MANCHESTER, Inglaterra (AP) — El director técnico del Manchester City Pep Guardiola dice que tanto Lionel Messi como Erling Haaland merecen ganar este año el premio Balón de Oro, que se entrega al mejor jugador de fútbol del mundo.

Messi, siete veces ganador del máximo reconocimiento individual del fútbol, cumplió la ambición de su vida de liderar a Argentina el título de la Copa del Mundo el año pasado.

Haaland encabezó al City a conquistar un triplete de trofeos, incluido el de la Liga Premier, la Liga de Campeones y la Copa FA en su primer año con el equipo, anotando 52 goles.

Guardiola, quien entrenó a Messi en Barcelona y lo ha catalogado en repetidas ocasiones como el mejor jugador de la historia, cree que es imposible separar a los dos jugadores cuando se anuncie al ganador del Balón de Oro el 30 de octubre.

“Siempre he dicho que el Balón de Oto tiene que ser de dos secciones, una para Messi y una más para los demás”, dijo Guardiola el viernes. “Haaland debería ganar. Ganamos el triplete porque él anotó 52 golpes, pero, por supuesto, Messi, su peor temporada es la mejor para muchos jugadores. Ambos lo merecen.

“De manera egoísta, diré que quiero que gane Eling porque nos ayudó a conseguir lo que logramos. Me encantaría, pero no diré que es injusto si Leo gana”.

Messi dejó el fútbol de Europa al final de la temporada pasara para unirse a la MLS con Inter Miami. Rápidamente llevó a su equipo a ganar su primer trofeo, la Leagues Cup.

Messi y Cristiano Ronaldo han dominado la votación del Balón de Oro, compartiendo 12 reconocimientos entre ellos desde 2008.

Haaland y Kylian Mbappé, de Paris Saint-Germain, se espera que tomen la batuta como los más grandes iconos del fútbol mientras Messi y Ronaldo entran en la parte final de sus carreras.

Mbappé ganó la Copa del Mundo con Francia, pero no ha conseguido alzar los trofeos del Balón de Oro o la Liga de Campeones.