SUNRISE, Florida, EE.UU. (AP) — Los Tampa Bay Lightning ganaron los primeros dos juegos de su serie de playoffs con los Florida Panthers como visitantes el año pasado.

Están a mitad de camino de repetir la actuación.

Pierre-Edouard Bellemare anotó el gol de la ventaja al comienzo del tercer período, Andrei Vasilevskiy se mantuvo al rojo vivo con 34 salvamentos y los Lightning vencieron a los Panthers 4-1 en el Juego 1 de una serie de semifinales de la Conferencia Este el martes por la noche.

Según la estimación del entrenador de Tampa Bay, Jon Cooper, Vasilevskiy era la historia.

“Mira las atajadas que hace en los momentos en que las necesitamos”, dijo Cooper. “Para mí, eso es lo que hacen los grandes porteros y te dan la oportunidad de ganar un partido de hockey y eso es lo que nuestro hombre hizo nuevamente esta noche”.

Nikita Kucherov y Corey Perry tuvieron un gol y una asistencia cada uno, y Ross Colton también anotó para los dos veces campeones defensores de la Copa Stanley, quienes se adelantaron 1-0 a sus rivales estatales por segunda temporada consecutiva.

Una y otra vez, Vasilevskiy cerró la puerta a Florida. En sus últimos tres juegos, todos ellos ganados, incluido el Juego 7 en Toronto el domingo, detuvo 94 de 99 tiros.

“Aporta un esfuerzo del 100 por ciento en cada juego y todos intentan tomar su energía y llevarla a tu juego”, dijo Kucherov. “Es un líder… es nuestro mejor jugador”.

Anthony Duclair tuvo el gol para Florida, ganador del Trofeo de los Presidentes, que logró 32 salvamentos de Sergei Bobrovsky. Incluyendo la ronda de clasificación que se llevó a cabo cuando la NHL se reinició durante la pandemia en 2020, Florida ha perdido siete Juegos 1 consecutivos, una racha que se remonta a 1997.

El juego 2 es el jueves por la noche.

“Son un equipo demasiado bueno, un equipo veterano, y no te van a abrir la puerta”, dijo el entrenador interino de Florida, Andrew Brunette. “Tuvimos nuestras oportunidades. Hasta el próximo juego”.

Duclair, un anotador de 31 goles, fue eliminado por Florida por su victoria decisiva en la serie en Washington, pero regresó el martes y le dio a su equipo la ventaja al anotar con un pase de Jonathan Huberdeau a las 14:01 del primero.

El gol de Duclair se produjo después de que los Panthers liquidaran un par de penales tempranos, uno de MacKenzie Weegar y el otro de Duclair, cuando los equipos especiales se convirtieron en un factor en el juego.

Florida se fue de 18-0 en el juego de poder en la victoria de la serie contra los Capitals y no anotó en tres intentos más el martes. Pero Tampa Bay aprovechó tres de sus seis oportunidades.

“Parte de nuestro plan de juego era permanecer fuera de la caja”, dijo Duclair. “Su juego de poder ha sido letal”.

Después de que Kucherov fuera enganchado por Weegar, rodeó al defensa de Florida Aaron Ekblad y alimentó a Perry para un gol de toque a las 16:22 del segundo período.

El gol de Bellemare llegó a las 3:35 del tercer período, lo que le dio a Tampa Bay su primera ventaja del juego, y Lightning la mantuvo el resto del camino. El Lightning ganó un saque neutral en la zona de Florida y Perry lanzó un tiro rápido desde la ranura que Bobrovsky detuvo, pero el rebote salió disparado hacia Bellemare.

Venció a Bobrovsky al lado del guante para una ventaja de 2-1.

Pareció, por un momento, que Florida puso fin a su larga sequía de juegos de poder y empató el marcador cuando Duclair anotó con un disco suelto. Tampa Bay desafió, diciendo que el disco se salió de la red y, por lo tanto, estaba fuera de juego. La revisión del video confirmó eso y Lightning continuó liderando 2-1.

“Sabíamos, de inmediato, nuestro cuerpo técnico nos dijo que no iba a ser un gol”, dijo Duclair. “Así que pasas la página y vuelves a empezar”.

Pero fue el último hurra para Florida. Tampa Bay no dejó dudas tarde, con Kucherov y Colton logrando cada uno cuentas de juego de poder en los últimos 4:06 para cerrar el juego.