Jerry Lee Lewis, el indomable pionero del rock ‘n’ roll cuyo escandaloso talento, energía y ego chocaron en discos tan definitivos como “Great Balls of Fire” y “Whole Lotta Shakin’ Goin’ On” y mantuvo una carrera que de otro modo se vería afectada por escándalos personale, murió el viernes por la mañana a los 87 años.

El último sobreviviente de una generación de artistas innovadores que incluía a Elvis Presley, Chuck Berry y Little Richard, Lewis murió en su casa en Memphis, Tennessee, dijo el representante Zach Farnum en un comunicado.

ARCHIVO – Jerry Lee Lewis apoya su pie en el piano mientras se recuesta y agradece los aplausos de los fanáticos durante la quinta edición anual de Rock ‘n’ Roll Revival en el Madison Square Garden de Nueva York el 14 de marzo de 1975. (AP Photo/Rene Perez, File)

De todos los rebeldes del rock que surgieron en la década de 1950, pocos captaron la atracción y el peligro del nuevo género de manera tan inolvidable como el pianista nacido en Luisiana que se hacía llamar “El Asesino”.

Es mejor dejar las baladas tiernas para los viejos. Lewis tenía que ver con la lujuria y la gratificación, con su tenor lascivo y apartes exigentes, tempos violentos y glissandi descarados, burla arrogante y cabello rubio loco. Era una estampida de un solo hombre que hizo que los fanáticos gritaran y los teclados juraran, su acto en vivo fue tan combustible que durante una presentación de 1957 de “Whole Lotta Shakin’ Goin’ On” en “The Steve Allen Show”, le arrojaron sillas. como cubos de agua sobre un infierno.

“Había rockabilly. Estaba Elvis. Pero no había rock ‘n’ roll puro antes de que Jerry Lee Lewis pateara la puerta”, observó una vez un admirador de Lewis. Ese admirador era Jerry Lee Lewis.

ARCHIVO – Jerry Lee Lewis se presenta durante Farm Aid el 20 de septiembre de 2008 en Mansfield, Massachusetts. (AP Photo/Lisa Poole, File)

Pero en su vida privada, se enfureció de una manera que podría haber terminado con su carrera hoy, y casi lo hizo en ese entonces.

Por un breve tiempo, en 1958, fue un candidato para reemplazar a Presley como el principal creador de éxitos del rock después de que Elvis fuera reclutado por el ejército. Pero mientras Lewis estaba de gira en Inglaterra, la prensa se enteró de tres cosas perjudiciales: estaba casado con Myra Gale Brown, de 13 años (posiblemente incluso de 12), ella era su prima y todavía estaba casado con su esposa anterior. . Su gira fue cancelada, fue incluido en la lista negra de la radio y sus ganancias cayeron de la noche a la mañana a prácticamente nada.

“Probablemente habría reorganizado mi vida un poco diferente, pero nunca le oculté nada a la gente”, dijo Lewis al Wall Street Journal en 2014 cuando se le preguntó sobre el matrimonio. “Simplemente seguí con mi vida como siempre”.

Durante las siguientes décadas, Lewis luchó contra el abuso de drogas y alcohol, disputas legales y enfermedades físicas. Dos de sus muchos matrimonios terminaron con la muerte prematura de su esposa. La propia Brown se divorció de él a principios de la década de 1970 y luego alegaría crueldad física y mental que casi la llevó al suicidio.

“Si todavía estuviera casada con Jerry, probablemente ya estaría muerta”, dijo a la revista People en 1989.

Lewis se reinventó a sí mismo como un artista country en la década de 1960, y la industria de la música finalmente lo perdonó, mucho después de que dejara de tener éxitos. Ganó tres premios Grammy y grabó con algunas de las más grandes estrellas de la industria. En 2006, Lewis lanzó “Last Man Standing”, con Mick Jagger, Bruce Springsteen, B.B. King y George Jones. En 2010, Lewis trajo a Jagger, Keith Richards, Sheryl Crow, Tim McGraw y otros para el álbum “Mean Old Man”.

En “The Rolling Stone Illustrated History of Rock & Roll”, publicado por primera vez en 1975, recordó cómo convenció a los disc jockeys para que le dieran una segunda oportunidad.

“Esta vez dije: ‘Mira, hombre, reunámonos y pongamos fin a estas cosas: un tratado de paz, ya sabes'”, explicó. Lewis todavía tocaba los viejos éxitos en el escenario, pero en la radio cantaba country.

Lewis tuvo una racha de 10 éxitos country entre 1967 y 1970, y apenas se suavizó. Interpretó canciones para beber como “What’s Made Milwaukee Famous (Has Made a Loser Out of Me)”, las confesiones errantes de “She Still Comes Around” y una versión de ojos secos de una balada clásica de abandono, “She Even Woke Me levanto para decir adiós”. Siguió siendo popular en Europa y un álbum de 1964, “Live at the Star Club, Hamburg”, es ampliamente considerado como uno de los mejores discos de conciertos.

Una actuación de 1973 resultó ser más problemática: Lewis cantó para el Grand Ole Opry y rompió dos reglas de larga data: no usar palabrotas ni canciones que no fueran country.

“Soy un rock and roll, country y western, cantante de rhythm and blues, hijo de puta…”, le dijo a la audiencia.

Lewis se casó siete veces y rara vez estuvo lejos de los problemas o la muerte. Su cuarta esposa, Jaren Elizabeth Gunn Pate, se ahogó en una piscina en 1982 mientras pedía el divorcio. Su quinta esposa, Shawn Stephens, 23 años menor que él, murió de una aparente sobredosis de drogas en 1983. Al cabo de un año, Lewis se había casado con Kerrie McCarver, que entonces tenía 21 años. Ella solicitó el divorcio en 1986, acusándolo de abuso físico e infidelidad. Él contrademandó, pero finalmente ambas peticiones fueron desestimadas. Finalmente se divorciaron en 2005 después de varios años de separación. La pareja tuvo un hijo, Jerry Lee III.

Otro hijo de un matrimonio anterior, Steve Allen Lewis, de 3 años, se ahogó en una piscina en 1962, y su hijo Jerry Lee Jr. murió en un accidente de tránsito a los 19 años en 1973. Lewis también tuvo dos hijas, Phoebe y Lori Leigh, y su le sobrevive su esposa Judith.

Sus finanzas también eran caóticas. Lewis ganó millones, pero le gustaba su dinero en efectivo y terminó debiendo cientos de miles de dólares al Servicio de Impuestos Internos. Cuando comenzó a recibir turistas en 1994 en su antigua residencia cerca de Nesbit, Mississippi, con una piscina en forma de piano, estableció un número de teléfono 900 al que los fanáticos podían llamar para recibir un mensaje grabado a $ 2.75 por minuto.

Lewis, hijo del ex contrabandista Elmo Lewis y primo del evangelista de televisión Jimmy Swaggart y la estrella del country Mickey Gilley, nació en Ferriday, Luisiana. Cuando era niño, primero aprendió a tocar la guitarra, pero encontró que el instrumento era demasiado limitado y añoraba un instrumento que solo la gente rica de su ciudad podía pagar: un piano. Su vida cambió cuando su padre se detuvo en su camioneta un día y le regaló un juego de teclados verticales de madera oscura.

“Casi se me caen los ojos de la cabeza”, recordó Lewis en “Jerry Lee Lewis: His Own Story”, escrito por Rick Bragg y publicado en 2014.

Inmediatamente tomó el piano y comenzó a escabullirse a los garitos negros y absorber todo, desde el evangelio hasta el boogie-woogie. En conflicto desde el principio entre la música secular y la música asustada, dejó la escuela a los 16 años, con planes de convertirse en un predicador que toca el piano. Lewis asistió brevemente a la Universidad Southwestern Assemblies of God en Waxahachie, Texas, una universidad bíblica fundamentalista, pero fue expulsado, según los informes, por tocar el tipo de música “incorrecta”.

“Great Balls of Fire”, una versión sexualizada de las imágenes bíblicas que Lewis inicialmente se negó a grabar, y “Whole Lotta Shakin'” fueron sus canciones y actuaciones más perdurables. Lewis tenía solo un puñado de otros éxitos pop, incluidos “High School Confidential” y “Breathless”, pero fueron suficientes para asegurar su lugar como arquitecto del rock and roll.

“Ningún grupo, ya sean (los) Beatles, Dylan o los Stones, ha mejorado nunca ‘Whole Lotta Shakin’’ por mi dinero”, le diría John Lennon a Rolling Stone en 1970.

Lewis, un veterano del roadhouse a los 20 años, se fue a Memphis en 1956 y se presentó en los estudios de Sun Records, el hogar musical de Elvis, Perkins y Cash. El fundador de la compañía, Sam Phillips, le dijo que fuera a aprender algo de rock and roll, Lewis regresó y pronto cantó “Whole Lotta Shakin'” en una sola toma.

“Sabía que era un éxito cuando lo corté”, dijo más tarde. “Sam Phillips pensó que iba a ser demasiado arriesgado, no podría hacerlo. Si eso es arriesgado, bueno, lo siento”.

En 1986, junto con Elvis, Chuck Berry y otros, formó parte de la clase inaugural de miembros del Salón de la Fama del Rock & Roll. The Killer no solo sobrevivió a sus contemporáneos, sino que vio cómo su vida y su música se reintroducían periódicamente entre los fans más jóvenes, incluida la película biográfica de 1989 “Great Balls of Fire”, protagonizada por Dennis Quaid, y el documental de Ethan Coen de 2022 “Trouble in Mind”. Una música de Broadway de 2010, “Million Dollar Quartet”, se inspiró en una sesión de grabación que contó con Lewis, Elvis, Carl Perkins y Johnny Cash.

Ganó un Grammy en 1987 como parte de un álbum de entrevistas que fue citado como la mejor grabación de palabras habladas, y recibió un Grammy por su trayectoria en 2005. Al año siguiente, “Whole Lotta Shakin'” fue seleccionado para el Premio Nacional de la Biblioteca del Congreso. Recording Registry, cuya junta elogió el “boogie piano propulsor que se complementó perfectamente con el impulso de la batería enérgica de J.M. Van Eaton. Los oyentes de la grabación, como el propio Lewis, tuvieron dificultades para permanecer sentados durante la actuación”.

Una compañera de clase en la escuela bíblica, Pearry Green, recordó haber conocido a Lewis años después y le preguntó si todavía tocaba la música del diablo.

“Sí, lo soy”, respondió Lewis. “Pero sabes que es extraño, la misma música por la que me echaron de la escuela es el mismo tipo de música que tocan en sus iglesias hoy. La diferencia es que yo sé que estoy jugando para el diablo y ellos no”.