Al Unser, cuatro veces ganador de las 500 Millas de Indianápolis, muere a los 82 años

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FILE – Al Unser Jr., left, talks to his father, Al Unser, before practice at the Miami-Dade Homestead Motorsports Complex in Homestead, Fla., Thursday, Feb. 28, 2002. Unser, one of only four drivers to win the Indianapolis 500 a record four times, died Thursday, Dec. 9, 2021, following years of health issues. He was 82. (AP Photo/Luis M. Alvarez, File)

Al Unser, uno de los cuatro pilotos que ganó las 500 Millas de Indianápolis en cuatro ocasiones, murió el jueves tras una larga enfermedad. Tenía 82 años.

Indianapolis Motor Speedway dijo la madrugada del viernes que Unser murió en su casa en Chama, Nuevo México, con su esposa, Susan, a su lado. Había estado luchando contra el cáncer durante 17 años.

Unser es el tercer miembro de una de las familias de carreras más famosas de Estados Unidos que muere en 2021. Su hermano mayor, el tres veces ganador de la Indy 500, Bobby Unser, murió en mayo, y Bobby Unser Jr. falleció seis semanas después que su padre.

Conocido como “Big Al” una vez que su propio hijo se hizo un nombre en las carreras, Unser es parte de un club de élite de cuatro veces ganadores de “The Greatest Spectacle in Racing”. Unser ganó la Indy 500 en 1970, 1971, 1978 y 1987, y es el único piloto en la historia que tanto un hermano como un hijo también han ganado una de las carreras más importantes del mundo.

Su victoria final a los 47 años lo convirtió en el ganador de mayor edad en la historia de Indy 500. Dominó en su primera victoria en Indy en 1970 al comenzar desde la pole y liderar todas menos 10 de las 200 vueltas. Unser venció al subcampeón Mark Donohue por 32 segundos ese año.

“Al era la clase del campo”, dijo el competidor Johnny Rutherford.

Unser lideró más de la mitad de las vueltas en tres de sus victorias en Indy 500, y sus 644 vueltas totales en Indianápolis son las más importantes en la historia de la carrera. Lideró la última vuelta de la carrera de 1987 para empatar el récord de 75 años de Ralph DePalma de 612 vueltas lideradas, y Unser pasó a liderar 31 vueltas más en sus últimas cinco largadas para romper la marca.

Hizo 27 largadas en Indy 500, la tercera mayor cantidad en la historia, y se clasificó una vez en la pole y cinco veces en la primera fila.

Unser ganó tres campeonatos nacionales de Indy Car a lo largo de su carrera y 39 victorias, sexto en la lista de todos los tiempos.

Él y su hijo Al Jr.fueron la primera pareja de padre e hijo en Indianápolis, y en 1985 se enfrentaron por el campeonato CART.

Un pase en las últimas vueltas de la carrera le dio a Unser un cuarto puesto en la final de temporada en el autódromo Tamiami Park de Miami, y fue suficiente para vencer a Al Jr. por el campeonato por un solo punto. Luchó contra las lágrimas mientras describía la “sensación de vacío” de derrotar a su hijo.

Unser también corrió cinco carreras de NASCAR en su carrera, terminando cuarto en las 500 Millas de Daytona de 1968. Obtuvo tres resultados entre los 10 primeros en NASCAR. También ganó tres veces en la Carrera Internacional de Campeones, una serie de estrellas que enfrentó a los mejores pilotos de varias disciplinas entre sí.

Unser ganó la “Triple Corona” del auto de Indy al ganar las tres carreras de 500 millas en el calendario de 1978, que incluyó paradas en Pocono Raceway y en Ontario, California. Es el único piloto en la historia que ganó las tres carreras en la misma temporada.

La familia Unser se combinó para un récord de nueve victorias en Indy 500; Al Jr. ganó las Indy 500 dos veces, en 1992 y 1994. Casualmente, Al Unser, Al Unser Jr. y Bobby Unser ganaron sus últimas Indy 500 conduciendo para Roger Penske.

Unser a principios de este año estuvo en Indianapolis Motor Speedway para dar la bienvenida a Helio Castroneves como el miembro más nuevo del club de cuatro ganadores . Unser logró la hazaña después de AJ Foyt, y Rick Mears ganó su cuarto en 1991. Castroneves ganó en mayo para convertirse en el primer miembro nuevo en 30 años.

“Algunos días la pista te sonríe y otros días, lo haces al revés”, dijo Unser durante la celebración de julio. “No siempre vas a pensar que vas a ganar porque tus posibilidades son muy escasas. Hay otros 32 tipos que lo quieren tanto como tú “.

Unser recibió su Baby Borg, la réplica de 18 pulgadas del Trofeo Borg-Warner del ganador de la Indy 500 que se encuentra en el museo del circuito, durante una celebración en mayo con familiares y amigos. Estaba programado para ser honrado en 2020 en el 50 aniversario de su victoria en 1970 en Indianápolis, pero la celebración se pospuso debido a la pandemia.

Tanto Castroneves como Takuma Sato, dos veces ganador de Indy 500, elogiaron a Unser, y Sato calificó el discurso de Unser en la ceremonia de los ganadores de mayo como “muy divertido y encantador”.

“Siempre recordaré a Big Al dándome la bienvenida al circuito”, dijo Castroneves a The Associated Press el viernes. “Él y Johnny Rutherford fueron los dos que me ayudaron con mi orientación de novato. Él será extrañado.”

Unser, el más joven de cuatro hermanos de carreras, nació en Albuquerque en 1939 en una familia de corredores incondicionales. Su padre Jerry Unser y dos tíos, Louis y Joe, también eran conductores. A partir de 1926, la familia comenzó a competir en la Pikes Peak International Hill Climb, una carrera anual que se celebra en Colorado.

El hermano mayor de Al, Jerry, se convirtió en el primer Unser en calificar para las 500 Millas de Indianápolis en 1958; murió en un accidente durante la práctica del año siguiente.

Unser comenzó a correr él mismo en 1957 cuando tenía 18 años, pero compitió principalmente en autos de velocidad. Llegó a Indy en 1965 conduciendo en un automóvil propiedad de Foyt y fue parte de la clase de novatos con los futuros ganadores de Indy 500 Mario Andretti (1969) y Gordon Johncock (1973, 1982).

“Al fue uno de los pilotos más inteligentes contra los que me he enfrentado”, dijo Andretti. “A menudo dije que me hubiera gustado haber tenido algo de su paciencia”.

La familia Unser se combinó durante 73 aperturas en su carrera en las Indy 500, una cifra superada solo por las 76 aperturas de la familia Andretti. La participación de Unser abarca a Al (27 carreras), Bobby (19) y Al Jr. (19), así como a Johnny (cinco), Robby (dos) y Jerry (uno).

Unser fue incluido en el Salón de la Fama del Indianapolis Motor Speedway en 1986 y en el Salón de la Fama del International Motorsports en 1998. Su colección de trofeos y autos se encuentra en el Unser Racing Museum en Albuquerque.

A Unser le sobreviven su esposa, Susan, y su hijo, Al Jr. Le precedieron en la muerte sus hijas Mary y Deborah.

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