El Papa llega a Irak para reunir a los cristianos a pesar de la pandemia

Tampa Hoy

Pope Francis and Iraqi President Barham Salih shake hands, at Baghdad’s Presidential Palace, Iraq, Friday, March 5, 2021. Pope Francis has arrived in Iraq to urge the country’s dwindling number of Christians to stay put and help rebuild the country after years of war and persecution, brushing aside the coronavirus pandemic and security concerns. (AP Photo/Andrew Medichini)

El Papa Francisco instó a los iraquíes el viernes a tratar a sus hermanos cristianos como un recurso precioso para proteger, no como un “obstáculo” para eliminar, cuando abrió la primera visita papal a Irak con un pedido de tolerancia y fraternidad entre cristianos y musulmanes.

Francisco hizo a un lado la pandemia del coronavirus y las preocupaciones de seguridad para reanudar su papado trotamundos después de un paréntesis de un año pasado bajo el bloqueo de COVID-19 en la Ciudad del Vaticano . Su objetivo principal durante el fin de semana es alentar al cada vez menor número de cristianos de Irak, que fueron perseguidos violentamente por el grupo Estado Islámico y aún enfrentan discriminación por parte de la mayoría chií, a quedarse y ayudar a reconstruir el país devastado por guerras y luchas.

“Solo si aprendemos a mirar más allá de nuestras diferencias y nos vemos como miembros de la misma familia humana, podremos comenzar un proceso efectivo de reconstrucción y dejar a las generaciones futuras un mundo mejor, más justo y más humano”, dijo Francis. Autoridades iraquíes en su discurso de bienvenida.

El papa de 84 años se puso una mascarilla durante el vuelo desde Roma y durante todas sus visitas protocolares, al igual que sus anfitriones. Pero las máscaras se quitaron cuando los líderes se sentaron a hablar, y el distanciamiento social y otras medidas de salud parecían laxas en el aeropuerto y en las calles de Bagdad, a pesar del empeoramiento del brote de COVID-19 en el país.

Francis, a quien le encanta sumergirse en la multitud y le gusta viajar en un papamóvil de lados abiertos, fue transportado por Bagdad en lo que los funcionarios de seguridad iraquíes dijeron que era un BMWi750 negro blindado, flanqueado por filas de policías en motocicletas que suenan las sirenas. Se creía que era la primera vez que Francis usaba un automóvil a prueba de balas.

Los iraquíes parecían ansiosos por dar la bienvenida a Francisco y la atención mundial que estaba atrayendo su visita, algunos se alineaban en la carretera para animar su caravana y pancartas y carteles colgados en lo alto del centro de Bagdad que representaban a Francisco con el lema “Todos somos hermanos”. En la plaza central Tahrir, se erigió un árbol simulado con el emblema del Vaticano, mientras que las banderas iraquíes y vaticanas se alineaban en las calles vacías.

El gobierno está ansioso por mostrar la relativa seguridad que ha logrado después de años de guerras y su derrota de la insurgencia del EI.

“Esta visita es realmente importante para nosotros y ofrece una buena perspectiva de Irak porque todo el mundo estará observando”, dijo Tahsin al-Khafaji, portavoz de las operaciones conjuntas de Irak, al explicar el aumento de la seguridad.

En el aeropuerto internacional de Bagdad, el primer ministro Mustafa al-Kadhimi saludó a Francis mientras descendía del vuelo chárter de Alitalia que aterrizó poco antes de las 2 pm (1100 GMT). Francis estaba cojeando visiblemente en una señal de que su ciática, que ha estallado y lo obligó a cancelar eventos recientemente, posiblemente lo estaba molestando.

Dijo a los periodistas a bordo del avión papal que estaba feliz de reanudar sus viajes nuevamente.

“Este es un viaje emblemático”, dijo. “También es un deber para una tierra atormentada por muchos años”.

El primer evento principal de Francisco fue una visita de cortesía llena de pompa con el presidente Barham Salih en el palacio de Bagdad dentro de la Zona Verde fuertemente fortificada. Posteriormente, Francis le dijo a Salih y a otras autoridades iraquíes que los cristianos y otras minorías no deberían ser considerados ciudadanos de segunda clase en Irak, sino que merecen tener los mismos derechos y protecciones que la mayoría musulmana chií.

“La diversidad religiosa, cultural y étnica que ha sido un sello distintivo de la sociedad iraquí durante milenios es un recurso precioso al que recurrir, no un obstáculo que eliminar”, dijo. “Irak hoy está llamado a mostrar a todos, especialmente en el Medio Oriente, que la diversidad, en lugar de dar lugar a conflictos, debe conducir a una cooperación armoniosa en la vida de la sociedad”.

Eso es difícil de vender incluso para los cristianos, dado que los pocos cristianos que permanecen en Irak albergan una desconfianza persistente hacia sus vecinos musulmanes y enfrentan una discriminación que es anterior al EI.

Salih se hizo eco de su llamado y elogió a Francisco por venir a hacerlo en persona en Irak a pesar de la pandemia y las preocupaciones de seguridad.

“No se puede imaginar Oriente sin los cristianos”, dijo Salih. “La continua migración de cristianos de los países del este tendrá graves consecuencias para la capacidad de las personas de la misma región para vivir juntas”.

Los cristianos alguna vez constituyeron una minoría considerable en Irak, estimada en alrededor de 1,4 millones. Pero su número comenzó a caer después de que la invasión liderada por Estados Unidos en 2003 que derrocó a Saddam Hussein abrió una ola de inestabilidad en la que los militantes atacaron repetidamente a los cristianos.

Recibieron un nuevo golpe cuando los militantes del EI en 2014 arrasaron el norte de Irak, incluidas las ciudades tradicionalmente cristianas en las llanuras de Nínive, algunas de las cuales datan de la época de Cristo. Su versión extremista del Islam obligó a los residentes a huir a la vecina región kurda o más lejos.

Pocos han regresado; las estimaciones sugieren que hay menos de 300.000 cristianos todavía en Irak y muchos de ellos siguen desplazados de sus hogares. Aquellos que regresaron a sus pueblos encontraron casas e iglesias destruidas. Muchos se sienten intimidados por las milicias chiítas que controlan algunas áreas.

También hay luchas prácticas. Muchos cristianos iraquíes no pueden encontrar trabajo y culpan a las prácticas discriminatorias en el sector público, el mayor empleador de Irak. Desde 2003, los trabajos públicos han sido controlados principalmente por las élites políticas mayoritarias chiítas, lo que ha dejado a los cristianos sintiéndose marginados.

Francisco pidió a las autoridades iraquíes que otorguen a todas las comunidades religiosas “reconocimiento, respeto, derechos y protección”, incluido el derecho a participar en la vida pública “como ciudadanos con plenos derechos, libertades y responsabilidades”.

Para el Papa, que ha viajado a menudo a lugares donde los cristianos son una minoría perseguida, los asediados cristianos de Irak son el epítome de la “iglesia martirizada” que ha admirado desde que era un joven jesuita que buscaba ser misionero en Asia.

En Irak, Francisco busca no solo honrar a sus mártires, sino transmitir un mensaje de reconciliación y fraternidad. Está en consonancia con su esfuerzo de larga data por mejorar las relaciones con el mundo musulmán que se han acelerado en los últimos años con su amistad con un destacado clérigo sunita, el jeque Ahmed el-Tayeb. Y alcanzará un nuevo récord con su reunión el sábado con el principal clérigo chiíta de Irak, el gran ayatolá Ali al-Sistani, una figura venerada en Irak y más allá.

Más tarde el viernes, Francisco oró en la iglesia de Bagdad que fue el lugar de una de las peores masacres de cristianos, el ataque de 2010 de militantes islámicos que dejó 58 muertos. El domingo, honrará a los muertos en una plaza de Mosul rodeada de conchas de iglesias destruidas y se reunirá con la pequeña comunidad cristiana que regresó a Qaraqosh, donde bendecirá su iglesia que fue utilizada como campo de tiro por ISIS.

La visita se produce cuando Irak está experimentando un nuevo aumento en las infecciones por coronavirus, y la mayoría de los casos nuevos se remontan a la variante altamente contagiosa identificada por primera vez en Gran Bretaña. Francisco, de 84 años, la delegación del Vaticano y los medios de comunicación han sido vacunados; la mayoría de los iraquíes no lo han hecho, lo que plantea dudas sobre la posibilidad de que el viaje provoque infecciones.

El Vaticano y las autoridades iraquíes han restado importancia a la amenaza del virus e insistieron en que se aplicarán el distanciamiento social, el control de multitudes y otras medidas de atención médica. El portavoz del Vaticano, Matteo Bruni, dijo esta semana que lo importante es que los iraquíes sepan que el Papa vino a Irak como un “acto de amor”.

El Vaticano y el Papa han insistido con frecuencia en la necesidad de preservar las antiguas comunidades cristianas de Irak y crear las condiciones de seguridad, económicas y sociales para aquellos que se han ido para regresar.

Pero eso no se ha traducido necesariamente en realidad.

“Soy el único sacerdote en Mosul. Todos los domingos tengo misa a las 9 am, y solo asisten alrededor de 70 personas ”, dijo el reverendo Raed Adil Kelo, párroco de la Iglesia de la Anunciación en la antigua capital de facto del Estado Islámico.

Antes de 2003, la población cristiana de Mosul era de 50.000, dijo. Ya se había reducido a 2.000 antes de que ISIS invadiera el norte de Irak.

No espera que regresen más, pero dijo que la visita de Francis tendría una importancia inconmensurable para los que se quedaron.

“Esta visita traerá la paz a Irak”, dijo.

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April 24 2021 08:00 am

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