Es la última oportunidad para Lionel Messi y Cristiano Ronaldo. Kylian Mbappé vuelve al máximo escenario del fútbol. Brasil busca su sexto título.

Una de las Copas Mundiales más esperadas en mucho tiempo — por lo que ocurre afuera de las canchas tanto como por lo que sucede en ellas– está a la vuelta de la esquina en Qatar.

32 equipos, 64 partidos, 29 días de competencias. El primer mundial en el Medio Oriente.

El torneo arranca el 20 de noviembre y la final será el 18 de diciembre.

Algunas de las cosas a seguir en el torneo, a jugarse a fin de año en lugar de junio/julio, en la sede más pequeña jamás usada en un mundial:

LOS FAVORITOS

Brasil (No. 1 en el ranking de la FIFA). Neymar, Vinícius Júnior y el resto de los astros de la seleçao están en gran forma y alientan las esperanzas de dar a la selección que más mundiales ha ganado su primer título desde el del 2022.

Bélgica (No. 2). La “generación de oro” empieza a resquebrajarse, pero todavía cuenta con Kevin De Bruyne y un conjunto sólido, difícil de vencer.

Argentina (No. 3). No gana un Mundial desde los días de Diego Maradona. Este será el primer Mundial desde su muerte en noviembre del 2020 y Argentina llega con un equipo en plena alza, que ofrece más apoyo que de costumbre a Messi.

Francia (No. 4). Ganó el último Mundial y sigue siendo tal vez el equipo con el mejor plantel pese a una creciente lista de lesionados. Su dupla de ataque es fenomenal: Mbappé y Karim Benzema. Ningún equipo gana dos títulos seguidos desde que Brasil se alzó con los de 1958 y 1962.

Inglaterra (No. 5). Semifinalista en el mundial del 2018, finalista del Campeonato Europeo del 2021. ¿Alcanzará la cuna del fútbol su segundo título, primero desde 1966? Llega con una racha de seis partidos sin ganar.

LAS GRANDES ESTRELLAS

Lionel Messi, Argentina. Siete veces el jugador del año, Messi, con sus 35 años, llega entonado a la que seguramente será su última ocasión de levantar un trofeo que bien podría confirmarlo como el mejor jugador de la historia.

Argentina’s player Lionel Messi celebrates his goal during the second half of an international friendly soccer match against Jamaica on Tuesday, Sept. 27, 2022, in Harrison, N.J. (AP Photo/Eduardo Munoz Alvarez)

Cristiano Ronaldo, Portugal. El jugador que más goles ha anotado con una selección también busca su primer título mundial a los 37 años.

Portugal’s Cristiano Ronaldo greets fans during a warm up prior to the UEFA Nations League soccer match between the Czech Republic and Portugal at the Sinobo stadium in Prague, Czech Republic, Saturday, Sept. 24, 2022. (AP Photo/Petr David Josek)

Kylian Mbappé, Francia. Fue la gran figura del último Mundial con solo 19 años. Hoy es mucho más completo que hace cuatro años. En caso de ganar sus dos primeras copas mundiales, igualaría algo que solo Pelé ha logrado.

France’s Kylian Mbappe reacts after missing a chance to score during the UEFA Nations League soccer match between France and Austria at the Stade de France stadium in Saint Denis, outside Paris, France,Thursday, Sept. 22, 2022. (AP Photo/Christophe Ena)

Kevin De Bruyne, Bélgica. Para muchos el mejor mediocampista del mundo, aunque con tendencia a lesionarse. Los belgas cruzan los dedos para que llegue entero al mundial.

Belgium’s Kevin De Bruyne in action during the Nations League soccer match between Belgium and Wales at the King Baudouin Stadium in Brussels, Thursday, Sept. 22, 2022. (AP Photo/Geert Vanden Wijngaert)

Neymar, Brasil. A menudo a la sombra de Mbappé y Messi en el París Saint-Germain, sigue siendo el gran referente de Brasil. De él se pueden esperar grandes muestras de habilidad y algunos melodramas.

Brazil’s Neymar reacts after scoring on a penalty kick during a friendly soccer match against South Korea at Seoul World Cup Stadium in Seoul, South Korea, Thursday, June 2, 2022. (AP Photo/Ahn Young-joon)

CÓMO FUNCIONA

Hay ocho grupos de cuatro equipos. Los dos primeros avanzan a los octavos de final, a partir de los cuales se usa el formato de partido único, cuyo perdedor es eliminado.

Habrá cuatro partidos por día en la primera ronda y no habrá descanso entre esa ronda y los octavos de final. El primer día sin partidos será el 7 de diciembre, el 17mo día de la competencia.

LOS PARTIDOS QUE HAY QUE VER SÍ O SÍ

Qatar vs. Ecuador, 20 de noviembre. El primer partido del torneo y cita obligada para la afición.

Argentina vs. México, 26 de noviembre. El primer encuentro entre grandes rivales continentales, en el que Messi y Argentina podrían sellar su pase a los octavos de final.

España vs. Alemania, 27 de noviembre. El partido más atractivo de la primera ronda, digno de una final, entre dos ex campeones, potencias del fútbol.

Irán vs. Estados Unidos, 29 de noviembre. Un duelo con un fuerte trasfondo político, entre dos países que no tienen relaciones diplomáticas desde 1980.

Ghana vs. Uruguay, 2 de diciembre. Una reedición del choque del 2 de julio del 2010 por los cuartos de final, en que Uruguay venció a los africanos por penales después de que Luis Suárez mantuviese al equipo celeste con vida cometiendo un penal sobre el final del tiempo reglamentario. Ghana no convirtió el penal y se llegó a una definición desde los doce pasos, que perdió. Para Ghana, una victoria tendría sabor a revancha.

Amistosos preparatorios:

Este mundial se juega en plena temporada futbolística y no hay espacio para encuentros amistosos de preparación. La fecha de partidos clasificatorio para la Liga de las Naciones representará la puesta a punto de las selecciones europeas entre el 22 y el 27 de septiembre. Esa fecha incluye los encuentros Italia-Inglaterra (23 de septiembre), Holanda-Bélgica (24), Inglaterra-Alemania (26) y Portugal-España (27).