COVID-19 ha matado a tantos estadounidenses como lo hizo la gripe española de 1918-19

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(AP) – El COVID-19 ha matado a tantos estadounidenses como lo hizo la pandemia de gripe española de 1918-19: aproximadamente 675,000. Y al igual que el flagelo mundial de hace un siglo, es posible que el coronavirus nunca desaparezca por completo de entre nosotros.

En cambio, los científicos esperan que el virus que causa COVID-19 se convierta en un error estacional leve a medida que la inmunidad humana se fortalece a través de la vacunación y la infección repetida. Eso llevaría tiempo.

“Esperamos que sea como un resfriado, pero no hay garantía”, dijo el biólogo de la Universidad de Emory Rustom Antia, quien sugiere un escenario optimista en el que esto podría suceder en unos pocos años.

Por ahora, la pandemia todavía tiene a Estados Unidos y otras partes del mundo firmemente en sus mandíbulas.

El aumento impulsado por el delta en nuevas infecciones puede haber alcanzado su punto máximo, pero las muertes en EE. UU. Aún superan las 1,900 por día en promedio, el nivel más alto desde principios de marzo, y la cifra total del país se situó en cerca de 674,000 el lunes por la mañana, según datos recopilados por la Universidad Johns Hopkins, aunque se cree que el número real es mayor.

El invierno puede traer un nuevo aumento, aunque será menos mortal que el año pasado, según un modelo influyente. El modelo de la Universidad de Washington proyecta que unos 100,000 estadounidenses más morirán de COVID-19 para el 1 de enero, lo que elevaría el número total de víctimas de Estados Unidos a 776,000.

Se estima que la pandemia de influenza de 1918-19 mató a unos 675,000 estadounidenses en una población de EE. UU. Un tercio del tamaño de lo que es hoy. Derribó a 50 millones de víctimas en todo el mundo en un momento en que el mundo tenía una cuarta parte de las personas que tiene ahora. Las muertes mundiales por COVID-19 ascienden ahora a más de 4.6 millones.

Las cifras de muertes por gripe en España son estimaciones aproximadas, dados los registros incompletos de la época y la escasa comprensión científica de la causa de la enfermedad. La cifra de 675,000 proviene de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU.

La disminución de COVID-19 podría suceder si el virus se debilita progresivamente a medida que muta y más y más sistemas inmunológicos humanos aprenden a atacarlo. La vacunación y la supervivencia a la infección son las principales formas en que mejora el sistema inmunológico. Los bebés amamantados también obtienen cierta inmunidad de sus madres.

Bajo ese escenario optimista, los escolares contraerían una enfermedad leve que entrena su sistema inmunológico. A medida que crezcan, los niños llevarán la memoria de la respuesta inmunitaria, de modo que cuando sean mayores y vulnerables, el coronavirus no sea más peligroso que los virus del resfriado.

Lo mismo ocurre con los adolescentes vacunados de hoy: su sistema inmunológico se fortalecería con las inyecciones y las infecciones leves.

“Todos nos contagiaremos”, predijo Antia. “Lo importante es si las infecciones son graves”.

Algo similar sucedió con el virus de la gripe H1N1, el culpable de la pandemia de 1918-19. Encontró a demasiadas personas que eran inmunes y, finalmente, también se debilitó por mutación. El H1N1 todavía circula hoy, pero la inmunidad humana adquirida por la infección y la vacunación ha triunfado.

Recibir una vacuna anual contra la gripe ahora protege contra el H1N1 y varias otras cepas de gripe. Sin duda, la gripe mata entre 12,000 y 61,000 estadounidenses cada año, pero en promedio, es un problema estacional y manejable.

Antes de COVID-19, la gripe de 1918-19 fue considerada universalmente como la peor enfermedad pandémica en la historia de la humanidad. No está claro si el flagelo actual finalmente resulta ser más mortífero.

En muchos sentidos, la gripe de 1918-19, que se denominó erróneamente gripe española porque recibió por primera vez una amplia cobertura de noticias en España, fue peor.

Propagado por la movilidad de la Primera Guerra Mundial, mató a un gran número de adultos jóvenes y sanos. No existía ninguna vacuna para ralentizarlo y no había antibióticos para tratar las infecciones bacterianas secundarias. Y, por supuesto, la población mundial era mucho menor de lo que es hoy.

Sin embargo, los viajes en avión y las migraciones masivas amenazan con aumentar el número de víctimas de la pandemia actual. Gran parte del mundo no está vacunado. Y el coronavirus ha estado lleno de sorpresas.

El historiador médico Dr. Howard Markel de la Universidad de Michigan dijo que está continuamente asombrado por la magnitud de la perturbación que la pandemia ha traído al planeta.

“Me quedé atónito por el tamaño de las cuarentenas”, que el gobierno chino emprendió inicialmente, dijo Markel, “y desde entonces he sido golpeado hasta el enésimo grado”. El ritmo rezagado de las vacunas en Estados Unidos es la última fuente de su asombro.

“Grandes bolsillos de la sociedad estadounidense, y, peor aún, sus líderes, han tirado esto a la basura”, dijo Markel sobre la oportunidad de vacunar a todos los elegibles a estas alturas.

Poco menos del 64% de la población de EE. UU. Ha recibido al menos una dosis de la vacuna, con tasas estatales que van desde un máximo de aproximadamente 77% en Vermont y Massachusetts y mínimas de alrededor de 46% a 49% en Idaho, Wyoming, West Virginia y Mississippi. .

A nivel mundial, alrededor del 43% de la población ha recibido al menos una dosis, según Our World in Data, y algunos países africanos apenas comienzan a dar sus primeras inyecciones.

“Sabemos que todas las pandemias llegan a su fin”, dijo el Dr. Jeremy Brown, director de investigación de atención de emergencia de los Institutos Nacionales de Salud, quien escribió un libro sobre la influenza. “Pueden hacer cosas terribles mientras están furiosos”.

COVID-19 podría haber sido mucho menos letal en los EE. UU. si más personas se hubieran vacunado más rápido, “y todavía tenemos la oportunidad de darle la vuelta”, dijo Brown. “A menudo perdemos de vista la suerte que tenemos de tomar estas cosas por sentado”.

Las vacunas actuales funcionan muy bien para prevenir enfermedades graves y la muerte por las variantes del virus que han surgido hasta ahora.

Será crucial para los científicos asegurarse de que el virus en constante mutación no haya cambiado lo suficiente como para evadir las vacunas o causar una enfermedad grave en los niños no vacunados, dijo Antia. Tales cambios requerirían un ajuste en las estrategias de defensa y significarían un camino más largo hacia un mundo pospandémico.

Si el virus cambia significativamente, una nueva vacuna que utilice la tecnología detrás de las inyecciones de Pfizer y Moderna podría producirse en 110 días, dijo el miércoles un ejecutivo de Pfizer. La compañía está estudiando si se requerirán inyecciones anuales con la vacuna actual para mantener alta la inmunidad.

Una ventaja: el coronavirus muta a un ritmo más lento que los virus de la gripe, lo que lo convierte en un objetivo más estable para la vacunación, dijo Ann Marie Kimball, profesora jubilada de epidemiología de la Universidad de Washington.

Entonces, ¿la pandemia actual desbancará a la pandemia de gripe de 1918-19 como la peor en la historia de la humanidad?

“Le gustaría decir que no. Tenemos mucho más control de infecciones, mucha más capacidad para ayudar a las personas enfermas. Tenemos la medicina moderna”, dijo Kimball. “Pero tenemos mucha más gente y mucha más movilidad. El temor es que, eventualmente, una nueva cepa esquive un objetivo de vacuna en particular”.

Para aquellas personas no vacunadas que cuentan con la infección en lugar de la vacunación para la protección inmunológica, Kimball dijo: “El problema es que hay que sobrevivir a la infección para adquirir la inmunidad”. Es más fácil, dijo, ir a la farmacia y recibir una inyección.

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