“Plaza Sésamo” estrena muppet asiático-americano

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Ernie, a muppet from the popular children’s series “Sesame Street,” appears with new character Ji-Young, the first Asian American muppet, on the set of the long-running children’s program in New York on Nov. 1, 2021. Ji-Young is Korean American and has two passions: rocking out on her electric guitar and skateboarding. (AP Photo/Noreen Nasir)

¿Lo que hay en un nombre? Bueno, para Ji-Young, la residente muppet más reciente de “Plaza Sésamo”, su nombre es una señal de que estaba destinada a vivir allí.

“Entonces, en coreano tradicionalmente las dos sílabas significan algo diferente y Ji significa, como, inteligente o sabio. Y Young significa valiente o valiente y fuerte ”, explicó Ji-Young durante una entrevista reciente. “Pero lo estábamos buscando y ¿adivinen qué? Ji también significa sésamo “.

Con solo 7 años, Ji-Young está haciendo historia como el primer muppet asiático-americano en el canon de “Plaza Sésamo”. Es coreano-americana y tiene dos pasiones: rockear con su guitarra eléctrica y andar en patineta. El programa de televisión para niños, que se emitió por primera vez hace 52 años este mes, le dio a The Associated Press un primer vistazo a su adorable nuevo ocupante.

Ji-Young se presentará formalmente en “Nos vemos juntos: un especial de Plaza Sésamo”. Simu Liu, Padma Lakshmi y Naomi Osaka se encuentran entre las celebridades que aparecen en el especial, que lanzará el Día de Acción de Gracias en HBO Max, las plataformas de redes sociales de “Plaza Sésamo” y en las estaciones locales de PBS.

Parte de la personalidad de Ji-Young proviene de su titiritero. Kathleen Kim, de 41 años y estadounidense de origen coreano, se interesó por los títeres cuando tenía 30 años. En 2014, fue aceptada en un taller de “Plaza Sésamo”. Eso se convirtió en una tutoría y se convirtió en parte del equipo al año siguiente. Ser titiritero en un programa que Kim vio mientras crecía fue un sueño hecho realidad. Pero ayudar a dar forma a un muppet original es otra hazaña.

“Siento que tengo mucho peso que tal vez me estoy poniendo para enseñar estas lecciones y ser ese representante que no tenía cuando era niño”, dijo Kim. Pero su compañera titiritera Leslie Carrara-Rudolph, que interpreta a Abby Cadabby, le recordó: “No se trata de nosotros … Se trata de este mensaje”.

La existencia de Ji-Young es la culminación de muchas discusiones después de los eventos de 2020: la muerte de George Floyd y los incidentes de odio contra los asiáticos. Al igual que muchas empresas, “Plaza Sésamo” reflexionó sobre cómo podría “afrontar el momento”, dijo Kay Wilson Stallings, vicepresidenta ejecutiva de Creatividad y Producción de Sesame Workshop, la organización sin fines de lucro detrás de “Plaza Sésamo”.

Sesame Workshop estableció dos grupos de trabajo: uno para analizar su contenido y otro para analizar su propia diversidad. Lo que se desarrolló fue Coming Together, una iniciativa de varios años que aborda cómo hablar con los niños sobre raza, etnia y cultura.

Uno de los resultados fue Tamir, de 8 años. Si bien no es el primer muppet negro del programa, fue uno de los primeros en hablar sobre temas como el racismo.

“Cuando supimos que íbamos a hacer este trabajo que se centraría en la experiencia de los habitantes de Asia y las Islas del Pacífico, por supuesto supimos que también necesitábamos crear un muppet asiático”, dijo Stallings.

Estos muppets más nuevos, sus personalidades y su apariencia, se construyeron notablemente en cuestión de meses. El proceso normalmente lleva al menos un par de años. Hay expertos externos y una muestra representativa de empleados conocidos como la “confianza cultural” que opinan sobre todos los aspectos de un nuevo muppet, dijo Stallings.

Para Kim, era crucial que Ji-Young no fuera “genéricamente panasiático”.

“Porque eso es algo que todos los estadounidenses de origen asiático han experimentado. Quieren meternos en este ‘asiático’ monolítico “, dijo Kim.” Así que era muy importante que ella fuera específicamente coreanoamericana, no solo como, genéricamente coreana, sino que nació aquí “.

Una cosa que Ji-Young ayudará a enseñar a los niños es cómo ser un buen “defensor”. PlazaSésamo usó por primera vez el término en su especial de televisión “El poder de nosotros” el año pasado, que incluía a Tamir.

“Ser un defensor significa que señalas cosas que están mal o algo que alguien hace o dice que se basa en su actitud negativa hacia la persona debido al color de su piel o el idioma que habla o de dónde es”, Stallings dijo. “Queremos que nuestra audiencia comprenda que pueden ser líderes”.

En “Nos vemos juntos”, Plaza Sésamo se está preparando para el Día del Vecino, donde todos comparten comida, música o bailes de su cultura. Ji-Young se enoja después de que un niño, fuera de la pantalla, le dice “que vuelva a casa”, un insulto que comúnmente se lanza a los estadounidenses de origen asiático y a los isleños del Pacífico. Pero se siente empoderada después de que otros residentes asiático-americanos de Sesame Street, estrellas invitadas y amigos como Elmo le aseguran que pertenece tanto como cualquier otra persona.

El hecho de que Ji-Young fue creada para contrarrestar el sentimiento anti-asiático la hace más especial para Kim de alguna manera.

“Recuerdo los tiroteos de Atlanta y lo aterrador que fue para mí”, dijo Kim. “Mi única esperanza, obviamente, es ayudar a enseñar qué es el racismo, ayudar a enseñar a los niños a reconocerlo y luego hablar en contra de él. Pero entonces mi otra esperanza para Ji-Young es que ella simplemente normalice ver diferentes tipos de niños en la televisión “.

Vanessa Leung, codirectora ejecutiva de Coalition for Asian American Children and Families, está entusiasmada con Ji-Young. La organización no participó en la creación de Ji-Young, pero consultó previamente sobre el contenido antirracismo de Sesame Workshop. Importa cuando las familias asiático-americanas, especialmente con muchas de ellas familias inmigrantes, pueden verse reflejadas en una institución como “Plaza Sésamo”, dijo Leung.

“Despierta curiosidad y comprensión temprana de la diversidad de nuestra comunidad, la belleza en la diversidad de nuestra comunidad”, dijo Leung.

Ji-Young estará muy presente durante la temporada 53 del programa el próximo año, aseguró Stallings. Tampoco solo se utilizará para contenido relacionado con la justicia racial. Aparecerá en varios programas digitales, de acción en vivo y animados.

Como la niña nueva de la calle, Ji-Young espera poder mostrar a sus amigos y vecinos aspectos de la cultura coreana, como la comida. Le encanta cocinar platos como tteokbokki (pasteles de arroz masticables) con su halmoni (abuela). Y ya tiene un amigo de “Plaza Sésamo” que quiere una muestra.

“Me encantaría probarlo”, dijo Ernie, quien se unió a la entrevista de Ji-Young. “Sabes, he probado bulgogi. Me gusta mucho el bulgogi. Supongo que tal vez el viejo amigo Bert no ha probado la comida coreana “.

Habiendo hecho ya varios amigos famosos en “Plaza Sésamo”, ¿hay alguien que Ji-Young todavía quiera conocer?

“Las Linda Lindas porque son tan geniales”, dijo Ji-Young, refiriéndose a la banda de punk rock adolescente. “Y rockean y son chicas geniales y la mayoría de ellas son asiáticas. Son mis héroes. Si podemos conseguir a Linda Lindas en ‘Plaza Sésamo’, les enseñaría los alrededores “.

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