KANSAS CITY, Missouri, EE.UU. (AP) — Una gran parte de Estados Unidos se prepara para una peligrosa mezcla de temperaturas bajo cero, vientos y condiciones frías programadas para el miércoles e interrumpirían los planes de millones de viajeros festivos.

La ráfaga de clima gélido que llega el primer día del invierno golpeará el noroeste del Pacífico y el norte de las Montañas Rocosas antes de apoderarse de las llanuras con un frío intenso y cubrir el medio oeste con fuertes nevadas, dicen los meteorólogos. Para el viernes, el frente ártico empujará hacia el sur hacia lugares que no aguantan bien el frío, como la costa del Golfo.

Las autoridades de todo el país están preocupadas por la posibilidad de cortes de energía y advirtieron a las personas que tomen precauciones para proteger a los ancianos, las personas sin hogar y el ganado y, si es posible, que pospongan los viajes.

Las regiones más septentrionales de los EE.UU. podrían ver vientos helados que se acercan a los 70 grados bajo cero (menos 57 grados Celsius) en los próximos días.

Incluso los estados de clima cálido se están preparando para lo peor. Los funcionarios de Texas esperan evitar que se repita la tormenta de febrero de 2021 que dejó a millones sin electricidad, algunos durante varios días. Se esperaba que las temperaturas descendieran hasta casi el punto de congelación en el sur hasta el centro de Florida para el fin de semana, lo que generó preocupación por las personas sin hogar.

El descenso de las temperaturas será estrepitoso. En Denver, la temperatura máxima del miércoles rondará los 50 grados (10 grados Celsius); para el jueves, se pronostica que caerá en picado a alrededor de cero (menos 18 grados Celsius).

La nieve más fuerte se espera en Idaho, Montana y Wyoming, según el Servicio Meteorológico Nacional, y el viento gélido será feroz en la sección media del país.

“No me sorprendería si hay muchos retrasos debido al viento y también muchos retrasos debido a la nieve”, dijo Bob Oravec, meteorólogo principal del Servicio Meteorológico Nacional en College Park, Maryland.

Los vuelos en todo el país generalmente estaban programados para el mediodía del martes, pero no en Seattle. Una combinación de nieve, lluvia y poca visibilidad causó casi 200 cancelaciones de vuelos en el Aeropuerto Internacional de Seattle-Tacoma el martes por la mañana. Greyhound canceló el servicio de autobús entre Seattle y Spokane, Washington, debido al clima invernal.

En Oregón, una persona murió el martes en un accidente en la Interestatal 84 cerca del Parque Estatal Rooster Rock cuando un camión chocó con su SUV. La policía dijo que la delgada capa de hielo en la carretera puede haber sido un factor contribuyente.

Se esperaba que casi 113 millones de estadounidenses viajaran 50 millas o más desde su hogar en esta temporada navideña, un 4% más que el año pasado, pero aún por debajo del récord de 119 millones en 2019, según AAA. La mayoría planeaba viajar en automóvil; alrededor del 6% planeaba volar.

Se esperaban varias pulgadas de nieve desde Chicago a través de la región de los Grandes Lagos para el viernes. También se pronosticó nieve en la parte baja del Medio Oeste. Con la tormenta acercándose, las aerolíneas Delta, American, United y Southwest dijeron que no aplicarían tarifas de cambio para las personas en los aeropuertos afectados por el mal tiempo.

La nieve y las temperaturas frías casi récord tenían a Montana bajo una advertencia de tormenta invernal. El Servicio Meteorológico Nacional pronosticó niveles de sensación térmica que podrían acercarse a los 60 grados bajo cero (menos 51 grados Celsius) para el jueves por la mañana. La piel expuesta podría congelarse en cuestión de minutos.

Casi imposible, el pronóstico fue aún peor para partes de Wyoming. La ciudad de Lusk, de 1500 residentes, podría experimentar vientos helados de 70 grados bajo cero (menos 57 grados centígrados). La oficina de Cheyenne del Servicio Meteorológico Nacional dijo que la temperatura y el viento helado del miércoles por la noche al jueves “presentan algunos de los valores más extremos que jamás haya visto !”

“Por favor, tome precauciones: controle a los ancianos/vulnerables, proteja a las mascotas, proteja al ganado, cubra la piel expuesta”. dijo el servicio en Twitter.

La familia de Karina Jones cría alrededor de 400 cabezas de ganado en el centro-norte de Nebraska, cerca de Broken Bow, donde se esperan vientos helados de hasta 50 bajo cero (menos 46 grados centígrados) los jueves y viernes por la mañana. Ella dijo que los ganaderos de Nebraska son “un grupo abundante”, pero el frío amargo es duro.

Los ganaderos “se quedan despiertos por la noche rezando para que hicieras todo lo posible por tu ganado”, dijo Jones.

En Kansas, donde se espera que hasta 4 pulgadas de nieve acompañen a los vientos helados que descienden a 40 grados bajo cero (menos 40 grados Celsius), Shawn Tiffany administra tres corrales de engorde con unas 35.000 cabezas de ganado combinadas. Le preocupa mantener a 40 empleados seguros y calientes.

“Cada conversación que he tenido durante los últimos cuatro días ha consistido en ‘¿Estás preparado y estás listo?’ Todo el mundo se lo está tomando muy en serio”, dijo Tiffany.

En Texas, donde se espera que la temperatura baje a alrededor de 11 grados (menos 12 grados Celsius), la red eléctrica del estado se pondrá a prueba una vez más.

Una congelación histórica en febrero de 2021 provocó uno de los mayores cortes de energía en la historia de los EE. UU., dejó sin electricidad a 4 millones de clientes en Texas y provocó cientos de muertes.

El Consejo de Fiabilidad Eléctrica de Texas, que administra la red eléctrica del estado, dijo la semana pasada que espera tener suficiente generación para satisfacer la demanda de electricidad anticipada durante la explosión invernal de esta semana. El consejo dijo que ha implementado reformas para aumentar la confiabilidad, incluida la puesta en línea de más generación antes si es necesario y la compra de más energía de reserva.

Pero un informe sobre la red eléctrica que publicó ERCOT el mes pasado dijo que los tejanos aún podrían enfrentar posibles cortes de energía este invierno si una tormenta extrema provocara una demanda muy alta de electricidad.

La congelación será particularmente peligrosa para las personas sin hogar. En Kansas City, Missouri, se están abriendo refugios de emergencia para cualquier persona que necesite calor, comida o seguridad. Sin embargo, los organizadores advierten que la capacidad es limitada durante la noche.

“Vamos a incluir tantos como podamos”, dijo Karl Ploeger, director de desarrollo de City Union Mission, una organización cristiana sin fines de lucro.

Si los refugios tienen un exceso de capacidad por la noche, la misión trabaja con otras organizaciones para tratar de encontrar espacios alternativos para las personas.

“Si estamos llenos y algunas otras fuentes están llenas, tendrán que descubrir cómo mantenerse calientes. Tratamos de evitar eso, no queremos que eso suceda, especialmente en condiciones peligrosas”, dijo Ploeger.

Las ciudades del norte de Florida, como Tallahassee, ven temperaturas en los bajos 20 (menos 3 grados Celsius) los viernes, la víspera de Navidad y las noches de Navidad. El pronóstico prevé que las temperaturas bajen hasta casi congelarse en el sur hasta Tampa.