El helicóptero de la NASA en Marte despega, el primero en la historia en otro planeta

Tampa Hoy

CAPE CANAVERAL, Florida (AP) – El helicóptero experimental de Marte de la NASA se elevó desde la polvorienta superficie roja al aire el lunes, logrando el primer vuelo controlado y con motor en otro planeta.

El triunfo fue aclamado como un momento de los hermanos Wright. El mini helicóptero de 4 libras (1,8 kilogramos) llamado Ingenuity, de hecho, llevaba un poco de tela de ala del Wright Flyer de 1903, que hizo una historia similar en Kitty Hawk, Carolina del Norte.

“Ahora podemos decir que los seres humanos han volado un helicóptero en otro planeta”, anunció la directora del proyecto MiMi Aung a su equipo.

Los controladores de vuelo en California confirmaron el breve salto de Ingenuity después de recibir datos a través del rover Perseverance, que estaba de guardia a más de 200 pies (65 metros) de distancia. Ingenuity viajó a Marte en Perseverance, aferrándose al vientre del rover cuando llegaron a un antiguo delta de un río en febrero.

La demostración del helicóptero de $ 85 millones se consideró de alto riesgo, pero de alta recompensa.

“Cada mundo tiene solo un primer vuelo”, señaló el gerente del proyecto MiMi Aung a principios de este mes. Hablando en un webcast de la NASA el lunes temprano, ella lo llamó el “sueño supremo”.

Aung y su equipo tuvieron que esperar más de tres horas insoportables antes de saber si el vuelo preprogramado había tenido éxito a 287 millones de kilómetros (178 millones de millas) de distancia. Para aumentar su ansiedad: un error de software impidió que el helicóptero despegara una semana antes y los ingenieros se esforzaron por encontrar una solución.

Aplausos, vítores y risas estallaron en el centro de operaciones cuando finalmente se declaró el éxito. Hubo aún más cuando apareció la primera foto en blanco y negro en las pantallas, mostrando la sombra de Ingenuity mientras flotaba sobre la superficie de Marte. Luego vinieron las impresionantes imágenes en color del helicóptero descendiendo de regreso a la superficie, tomadas por Perseverance, lo que resultó en aún más aplausos.

Los detalles fueron inicialmente escasos, pero la NASA había estado apuntando a un vuelo de 40 segundos. Se suponía que el helicóptero debía elevarse 10 pies (3 metros), flotar durante 30 segundos, luego girar hacia el rover y aterrizar cerca de donde despegó.

Para lograr todo eso, las palas gemelas del rotor contrarrotativas del helicóptero necesitaban girar a 2.500 revoluciones por minuto, cinco veces más rápido que en la Tierra. Con una atmósfera de solo un 1 por ciento del grosor de la Tierra, los ingenieros tuvieron que construir un helicóptero lo suficientemente liviano, con palas girando lo suficientemente rápido, para generar esta elevación de otro mundo. Al mismo tiempo, tenía que ser lo suficientemente resistente para soportar el viento marciano y el frío extremo.

Más de seis años en la fabricación, Ingenuity es un barebones de 1,6 pies (0,5 metros) de altura, un helicóptero delgado de cuatro patas. Su fuselaje, que contiene todas las baterías, calentadores y sensores, es del tamaño de una caja de pañuelos. Los rotores de fibra de carbono rellenos de espuma son las piezas más grandes: cada par se extiende 4 pies (1,2 metros) de punta a punta.

El helicóptero está coronado con un panel solar para recargar las baterías, crucial para su supervivencia durante las noches marcianas de menos 130 grados Fahrenheit (menos 90 grados Celsius).

La NASA eligió un parche plano y relativamente libre de rocas para el aeródromo de Ingenuity, que mide 33 pies por 33 pies (10 metros por 10 metros). Resultó estar a menos de 30 metros del lugar de aterrizaje original en el cráter Jezero. El helicóptero fue lanzado desde el rover al aeródromo el 3 de abril. Los comandos de vuelo se enviaron el domingo, después de que los controladores enviaran una corrección de software para el giro de las palas del rotor.

El pequeño helicóptero con un trabajo gigante llamó la atención de todo el mundo, desde el momento en que se lanzó con Perseverance en julio pasado hasta ahora. Incluso Arnold Schwarzenegger se unió a la diversión, apoyando el ingenio durante el fin de semana a través de Twitter. “¡Llegar al helicóptero!” gritó, recreando una línea de su película de ciencia ficción de 1987 “Predator”.

Están previstos hasta cinco vuelos en helicóptero, cada uno cada vez más ambicioso. Si tiene éxito, la demostración podría abrir el camino hacia una flota de drones marcianos en las próximas décadas, proporcionando vistas aéreas, transportando paquetes y sirviendo como exploradores para los astronautas. Los helicópteros de gran altitud aquí en la Tierra también podrían beneficiarse: imagine helicópteros navegando fácilmente por el Himalaya.

El equipo de Ingenuity tiene hasta principios de mayo para completar los vuelos de prueba. Esto se debe a que el rover debe continuar con su misión principal: recolectar muestras de rocas que podrían contener evidencia de vida marciana pasada, para regresar a la Tierra dentro de una década.

Hasta entonces, la perseverancia velará por el ingenio. Los ingenieros de vuelo los llaman cariñosamente Percy y Ginny. “La hermana mayor está mirando”, dijo Elsa Jensen de Malin Space Science Systems, la operadora principal de cámaras del rover.

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