El piloto de NASCAR Aric Almirola, de ascendencia cubana y originario de Tampa, se retirará al final de la temporada 2022

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Aric Almirola waves to fans before a NASCAR Cup Series auto race at Bristol Motor Speedway Saturday, Sept. 18, 2021, in Bristol, Tenn. (AP Photo/Mark Humphrey)

CHARLOTTE, NC (AP) — El veterano de NASCAR Aric Almirola se retirará de la competencia al final de la temporada 2022 para pasar más tiempo con su familia.

Almirola reveló sus planes el lunes a los empleados de Stewart-Haas Racing al mismo tiempo que Smithfield Foods anunció su undécima temporada patrocinando al piloto.

“Para ser el mejor en este negocio tienes que ser egoísta y durante los últimos 37 años mi vida siempre ha girado en torno a mí y lo que tenía que hacer”, dijo Almirola. “Quiero estar presente. Quiero ser el mejor esposo y padre, y eso para mí significa más que ser un piloto de carreras”.

“Así que es un año más en el que me dedico a las carreras, donde haremos lo que sea necesario para competir al más alto nivel. Pero cuando termine la temporada, estaré listo para decir adiós. Me encantó cada minuto, pero es hora del siguiente capítulo de mi vida”.

Almirola, un nativo de Tampa de ascendencia cubana, hizo su debut en la serie nacional de NASCAR en 2005 en la Serie de Camionetas. Su primera victoria se registró dos años después en la Serie Xfinity en Milwaukee, pero fue una carrera controvertida: se suponía que Denny Hamlin, su compañero de equipo en Joe Gibbs Racing, correría el auto con Almirola solo como suplente hasta que Hamlin llegara de Práctica de la Serie de la Copa celebrada en Sonoma, California.

Almirola clasificó el auto, lideró 43 vueltas y estaba tercero cuando llegó Hamlin y reemplazó a Almirola en el asiento. Hamlin cruzó la línea de meta en primer lugar, pero Almirola enojado se anotó el ganador porque era el piloto que comenzó la carrera.

Almirola hizo su debut en la Copa con Joe Gibbs Racing en 2007, pero se mudó a Dale Earnhardt Inc. más tarde esa temporada. Se convirtió en piloto de la Copa a tiempo completo con Richard Petty Motorsports en 2012, el mismo año en que se asoció con Smithfield, y obtuvo su primera victoria en la Copa dos temporadas más tarde en la carrera de julio acortada por la lluvia en Daytona.

Almirola y Smithfield se mudaron a SHR en 2018, y Almirola ha llegado a los playoffs en las cuatro temporadas conduciendo el No. 10. Tiene tres victorias en la Copa en su carrera y terminó quinto en la clasificación de 2018, el mejor de su carrera.

“Además de ser un corredor increíblemente talentoso y un devoto hombre de familia, Aric encarna los valores de Smithfield y ha aceptado nuestro compromiso de hacer el bien a nuestros clientes, empleados y comunidades”, dijo Shane Smith, presidente y director ejecutivo de Smithfield Foods.

La pandemia ha reducido el calendario de NASCAR a eventos de un día en su mayoría en los últimos dos años, por debajo de los fines de semana completos de tres días durante décadas, y ha permitido a los conductores vivir una vida más tradicional y asistir a eventos extracurriculares con sus familias. Almirola, que cumple 38 años en marzo, tiene un hijo y una hija.

Almirola dijo que tomó la decisión de jubilarse con su esposa, considerando si podría darse el lujo de jubilarse joven y que lamentaría no haberse alejado para pasar tiempo con sus hijos antes de que crezcan.

“La respuesta que se me ocurrió es que no puedo darme el lujo de no hacerlo”, dijo. “Vamos a tener un niño de 10 años en Alex y un niño de 9 años en Abby, y yo”. Voy a tener una breve ventana con ellos mientras todavía piensan que papá es genial. Quiero estar ahí para ellos y ser parte de las cosas que les interesan.

“Antes de que nos demos cuenta, tendrán las llaves del auto y se fugarán con sus amigos, haciendo las mismas cosas que yo hice cuando tenía 16 o 17 años”.

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