas para mejorar el acceso a las pruebas rápidas de antígenos: utilizará la Ley de Producción de Defensa para impulsar la producción de pruebas, exigirá a los minoristas que vendan pruebas rápidas al costo, distribuya pruebas rápidas gratuitas a la comunidad centros de salud y bancos de alimentos y ampliar las pruebas gratuitas en farmacias.

La prueba rápida de antígenos hace que sea mucho más fácil hacerse la prueba de COVID-19, que ayuda a detectar los casos infecciosos antes de que se propaguen. Pero muchas personas aún no están seguras de cuál es la mejor manera de utilizar estas pruebas y si son lo suficientemente precisas para ser útiles.

Hay varias pruebas rápidas aprobadas por la FDA en el mercado, incluidas Abbott BinaxNow , Ellume y Quidel QuickVue . Estos cuestan tan solo $ 7-12 cada uno y se pueden usar para evaluar a adultos y niños de 2 años en adelante, independientemente de si tienen síntomas.

Las pruebas rápidas de antígenos tienen una gran ventaja sobre las pruebas de PCR en laboratorio en términos de velocidad y conveniencia. Obtener resultados en 15 minutos en lugar de esperar un día o más por los resultados de la prueba de PCR significa que es posible identificar los casos de COVID-19 de inmediato y tomar precauciones para prevenir la transmisión. Tener pruebas rápidas disponibles sin receta significa que mucha más gente se hará la prueba, ya que la prueba es fácil de realizar y mucho más conveniente que la prueba de PCR. Por lo tanto, las pruebas rápidas pueden detectar muchos más casos de COVID-19 en general que confiar solo en las pruebas de PCR.

Como economista de la salud que estudia la política de salud pública para combatir las epidemias de enfermedades infecciosas , sé que hacer que las pruebas de COVID-19 sean accesibles, precisas y rápidas es fundamental para ralentizar la transmisión del virus y ayudar a todos a reanudar las actividades normales de forma segura.

¿Qué tan precisas son las pruebas rápidas de antígenos?

Se utilizan dos tipos de pruebas rápidas para detectar una infección activa por COVID-19: pruebas rápidas de antígenos que detectan proteínas virales utilizando una tira de papel y pruebas moleculares rápidas , incluida la PCR, que detectan material genético viral utilizando un dispositivo médico.

Es importante recordar que las pruebas rápidas de antígenos tienen un propósito diferente al de las pruebas de PCR, que se consideran el estándar de oro aunque no son 100% precisas . Las pruebas rápidas están diseñadas para identificar casos con una carga viral lo suficientemente alta en el conducto nasal como para ser transmisibles, no para diagnosticar todos los casos de COVID-19. La prueba rápida de antígeno Abbott BinaxNOW solo puede detectar el 85% de los casos positivos detectados por las pruebas de PCR. Pero la clave es que los estudios publicados encontraron que detectan más del 93% de los casos que presentan un riesgo de transmisión, que es lo más importante para controlar la pandemia. Ellume identifica correctamente el 95% de todos los casos positivos y Quidel QuickVue identifica con precisión el 85% . Las tres pruebas identifican correctamente más del 97% de todos los casos negativos, independientemente de los síntomas.

Una foto de un kit de prueba rápida de antígenos, disponible para uso doméstico.
Uno de los kits de prueba rápida de antígenos aprobados por la FDA, que pueden usar adultos y niños de 2 años en adelante. AP Photo / Business Wire

¿Cómo se deben utilizar las pruebas rápidas?

La prueba rápida de antígenos se puede utilizar de tres formas para ralentizar la transmisión. Primero, las personas pueden realizar una prueba rápida cuando hay una exposición al COVID-19 sospechada o conocida. En segundo lugar, las pruebas rápidas pueden proporcionar una precaución adicional antes de cualquier actividad con un mayor riesgo de transmisión, como reuniones o viajes. En tercer lugar, también es posible realizar pruebas de forma regular (semanalmente, por ejemplo, si hay suficientes pruebas disponibles) para detectar casos que de otro modo podrían pasar desapercibidos.

Es importante tener un plan de qué hacer en función de los resultados de la prueba. Si obtiene un resultado positivo, tome precauciones de inmediato para ralentizar la transmisión, como autoaislamiento, informar a los contactos cercanos sobre el resultado de la prueba e informar el caso a las autoridades sanitarias. Menos del 3% de los resultados positivos son falsos positivos, pero una segunda prueba rápida al día siguiente o una prueba de PCR pueden proporcionar una confirmación adicional si es necesario.

Si obtiene un resultado negativo de una prueba rápida, significa que actualmente es muy poco probable que sea infeccioso. Una carga viral que es demasiado baja para ser detectada por pruebas rápidas de antígenos es casi con seguridad demasiado baja para ser transmisible . Pero es importante no bajar la guardia por completo. Las pruebas no detectan el 100% de los casos infecciosos, por lo que es posible que una pequeña cantidad eluda la detección o que algunos casos se vuelvan infecciosos pocas horas después de la prueba. Por esta razón, puede ser una buena idea mantener otras precauciones. Y, si tiene síntomas o una exposición conocida, es una buena idea realizar una prueba rápida de seguimiento de antígeno o PCR en caso de que la primera prueba sea un falso negativo.

Piense en la prueba rápida de antígenos como una instantánea en el tiempo: una prueba negativa no significa necesariamente que no tenga COVID-19. COVID-19 es más transmisible cuando la carga viral alcanza su punto máximo, que se estima en una semana después de la infección. Aquellos que están infectados pero que se someten a una prueba rápida antes o después del pico de carga viral obtendrán un resultado negativo en la prueba rápida, lo que significa que, aunque estén infectados, actualmente no son infecciosos. Una forma de reducir el riesgo de falsos negativos es con ” pruebas en serie “, en las que se realiza una segunda prueba rápida entre 24 y 36 horas después para ayudar a detectar los casos infecciosos que se pasaron por alto en la primera prueba.

¿Serán suficientes las nuevas iniciativas?

Las iniciativas de la Casa Blanca para aumentar el acceso a las pruebas rápidas son un paso fundamental para reducir el número de casos. Pero una prueba gratuita por persona no es suficiente para ayudar a las personas a reanudar sus actividades normales de forma segura. Autorizar pruebas rápidas adicionales y económicas a través de la Administración de Alimentos y Medicamentos ampliaría aún más la oferta y reduciría los precios.

Hacer que la vacuna COVID-19 sea gratuita y fácilmente accesible redujo los casos rápidamente en la primavera de 2021. Poner pruebas rápidas frecuentes al alcance de todos podría hacer lo mismo ahora.

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