PITTSBURGH (AP) — Franco Harris, el corredor miembro del Salón de la Fama cuyo pensamiento creativo fue el autor de “The Immaculate Reception”, considerada la jugada más icónica en la historia de la NFL, murió. Tenía 72 años.

El hijo de Harris, Dok, le dijo a The Associated Press que su padre falleció durante la noche. No se dio ninguna causa de muerte.

El ex corredor de los Pittsburgh Steelers, Franco Harris, se encuentra junto a un estatuto de sí mismo el 12 de septiembre de 2019, en el Aeropuerto Internacional de Pittsburgh, cerca de Pittsburgh. (Nate Guidry/Pittsburgh Post-Gazette vía AP, Archivo)

Su muerte se produce dos días antes del 50 aniversario de la jugada que proporcionó el impulso que ayudó a transformar a los Steelers de corredores a la élite de la NFL y tres días antes de que Pittsburgh retire su No. 32 durante una ceremonia en el medio tiempo de su juego. contra los Raiders de Las Vegas.

Harris corrió para 12,120 yardas y ganó cuatro anillos de Super Bowl con los Pittsburgh Steelers en la década de 1970, una dinastía que comenzó en serio cuando Harris decidió seguir corriendo durante un intento de último segundo del mariscal de campo de los Steelers, Terry Bradshaw, en un partido de playoffs contra Oakland en 1972. .

Con Pittsburgh perdiendo 7-6 y enfrentando cuarta y 10 desde su propia yarda 40 y 22 segundos restantes en el último cuarto, Bradshaw retrocedió y lanzó profundo al corredor French Fuqua. Fuqua y el back defensivo de Oakland, Jack Tatum, chocaron y enviaron el balón hacia el mediocampo en dirección a Harris.

Mientras que casi todos los demás en el campo se detuvieron, Harris mantuvo las piernas agitadas, arrebató el balón apenas unas pulgadas por encima del césped del Three Rivers Stadium cerca de la 45 de Oakland y luego superó a varios atónitos defensores de los Raiders para darle a los Steelers su primera victoria en los playoffs en las cuatro décadas de la franquicia. historia.

“Esa jugada realmente representa a nuestros equipos de los años 70”, dijo Harris después de que la “Recepción Inmaculada” fuera votada como la mejor jugada en la historia de la NFL durante la temporada del 100 aniversario de la liga en 2020.

Mientras que los Steelers cayeron la semana siguiente ante Miami en el Campeonato de la AFC, Pittsburgh estaba en camino de convertirse en el equipo dominante de la década de 1970, ganando dos Super Bowls consecutivos, primero después de las temporadas de 1974 y 1975 y nuevamente después de 1978. y 1979 temporadas.

Harris, el caballo de batalla de 6 pies 2 pulgadas y 230 libras de Penn State, se encontró en el centro de todo. Logró un entonces récord de 158 yardas terrestres y un touchdown en la victoria de Pittsburgh 16-6 sobre Minnesota en el Super Bowl IX en su camino a ganar el premio al Jugador Más Valioso del juego. Anotó al menos una vez en tres de los cuatro Super Bowls en los que jugó, y las 354 yardas por tierra de su carrera en el escenario más grande de la NFL siguen siendo un récord casi cuatro décadas después de su retiro.

Nacido en Fort Dix, Nueva Jersey, el 7 de marzo de 1950, Harris jugó a nivel universitario en Penn State, donde su trabajo principal era abrir huecos para su compañero de campo Lydell Mitchell. Los Steelers, en las etapas finales de una reconstrucción dirigida por el entrenador del Salón de la Fama Chuck Noll, vieron lo suficiente en Harris para convertirlo en la selección número 13 en el draft de 1972.

“Cuando (Noll) seleccionó a Franco Harris, le dio corazón a la ofensiva, le dio disciplina, le dio deseo, le dio la capacidad de ganar un campeonato en Pittsburgh”, dijo Lynn Swann, receptor abierto del Salón de la Fama de los Steelers, sobre sus frecuentes compañero de cuarto en los viajes por carretera del equipo.

El impacto de Harris fue inmediato. Ganó el premio al Novato del Año de la NFL en 1972 después de correr para un récord de novato del equipo de 1,055 yardas y 10 touchdowns cuando los Steelers llegaron a la postemporada por segunda vez en la historia de la franquicia.

La gran población ítalo-estadounidense de la ciudad abrazó a Harris de inmediato, liderada por dos empresarios locales que fundaron lo que se conoció como el “Ejército italiano de Franco”, un guiño a las raíces de Harris como hijo de padre afroamericano y madre italiana.

La “Recepción Inmaculada” convirtió a Harris en una estrella, aunque normalmente prefería dejar que su juego y no su boca hablara. En un equipo que contó con grandes personalidades como Bradshaw, el tackle defensivo Joe Greene, el apoyador Jack Lambert, entre otros, Harris, intensamente silencioso, pasó 12 temporadas como el motor que ayudó a la ofensiva de Pittsburgh.

Ocho veces superó las 1,000 yardas por tierra en una temporada, incluidas cinco veces mientras jugaba un calendario de 14 juegos. Acumuló otras 1,556 yardas terrestres y 16 touchdowns terrestres en los playoffs, ambos segundos de todos los tiempos detrás de Smith.

A pesar de sus números llamativos, Harris enfatizó que él era solo un engranaje en una máquina extraordinaria que redefinió la grandeza.

“Verá, durante esa era, cada jugador trajo consigo su propia pequeña pieza para hacer realidad esa década maravillosa”, dijo Harris durante su discurso del Salón de la Fama en 1990. “Cada jugador tenía sus fortalezas y debilidades, cada uno su propio pensamiento, cada uno su propio método, solo cada uno, cada uno tenía el suyo. Pero luego fue increíble, todo se unió y se mantuvo unido para forjar el mejor equipo de todos los tiempos”.

Harris también se acostumbró a defender a sus compañeros de equipo. Cuando Bradshaw recibió lo que Harris sintió que era un golpe tardío ilegal del apoyador de Dallas Thomas “Hollywood” Henderson en la segunda mitad de su encuentro en el Super Bowl de 1978, Harris básicamente exigió que Bradshaw le diera el balón en la siguiente jugada. Todo lo que hizo Harris fue correr las 22 yardas del medio, justo al lado de Henderson, para un touchdown que le dio a los Steelers una ventaja de 11 puntos que no perderían en su camino hacia su tercer campeonato en seis años.

A pesar de todo su éxito, su tiempo en Pittsburgh terminó amargamente cuando los Steelers lo cortaron después de que aguantó durante el campamento de entrenamiento antes de la temporada de 1984. Noll, que se apoyó tanto en Harris durante tanto tiempo, respondió “¿Franco quién?” cuando se le preguntó sobre la ausencia de Harris del campamento del equipo en Saint Vincent College.

Harris firmó con Seattle, corriendo para solo 170 yardas en ocho juegos antes de ser liberado a mitad de temporada. Se retiró como el tercer mejor corredor de todos los tiempos de la NFL detrás de Walter Payton y Jim Brown.

“Ya ni siquiera pienso en eso”, dijo Harris en 2006. “Sigo siendo negro y dorado”.

Harris permaneció en Pittsburgh después de su jubilación, abrió una panadería y se involucró mucho en varias organizaciones benéficas, incluida la presidencia de “Pittsburgh Promise”, que brinda oportunidades de becas universitarias a los estudiantes de las Escuelas Públicas de Pittsburgh.

A Harris le sobreviven su esposa Dana Dokmanovich y su hijo, Dok.